Rezoning Approved

Rezoning Approved

As activists protest, Council OK’s Inwood plan

Story by Gregg McQueen

Photos by Cristóbal Vivar and Gregg McQueen

Protestors seated at the balcony of the Council’s main chambers.
Protestors seated at the balcony of the Council’s
main chambers.

When the City Council voted to approve the Inwood rezoning plan on Wednesday, it capped a tumultuous week marked by protests from community members who feared the plan would destroy the neighborhood’s character while displacing long-term residents and businesses.

On August 2, as two Council committees voted in favor of the plan, community members packing City Hall hummed “We Will Not Be Moved” prior to the vote. That night, activists staged an occupation of Councilmember Ydanis Rodríguez’s uptown office, spending the night while pleading with Rodríguez to make changes to the plan. On Monday, hundreds of activists marched through Inwood streets in a protest that led to nine arrests.

‎Wednesday’s stated Council meeting bore all the drama of the preceding days, as protesters seated in the balcony of the Council’s main chambers shouted “Shame!” and “Sellout!” while tossing fake money down at Councilmembers below as they prepared to vote on the rezoning plan.

As Rodríguez attempted to deliver remarks about the plan, protesters interrupted with chants of “Vote no.”

Council Speaker Corey Johnson.
Council Speaker Corey Johnson.

A woman in the balcony yelled, “You’re a liar. Stop rezoning and displacement!”

“This is not right to the community of Inwood,” she shouted. “Shame on you. You’re supposed to be representing the community, and you know you’re doing this for special interests.”

Council Speaker Corey Johnson ordered the sergeant-at-arms to clear the balcony, as about two dozen protesters were escorted from the room.

When the meeting resumed, the Council voted 43-1 to approve the rezoning plan, with one abstention.
During the meeting, Johnson defended Rodríguez and the merits of the Inwood rezoning as a means to inject badly needed housing into the city.

“I believe we have a responsibility to turn over every stone to ensure that people in this city have access to affordable housing, and I know that Councilmember Ydanis Rodríguez has fought as hard as anyone could have to secure thousands of new affordable units and a commitment to preserve thousands of existing affordable units,” Johnson stated.

“[There's] going to be a lot of work to do,” said Ava Farkas.
“[There’s] going to be a lot of work to do,” said
Ava Farkas.
Councilmember Inez Barron was the lone member to vote no. She remarked that tying the creation of affordable housing to market-rate development was not an adequate solution.

“As we talk about affordable housing and where we have 50 percent or more of the housing that will be coming in at market rate, we are not addressing the issue of homelessness and people who need housing, which is a larger majority of the city than those who can afford to pay market rate,” Barron said.

At an earlier press conference, Rodríguez emphasized that the plan would bring badly needed improvements to the neighborhood in addition to the affordable apartments.

“This rezoning is not about pushing people out. This rezoning is about investing millions of dollars,” he said.

Protestors were escorted out of the chambers.
Protestors were escorted out of the chambers.

He also said he had received an online death threat related to the rezoning.

“We referred it to the NYPD, and the NYPD is on this,” said Johnson, while Rodríguez pointed out that the threat “doesn’t reflect the majority of the great members of my community that I have here, showing their point of view on this proposal.”

Councilmember Jumaane Williams, who issued the lone abstention during the rezoning vote, said he had originally intended to vote no but changed his mind out of solidarity with Rodríguez over the online threat.

The Inwood rezoning, overseen by the New York City Economic Development Corporation (EDC), becomes the fifth rezoning plan passed under the de Blasio administration, which has sought to use neighborhood rezonings as a strategy to reach Mayor de Blasio’s stated goal to build or preserve 300,000 affordable units by 2026.

“The approval of the Inwood neighborhood rezoning means a fairer, stronger future for a community that has experienced decades of disinvestment. It means affordability, security, and opportunity for residents and new immigrants alike,” de Blasio said in a statement.

Coucilmember Inez Barron was the lone ‘no.’ Photo: John McCarten
Coucilmember Inez Barron was the lone ‘no.’
Photo: John McCarten

The Inwood rezoning plan underwent a series of dramatic changes in the week preceding the full Council vote. On August 2, Rodríguez announced a number of revisions to the original plan, the largest of which was the removal of the “Commercial U” portion of the rezoning area — the commercial hub encompassing Dyckman Street, Broadway and 207th Street.

This took a large portion of the original rezoning area off the table, and focused development east of 10th Avenue along the Harlem River.

The rezoning would create about 675 new affordable homes on private land through the city’s Mandatory Inclusionary Housing (MIH) program, while 925 new affordable units would be built on public land.

The city has agreed to give up property currently used by the Department of Transportation and the Sanitation Department in order to build 100 percent affordable housing, according to the points of agreement released by the City Council.

Protestors threw fake money from the balcony.
Protestors threw fake money from the balcony.

Through MIH, developers will have the option of earmarking 25 percent of new apartments for households making about $56,000 per year, or making 20 percent of units affordable to households earning $37,560 a year.

Rodríguez said he negotiated more than $400 million from the city to make improvements for the neighborhood, including upgrades to parks, waterfront land, the creation of a STEM center, a new library, an immigrant performing arts center and improvements to the George Washington Educational Campus.

The city will help fund legal assistance to tenants to help prevent displacement, through the Partners in Preservation program.

“I have no doubt that the majority of the community, they will benefit from this plan,” Rodríguez said.

Still, a large contingent of protesters that assembled at City Hall for the rezoning vote questioned that affordable housing would be attainable for those in the community, and continued to stress that the plan was misguided.

“Ydanis Rodríguez has presented this rezoning plan as though it’s good for the community, but in fact it will destroy the community of Inwood,” said Karla Fisk, a  representative of the Inwood Small Business Coalition. “It only benefits landlords and developers and it [pushes out] tenants and independent family businesses.”

“This is going to change the neighborhood for good,” said resident Stephanie Frías. “There could have been a completely different approach, but this is just to make developers rich.”

While some activists were able to get a spot in the Council chambers balcony before security cleared the area, many others were denied access to City Hall for the meeting and stood outside in the heat for hours.

One of them, uptown resident Adele Oltman, said the affordability levels for the planned housing were not a match for the community.

“And Mayor de Blasio said the city will provide lawyers to tenants to help prevent displacement, but that’s like throwing a life raft to someone stuck inside a hurricane when they should just avoid the hurricane altogether,” she remarked.

Frías, who protested outside City Hall with her neighbor María Pena, one of 11 protestors who occupied Rodríguez’s office overnight, said she is skeptical of the Councilmember’s promises on the rezoning’s benefits to the community.

Jumaane Williams abstained from voting.
Jumaane Williams abstained from voting.

“Where are the jobs being created? What will this do to the small businesses?” she said. “I don’t see [Rodríguez] engaging the small business community as a whole. I see him meeting behind closed door
with a few of his backers.”

Frías pointed to the large crowd of community members who were not allowed into City Hall.

“If they want to shut us up, it’s not going to work. We’re going to continue fighting,” she said.

Lifelong Inwood resident Dennis Byrnes said the rezoning would “change our little neighborhood so it won’t be recognizable.” He recounted his frequent problems with gas and water service in his Park Terrace East building, which he said is an indication that the neighborhood’s infrastructure is insufficient to handle a dramatic increase in residents.

A construction worker, Byrnes said the rezoning plan should have included requirements for developers to use responsible construction contractors, noting that some developers are notorious for cutting corners.

Activists stood outside City Hall.
Activists stood outside City Hall.

“They don’t use unions. They use these contractors that exploit workers — no health benefits, subpar wages, safety issues,” he said. “There’s a track record of it.

Lee Kallman, an organizer with NYC Community Alliance for Workers Justice, questioned the support that unions such as 32BJ have publicly given to the Inwood rezoning.

“Tenants are workers, workers are tenants. We are all part of the community. Those union folks who say they’re standing in favor of those jobs, they will be displaced by this rezoning too,” she said.

Lena Meléndez said the city should place a moratorium on new rezonings until the effects of other rezonings could be analyzed further.

“Until we can study the negative effects that these rezonings are having on primarily low-income neighborhoods, that is a main problem,” said Meléndez, who criticized the city’s outreach process to the community, with is 70 percent Hispanic. She noted that one of the early community workshops hosted by the EDC did not even feature Spanish translation.

“They will benefit from this plan,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.
“They will benefit from this plan,” said
Councilmember Ydanis Rodríguez.

“That is an outrage,” she stated.

‎Ava Farkas, Executive Director of the Met Council for Housing, which helped organize many of the recent protest actions, said her group would continue to press onward despite disappointment in the Council vote.

“The displacement that’s going to happen is something we want to be prepared for. There could be ways of applying pressure to individual developers in terms of different affordability levels, so we’ll be ready to do that,” Farkas said.

“These things are not just going to happen without more of a fight,” she added. “[There’s] going to be a lot of work to do.”


Concejo aprueba el plan de rezonificación de Inwood mientras manifestantes irrumpen el Ayuntamiento

Historia por Gregg McQueen

Fotos por Cristóbal Vivar y Gregg McQueen

Los manifestantes sentados en el balcón de las cámaras principales del Consejo.
Los manifestantes sentados en el balcón de las
cámaras principales del Consejo.

Cuando el Concejo Municipal votó la aprobación del plan de rezonificación de Inwood el miércoles, culminó una semana tumultuosa marcada por protestas de miembros de la comunidad que temían que el plan destruyera la naturaleza del vecindario al desplazar a residentes y negocios de mucho tiempo.

El 2 de agosto, cuando dos comités del Concejo votaron a favor del plan, miembros de la comunidad que llenaron el ayuntamiento cantaron “no nos moverán” antes de la votación. Esa noche, los activistas organizaron una ocupación de la oficina del norte del condado del concejal Ydanis Rodríguez, pasando ahí la noche mientras le suplicaban a Rodríguez que hiciera cambios al plan. El lunes, cientos de activistas marcharon por las calles de Inwood durante una protesta que dio lugar a nueve arrestos.

La reunión declarada del Concejo del miércoles resistió todo el drama de los días anteriores, mientras los manifestantes sentados en el balcón de las principales cámaras del Concejo gritaban “¡vergüenza!” y “¡vendidos!”, y arrojaban dinero falso a los concejales abajo mientras se preparaban para votar sobre el plan de rezonificación.

Cuando Rodríguez intentó hacer comentarios sobre el plan, los manifestantes interrumpieron con cantos de “Voten no”.

El presidente del Concejo, Corey Johnson.
El presidente del Concejo, Corey Johnson.

Una mujer en el balcón gritó: “Eres un mentiroso. ¡Detén la rezonificación y el desplazamiento!”.

“Esto no es correcto para la comunidad de Inwood”, gritó. “¡Qué vergüenza, se supone que debes representar a la comunidad, y sabes que lo estás haciendo por intereses especiales!”.

El presidente del Concejo, Corey Johnson, ordenó al sargento de armas que despejara el balcón, y unas dos docenas de manifestantes fueron escoltados para salir del salón.

Cuando se reanudó la reunión, el Concejo votó 43-1 la aprobación del plan de rezonificación, con una abstención.

Durante la reunión, Johnson defendió a Rodríguez y los méritos de la rezonificación de Inwood como un medio para inyectar las tan necesitadas viviendas a la ciudad.

“Creo que tenemos la responsabilidad de voltear cada piedra para garantizar que la gente de esta ciudad tenga acceso a viviendas asequibles, y sé que el concejal Ydanis Rodríguez ha luchado como nadie pudo haberlo hecho para asegurar miles de nuevas unidades asequibles y el compromiso de preservar miles de unidades asequibles existentes”, afirmó Johnson.

"[Habrá] mucho trabajo por hacer", dijo Ava Farkas.
“[Habrá] mucho trabajo por hacer”, dijo Ava Farkas.
La concejala Inez Barrón fue la única que votó no. Ella comentó que vincular la creación de vivienda asequible al desarrollo de la tasa de mercado no era una solución adecuada.“Cuando hablamos de vivienda asequible y tenemos el 50 por ciento o más de la vivienda que ingresará a tasa de mercado, no estamos enfrentando el problema de la falta de vivienda. Además, las personas que necesitan vivienda en la ciudad son una cantidad más grande que quienes pueden pagar la tasa del mercado”, explicó.En una conferencia de prensa anterior, Rodríguez enfatizó que el plan traería mejoras muy necesarias al vecindario además de los apartamentos asequibles.“Esta rezonificación no se trata de expulsar a la gente, sino de invertir millones de dólares”, comentó.
También dijo que recibió una amenaza de muerte en línea relacionada con la rezonificación.“La referimos al NYPD, y el departamento está en esto”, dijo Johnson, mientras Rodríguez señaló que la amenaza “no refleja la mayoría de los grandes miembros de mi comunidad que tengo aquí, mostrando su punto de vista sobre esta propuesta”.

Los manifestantes fueron escoltados fuera de las cámaras.
Los manifestantes fueron escoltados fuera de las cámaras.

El concejal Jumaane Williams, quien emitió la única abstención durante la votación de rezonificación, dijo que originalmente tenía la intención de votar no, pero cambió de opinión por solidaridad con Rodríguez por la amenaza en línea.

La rezonificación de Inwood, supervisada por la Corporación de Desarrollo Económico de la Ciudad de Nueva York (EDC, por sus siglas en inglés), se convierte en el quinto plan de rezonificación bajo la administración de Blasio, que ha buscado utilizar las rezonificaciones de vecindarios como estrategia para alcanzar el objetivo declarado del alcalde de Blasio de construir o preservar 300,000 unidades asequibles para 2026.

“La aprobación de la rezonificación del vecindario de Inwood significa un futuro más justo y más fuerte para una comunidad que ha experimentado décadas de desinversión. Significa asequibilidad, seguridad y oportunidad para los residentes y los nuevos inmigrantes por igual”, dijo de Blasio en un comunicado.

El plan de rezonificación de Inwood sufrió una serie de cambios dramáticos durante la semana anterior a la votación completa del Concejo. El 2 de agosto, Rodríguez anunció una serie de revisiones al plan original, la más grande de las cuales fue la eliminación de la parte “U Comercial” del área de rezonificación, el centro comercial que abarca la calle Dyckman, Broadway y la calle 207.

La concejala Inez Barron fue el único 'no'.
La concejala Inez Barron fue el único ‘no’.
Foto: John McCarten

Esto quitó de la mesa una gran parte del área de rezonificación original y centró el desarrollo al este de la Avenida 10, a lo largo del río Harlem.

La rezonificación crearía alrededor de 675 nuevas viviendas asequibles en terrenos privados a través del programa de Vivienda Incluyente Obligatoria (MIH, por sus siglas en inglés) de la ciudad, mientras que 925 nuevas unidades asequibles se construirían en terrenos públicos.

La ciudad aceptó renunciar a la propiedad actualmente utilizada por el Departamento de Transporte y el Departamento de Limpieza y Recolección de Basura con el fin de construir viviendas 100 por ciento asequibles, de acuerdo con los puntos de acuerdo emitidos por el Concejo Municipal.

A través de MIH, los desarrolladores tendrán la opción de destinar el 25 por ciento de los apartamentos nuevos para hogares que ganan aproximadamente $56,000 dólares anuales, o que el 20 por ciento de las unidades sean asequibles para las familias que ganan $37,560 dólares al año.

Rodríguez dijo que negoció más de $400 millones de dólares de la ciudad para hacer mejoras para el vecindario, incluyendo renovaciones a parques, terrenos frente al mar, la creación de un centro STEM, una nueva biblioteca, un centro de artes escénicas para inmigrantes y mejoras al Campus Educativo George Washington.

Los manifestantes arrojaron dinero falso desde el balcón.
Los manifestantes arrojaron dinero falso desde
el balcón.

La ciudad apoyará el financiamiento de asistencia legal para inquilinos y así ayudar a prevenir el desplazamiento, a través del programa Partners in Preservation.

“No tengo duda de que la mayoría de la comunidad se beneficiará con este plan”, dijo Rodríguez.
Aun así, un gran contingente de manifestantes que se reunió en el Ayuntamiento para el voto de rezonificación cuestionó si la vivienda asequible sería alcanzable para quienes viven en la comunidad, y continuó enfatizando que el plan estaba equivocado.

“Ydanis Rodríguez ha presentado este plan de rezonificación como si fuera bueno para la comunidad, pero de hecho destruirá a la comunidad de Inwood”, dijo Karla Fisk, representante de la Coalición de Pequeños Negocios de Inwood. “Solo beneficia a propietarios y desarrolladores y [expulsa] a inquilinos y negocios familiares independientes”.

“Esto va a cambiar el barrio para siempre”, dijo la residente Stephanie Frías. “Podría haber un enfoque completamente diferente, pero esto es solo para enriquecer a los desarrolladores”.

Si bien algunos activistas pudieron obtener un lugar en el balcón de las cámaras del Concejo antes de que la seguridad despejara el área, a muchos otros se les negó el acceso al Ayuntamiento para la reunión y se quedaron afuera en el calor durante horas.

Una de ellas, Adele Oltman, residente del norte del condado, dijo que los niveles de asequibilidad para las viviendas planificadas no son compatibles con la comunidad.

“Y el alcalde de Blasio dijo que la ciudad proporcionará abogados a los inquilinos para ayudar a prevenir el desplazamiento, pero eso es como tirar una balsa salvavidas a alguien atrapado dentro de un huracán cuando deberían evitar el huracán por completo”, comentó.

Frías, quien protestó afuera del Ayuntamiento con su vecina María Peña, una de los 11 manifestantes que ocuparon la oficina de Rodríguez durante la noche, dijo que es escéptica de las promesas del concejal sobre los beneficios de la rezonificación para la comunidad.

“¿Dónde se estarán creando los empleos?, ¿Qué le hará esto a los pequeños negocios?” dijo. “No veo a [Rodríguez] involucrar a la comunidad de pequeños negocios como un todo. Lo veo a puerta cerrada con algunos de sus partidarios”.

Frías señaló a la gran multitud de miembros de la comunidad a los que no se les permitía ingresar al Ayuntamiento.

“Si quieren callarnos, no va a funcionar. Vamos a seguir luchando”, dijo.

Los activistas se pararon frente al Ayuntamiento.
Los activistas se pararon frente al Ayuntamiento.

Dennis Byrnes, residente de toda la vida de Inwood, dijo que la rezonificación “cambiaría nuestro pequeño vecindario para que no sea reconocible”. Relató sus frecuentes problemas con el servicio de agua y gas en su edificio Park Terrace East, lo cual, señaló, es un indicador de que la infraestructura del vecindario es insuficiente para manejar un aumento dramático en el número de residentes.

Byrnes, un trabajador de la construcción, dijo que el plan de rezonificación debería haber incluido requisitos para que los desarrolladores usen contratistas de construcción responsables, y señaló que algunos desarrolladores son conocidos por tomar atajos.

“No usan sindicatos. Utilizan a estos contratistas que explotan a los trabajadores: no hay beneficios de salud, salarios inferiores a lo normal, problemas de seguridad “, dijo. “Hay un registro de eso”.

Lee Kallman, organizadora de la Alianza Comunitaria por la Justicia de los Trabajadores de NYC, cuestionó el apoyo que sindicatos como el 32BJ han dado públicamente a la rezonificación de Inwood.

Jumaane Williams se abstuvo de votar.
Jumaane Williams se abstuvo de votar.

“Los inquilinos son trabajadores, los trabajadores son inquilinos. Todos somos parte de la comunidad. Esos sindicalistas que dicen que están a favor de esos trabajos, también serán desplazados por esta rezonificación”, comentó.

Lena Meléndez dijo que la ciudad debería imponer una moratoria a las nuevas rezonificaciones hasta que los efectos de otras rezonificaciones puedan analizarse más a fondo.

“Hasta que podamos estudiar los efectos negativos que estas rezonificaciones están teniendo, principalmente en vecindarios de bajos ingresos, es un problema principal”, dijo Meléndez, quien criticó el proceso de alcance comunitario de la ciudad hacia la comunidad, con un 70 por ciento de hispanos. Señaló que uno de los primeros talleres comunitarios organizados por la EDC ni siquiera incluyó traducción al español.

“Eso es una atrocidad”, afirmó.

‎Ava Farkas, directora ejecutiva del Consejo Met de Vivienda, que ayudó a organizar muchas de las recientes acciones de protesta, dijo que su grupo continuará presionando a pesar de la decepción por la votación del Concejo.

“El desplazamiento que va a suceder es algo para lo que queremos estar preparados. Podría haber formas de presionar a los desarrolladores individuales en términos de diferentes niveles de asequibilidad, por lo que estaremos listos para hacerlo”, dijo Farkas.

“Estas cosas simplemente no van a suceder sin más pelea”, agregó. “[Habrá] mucho trabajo por hacer”.

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