The Musings of Miranda
Las reflexiones de Miranda

The Musings of Miranda

Story by Sherry Mazzocchi

“Some of the themes that were latent In The Heights are actually more potent in Hamilton,” says Miranda. Photo: C. Vivar
“Some of the themes that were latent In The Heights are actually more potent in Hamilton,” says Miranda.
Photo: C. Vivar

After Lin-Manuel Miranda took his last onstage bow in Hamilton, he came back a few nights later as an audience member.

“I went from being a parent to a proud grandparent.”

Since stepping down from Hamilton, Miranda’s schedule has not let up – just the opposite.

The producer and performer is finishing music for the upcoming Disney movie, Moana, about a young girl who sets sail across the ocean. He’s also scoring a live action version of The Little Mermaid and will star in the upcoming film, Mary Poppins Returns, with Emily Blunt and Meryl Streep.

This past Mon., Sept. 19th, he sat with television critic Gilbert Cruz for a panel discussion hosted by AARP New York and the Viva Broadway initiative of The Broadway League in celebration of Hispanic Heritage Month.

Miranda told the Bronx-born journalist that, in some ways, Latino audiences have related more to Hamilton than In The Heights.

Miranda was interviewed by television critic Gilbert Cruz. Photo: L. Puntiel
Miranda was interviewed by television critic Gilbert Cruz.
Photo: L. Puntiel

“That’s a little weird because In the Heights is literally about Dominicans, Puerto Ricans and Cubans,” said Cruz, adding it was the first time a bodega ever appeared on a Broadway stage.

The first U.S. Treasury Secretary’s life story called to Miranda because he was a Caribbean immigrant.

“Some of the themes that were latent In The Heights are actually more potent in Hamilton,” he said.

Hamilton is a whirling story sung in different musical styles. Miranda realized early on that he needed to tell the character’s most important stories with songs. When he first read the biography by Ron Chernow, he envisioned George Washington as a rapper, John Adams as an R & B singer and Thomas Jefferson as a jazz artist in the style of Gil Scott Heron or the vocalese trio Lambert, Hendricks and Ross.

Hamilton arrives in new land and helps forge it into a new nation. He finds tremendous opportunity—and huge opposition. He was suspected of being a secret Monarchist. “It’s the 1790’s version of ‘Where’s the birth certificate?’”

In the Heights focused on life uptown.
In the Heights focused on life uptown.

Yet In The Heights and its own complicated stories has ardent fans too. He’s often told by young audience members that the character Nina inspired them to work hard and stay in school.

“It’s incredibly validating,” he said, adding that some producers originally wanted to change her story. Suggestions included making Nina pregnant or dealing with a boyfriend who beats her.

“The things you learn from theater in school bode well for the rest of your life,” argued Miranda. Photo: L. Puntiel
“The things you learn from theater in school bode well for the rest of your life,” argued Miranda.
Photo: L. Puntiel

But Nina’s internal conflict is a story rarely portrayed on stage—and the stakes are high.

“When your parents are killing themselves so you can have a life—that’s not something you throw away. What’s the line between being who you are and honoring your parents sacrifice?”

Miranda’s star has shone brighter and higher than ever before. While In The Heights brought considerable fame, it was Hamilton that propelled him into the stratosphere. The play has won accolades and brought nearly every conceivable award—including multiple Tonys, Grammys, a Pulitzer and a MacArthur “Genius Grant.”

“He’s still missing an Oscar,” noted his father Luis Miranda, who offered opening remarks at the panel and serves as Publisher of The Manhattan Times and The Bronx Free Press.

According to his son, it was his parents’ album collection—which included lots of Broadway musical soundtracks – and his attending schools which emphasized theater and the arts that set the stage for his career.

The musical closed after only 68 performances.
The musical closed after only 68 performances.

He told the audience that children benefit from creating theater as much as learning math and science. Collaboration, doing something for the sake of doing it well, and making friends outside of typical social circles are all part of the equation.

“I think the things you learn from theater in school bode well for the rest of your life,” he argued.

In sixth grade, Miranda was cast as Bernardo in a school production of West Side Story.  To prepare, he watched the film version at home with his mother.

The music and dancing—especially the rousing “America”— made an impact on the young middle schooler. It revolved around his own story—making a life in the U.S. while still having family abroad. “When I saw that number, it blew my mind.”

Things would come full circle when Miranda would later be tapped to write Spanish language lyrics for the 2009 revival of West Side Story. “To get to write lyrics to Leonard Bernstein is one of the great joys of life,” he said.

His father served as his unofficial thesaurus.

“Cut to me and my dad,” he laughed. “’You be Anita, I’ll be Maria, and we’ll sing ‘A Boy Like That’ to each other.’”

Miranda (center) with AARP New York Associate State Director Yvette Martínez (left) and AARP New York State Director Beth Finkel. Photo: L. Puntiel
Miranda (center) with AARP New York Associate State Director Yvette Martínez (left) and AARP New York State Director Beth Finkel.
Photo: L. Puntiel

But it turned out that audiences preferred the classic version, in English. Little by little, the Spanish language songs were cut. Eventually only “I Feel Pretty” was sung in Spanish.  Miranda chalked it up to differences in expectations. In The Heights, for example, used a lot of Spanish both in its dialogue and its lyrics, and audiences accepted the way it was built into the show.

The Capeman of 1998 was another Broadway production that moved Miranda. He hoped the musical by Paul Simon, which starred Rubén Blades and Marc Anthony, would be a boon for Hispanic actors.  Set in 1950’s Brooklyn, it was based on the real life of Salvador Agron, a Puerto Rican gang member who sported a black cape with a red lining. At age 16, Agron was sentenced to death after being convicted of killing two teens in a street fight in Hell’s Kitchen in 1959.

Miranda, who was directing a high school production of West Side Story at the time, took his student cast to the theater. Since the school cast was mostly white, he thought it was important for them to see Capeman.

But when the musical closed after 68 performances, Miranda realized no one else would ever write his “dream show” – whatever and however he would conceive it.

“The thing that you think is going to come along and give you a life you want so badly– no one else is going to do it for you,” he said. “That’s when I got really serious about writing.”

Las reflexiones de Miranda

Historia por Sherry Mazzocchi 

From left: Broadway League President Charlotte St. Martin, Lin-Manuel Miranda and Luis Miranda. Photo: L. Puntiel
Desde la izquierda: la presidenta de la Liga de Broadway, Charlotte St. Martin, Lin-Manuel Miranda y Luis Miranda.
Foto: L. Puntiel

Después de que Lin-Manuel hizo su última reverencia sobre el escenario de Hamilton, regresó unas noches después como miembro del público.

“Pasé de ser un padre a un orgulloso abuelo”.

Desde que dimitió de Hamilton, el horario de Miranda no ha aflojado, todo lo contrario.

El productor e intérprete está terminando la música para la próxima película de Disney, Moana, sobre una joven que se embarca a través del océano. También está haciendo la música de una versión actuada de The Little Mermaid y participará en la próxima cinta Mary Poppins Returns, con Emily Blunt y Meryl Streep.

El pasado lunes 19 de septiembre, se sentó con el crítico de televisión Gilbert Cruz, para una mesa redonda organizada por AARP Nueva York y la Iniciativa Viva Broadway de la Liga Broadway para celebrar el Mes de la Herencia Hispana.

Miranda le dijo al periodista nacido en el Bronx, que, de algunas maneras, el público latino se había sentido más identificado con Hamilton que con In The Heights.

“Es un poco extraño porque In the Heights se trata, literalmente, sobre dominicanos, puertorriqueños y cubanos”, dijo Cruz, añadiendo que era la primera vez que una bodega aparecía en un escenario de Broadway.

Miranda was cast as Bernardo in his sixth-grade production.
Miranda fue elegido para interpretar a Bernardo en su producción de sexto grado.

La historia de la vida del primer secretario del Tesoro de Estados Unidos llamó la atención de Miranda porque era un inmigrante caribeño.

“Algunos de los temas latentes en In The Heights son realmente poderosos en Hamilton”, dijo.

Hamilton es una historia de remolino cantada en diferentes estilos musicales. Miranda se dio cuenta pronto de que tenía que contar las historias más importantes del personaje con canciones. Cuando leyó por primera vez la biografía de Ron Chernow, imaginó a George Washington como un rapero, a John Adams como un cantante de R&B y a Thomas Jefferson como un artista de jazz en el estilo de Gil Scott Heron o el trío vocalese Lambert, Hendricks y Ross.

Hamilton llega a nuevas tierras y ayuda a forjar una nueva nación. Encuentra una tremenda oportunidad y una enorme oposición. Era sospechoso de ser un monárquico en secreto. “Es la versión de 1790 de ¿Dónde está la partida de nacimiento?”.

“When I saw that number, it blew my mind,” recalled Miranda of the song “America.” Photo: C. Vivar
“Cuando ví ese número, me maravillé”, recordó Miranda sobre la canción “America”.
Foto: C. Vivar

Sin embargo In The Heights y sus propias historias complicadas tienen fanáticos devotos también. A menudo le dicen los jóvenes del público que el personaje de Nina los inspiró a trabajar duro y permanecer en la escuela.

“Es increíble ese reconocimiento”, dijo, añadiendo que algunos productores originalmente querían cambiar su historia. Las sugerencias incluyeron que Nina quedara embarazada o que lidiara con un novio golpeador.

He is finishing music for the film Moana.
Él está terminando la música de la película Moana.

Pero el conflicto interno de Nina es una historia raramente retratada en el escenario y había mucho en juego.

“Cuando tus padres se están matando a sí mismos para que puedas tener una vida, eso no es algo que desechas. ¿Cuál es la línea entre ser lo que eres y honrar el sacrificio de tus padres?”.

La estrella de Miranda resplandece más brillante y más alto que nunca. Si bien In The Heights le trajo una fama considerable, fue Hamilton lo que lo lanzó a la estratosfera. La obra ha ganado elogios y atraído casi todos los premios imaginables, incluyendo varios premios Tony, Grammy, un Pulitzer y un MacArthur “Genius Grant”.

“Todavía le falta un Oscar”, señaló su padre Luis Miranda, quien ofreció las palabras de apertura en la mesa redonda.

Según su hijo, fue un álbum de colección de sus padres que incluía muchas bandas sonoras musicales de Broadway, y su asistencia a escuelas que enfatizaban el teatro y las artes, lo que puso las bases para su carrera.

Miranda helped write Spanish language lyrics for the 2009 revival of West Side Story.
Miranda ayudó a escribir las letras en español de la versión de 2009 de West Side Story.

Le dijo a la audiencia que los niños se benefician de crear teatro tanto como aprendiendo matemáticas y ciencia. La colaboración, hacer algo por el simple hecho de hacerlo bien, y hacer amigos afuera de los círculos sociales típicos, son parte de la ecuación.

“Creo que las cosas que se aprenden del teatro en la escuela son un buen augurio para el resto de su vida”, argumentó.

Miranda (center) with AARP New York Associate State Director Yvette Martínez (left) and AARP New York State Director Beth Finkel. Photo: L. Puntiel
Miranda (al centro) con la directora estatal adjunta de AARP Nueva York, Yvette Martínez (a la izquierda), y la directora de AARP del estado de Nueva York, Beth Finkel.
Foto: L. Puntiel

En sexto grado, Miranda fue seleccionado como Bernardo en una producción escolar de West Side Story. Para prepararse, vio la película en casa con su madre.

La música y el baile, especialmente la emocionante “América”, tuvieron un impacto en el joven estudiante de secundaria. Giró en torno a su propia historia: llevar una vida en los Estados Unidos sin dejar de tener familiares en el extranjero. “Cuando vi ese número, me maravilló”.

Las cosas darían un giro completo cuando a Miranda, más tarde, le encargarían escribir las letras en español de la más reciente versión de West Side Story. “Poder haber escrito letras para Leonard Bernstein fue una de las mayores alegrías de la vida”, dijo.

Su padre fungió como su diccionario no oficial de sinónimos.

“Corte a mí y a mi padre”, se rió. “‘Tú serás Anita, yo seré María y vamos a cantar A Boy Like That el uno al otro”.

Pero resultó que los espectadores prefirieron la versión clásica, en inglés. Poco a poco, fueron eliminadas las canciones en español. Eventualmente solo I Feel Pretty fue cantada en español. Miranda lo atribuyó a diferencias en las expectativas. In The Heights, por ejemplo, utilizó mucho español tanto en su diálogo y sus letras, y el público lo aceptó.

The musical closed after only 68 performances.
El musical cerró después de solo 68 representaciones.

The Capeman de 1998, fue otra producción de Broadway que conmovió a  Miranda. Esperaba que el musical de Paul Simon, protagonizado por Rubén Blades y Marc Anthony, fuese una bendición para los actores hispanos. Situado en la década de 1950 en Brooklyn, se basa en la vida real de Salvador Agrón, un miembro de una banda de Puerto Rico que lucía una capa de color negro con un forro rojo. A los 16 años, Agrón fue condenado a muerte tras ser declarado culpable de matar a dos adolescentes en una pelea callejera en Hell’s Kitchen en 1959.

Miranda, quien dirigía una producción de preparatoria de West Side Story al momento, llevó a su elenco de estudiantes al teatro. Dado que el elenco era en su mayoría blanco, pensó que era importante que vieran Capeman.

Pero cuando el musical cerró después de 68 representaciones, Miranda se dio cuenta de que nadie más volvería a escribir su “espectáculo de ensueño”, el que fuese y como fuese concebido.

“Lo que sea que pienses, va a llegar y te dará la vida que quieres, con tanta fuerza. Nadie más lo hará por ti”, dijo. “Fue entonces cuando me tomé en serio esto de escribir”.

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