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“Our streets, not Wall Street”
“Nuestras calles, no Wall Street”

“Our streets, not Wall Street”

Taxi drivers rally at City Hall

Story and photos by Gregg McQueen 

A sweltering heat wave did little to tamp the enthusiasm of yellow taxi drivers and their backers, this past Mon., July 20th.

They gathered en masse on the steps of City Hall to demand that the City Council pass legislation to limit the issuance of new for-hire vehicle permits.

The number of all for-hire vehicles in New York City has grown more than 60 percent since 2011, largely due to the successful ride-hailing service Uber.

The drivers gathered in protest.
The drivers gathered in protest.

With more than 2,000 new for-hire cars hitting New York City streets each month, yellow taxi drivers say that the rapid increase in vehicles has worsened traffic congestion and pollution in the city, and forces them to compete for fares on overcrowded streets.

At a City Hall rally, Councilmember Ydanis Rodríguez and other elected officials joined with medallion cab drivers, representatives of the New York Taxi Workers Alliance, Justice 4 Drivers and labor allies such as Transport Workers Local 100 and the International Association of Machinists, to call for an environmental study on the vehicle increase and push back against what they consider negative messaging tactics by Uber.

The company has been criticized for its latest campaign.
The company has been criticized for its latest campaign.

“We are the ones who have the most at stake,” stated Bhairavi Desai, Founder of the New York Taxi Workers Alliance, a union representing about approximately 15,000 New York City cab drivers.

“They want to attack the rights of working people,” said Desi of Uber’s effect on business for medallion taxi drivers. “We’re here to say to Uber that these are our streets, not Wall Street.”

Occurring amid a period of heated dialogue between the car-hailing firm and Mayor Bill de Blasio, who wants to cap the expansion of for-hire services, the rally also came in advance of a City Council meeting on Thurs., July 23, where the Council could potentially vote on two bills.

One would require the city’s Taxi and Limousine Commission (TLC) to study the recent spike in for-hire vehicle licenses, which the TLC said has tripled over the past 18 months to more than 28,000.

The second bill would impose a cap on the number of new for-hire licenses the city can issue until the study is complete or the end of August 2016, whichever comes first, limiting for-hire car companies to no more than a 1 percent increase in vehicles each year.

"We are the ones who have the most at stake," said Bhairavi Desai (center), Founder of the New York Taxi Workers Alliance.
“We are the ones who have the most at stake,” said Bhairavi Desai (center), Founder of the New York Taxi Workers Alliance.

If passed, the bill would limit Uber, which claims to be adding 25,000 new users per month, to about 200 new drivers over the next year.

Uber has railed against the cap proposal, stating that the bill would effectively prevent 10,000 new jobs within the city, largely in minority and immigrant neighborhoods.

According to Uber NYC General Manager Josh Mohrer, most of Uber’s 26,000 drivers come from communities of color.

The company has launched an aggressive media campaign, featuring print and television ads, mailers and robocalls, that denounces the proposed legislation and attacks de Blasio as well as Rodríguez, the City Council’s Transportation Committee Chair.


At the City Hall rally, cap supporters took issue with Uber’s marketing blitz, denounced it as “racially divisive” and dismissed the notion that the bill would squelch jobs for minorities.

Rather, Rodríguez suggested that it was Uber that would ultimately limit employment opportunities, pointing out that the company has been testing driverless cars, and has a reputation for quick driver turnover.

“Based on Uber’s own study, 50 percent of drivers leave them after one year,” said Rodríguez, who accused Uber officials of dishonesty when stating that their company takes around 20 percent commissions from its drivers.

“We know, from talking to real drivers, that Uber actually takes more than 32 percent,” he said.

The protest drew hundreds.
The protest drew hundreds.

Desai said that Uber’s business model is not as helpful to immigrants as the company asserts, nor conducive to hard-working drivers earning a living.

“Uber has made this a supplemental income only,” she said. “What happens when tens of thousands depend on this as the only primary income? By trying to turn it into supplemental, they are digging people into deeper and deeper poverty.”

"We want the public to hear our side," said driver Isbal Singh.
“We want the public to hear our side,” said driver Isbal Singh.

Yet it was Rodríguez who had the strongest words for the car-hailing firm: “Uber — your tactics are shameful, do not speak to the truth and only seek to spread lies and misinformation,” the Councilmember stated.

In an open letter to de Blasio on July 20, Mohrer alleged that the mayor’s Uber concerns were less about congestion, and more about de Blasio’s relationship to the taxi lobby, which donated to his mayoral campaign.

Mohrer challenged de Blasio to a face-to-face conversation on the proposed changes, one that would be live-streamed for all New Yorkers to watch.

In a separate news conference, De Blasio declined, stating, “I do not debate with the heads of private companies over their own self-interest.”

Taxi drivers at the rally said it was important for them to counteract what they considered negative messages emanating from the Uber camp.

“We want the public to hear our side of the story,” commented Isbal Singh.

Mayor Bill de Blasio has called for a cap on the number of new for-hire licenses.
Mayor Bill de Blasio has called for a cap on the number of new for-hire licenses.

He said that Uber should not be allowed to grow so rapidly without an environmental study and further vetting of its business practices.

“There should be a study for one year to gauge the impact,” explained Singh. “Uber has 26,000 cabs, why should they not be subjected to the same regulations as me?”

“There’s no accountability for them,” agreed driver Mohammed Ali Awan.

“Uber doesn’t do anything to support their drivers,” added Awan. “Medallion owners like us, we help the city — part of what we earn goes to support essential services, like police, fire departments and parks.”

New York Taxi Workers Alliance representative Beresford Simmons, a cabbie for several decades, said that there is strength to be derived from the show of force exhibited by rally participants.

“Uber is in trouble, when they bring out an old guy like me,” he quipped.

“Nuestras calles, no Wall Street”

Mitin de taxistas en el Ayuntamiento

Historia y fotos por Gregg McQueen

Councilmember Ydanis Rodríguez.
El concejal Ydanis Rodríguez.

Una ola de calor sofocante hizo poco para minar el entusiasmo de los conductores de taxis de color amarillo y sus partidarios el pasado lunes 20 de julio.

Se reunieron en masa en las escalinatas del Ayuntamiento para exigir que sea aprobada la legislación para limitar la emisión de nuevos permisos de vehículos de alquiler.

El número de todos los vehículos de alquiler en la ciudad de Nueva York ha crecido más de un 60 por ciento desde 2011, en gran parte debido al éxito del servicio de Uber.

Con más de 2,000 nuevos coches de alquiler llegando las calles de la ciudad de Nueva York cada mes, los conductores de taxis amarillos dicen que el rápido aumento de los vehículos ha empeorado la congestión del tráfico y la contaminación de la ciudad, y les obliga a competir por tarifas en calles superpobladas.

En un mitin en el Ayuntamiento, el concejal Ydanis Rodríguez y otros funcionarios electos se unieron a los taxistas medallón, representantes de la Alianza de Taxistas de Nueva York, Justice 4 Drivers y aliados sindicales como Trabajadores del Transporte Local 100 y la Asociación Internacional de Maquinistas, para pedir un estudio ambiental sobre el aumento de los vehículos y hacer retroceder lo que consideran tácticas negativas de mensajes de Uber.

"There's no accountability," said yellow cab driver Mohammed Ali Awan.
“No hay ninguna responsabilidad”, convino el conductor Mohammed Ali Awan.

“Nosotros somos los que más arriesgamos”, declaró Bhairavi Desai, fundador de la Alianza de Taxistas de Nueva York, un sindicato que representa a aproximadamente unos 15,000 conductores de taxis de la ciudad.

“Quieren atacar los derechos de los trabajadores”, dijo Desi sobre el efecto de Uber en los negocios para los taxistas medallón. “Estamos aquí para decirle a Uber que estas son nuestras calles, no Wall Street”.

Ocurriendo en medio de un período de diálogo acalorado entre la empresa de llamado de automóviles y el alcalde Bill de Blasio, quien quiere limitar la expansión de los servicios de alquiler, el mitin también llegó antes de una reunión del Concejo Municipal el jueves 23 de julio, en la que el Concejo potencialmente podría votar dos proyectos de ley.

"We are the ones who have the most at stake," said Bhairavi Desai (center), Founder of the New York Taxi Workers Alliance.
“Nosotros somos los que más arriesgamos”, declaró Bhairavi Desai, fundador de la Alianza de Taxistas de Nueva York.

Uno podría requerir que la Comisión de Taxis y Limosinas de la ciudad (TLC por sus siglas en inglés) estudie el reciente repunte de las licencias de vehículos de alquiler, que la TLC indicó que se han triplicado en los últimos 18 meses a más de 28,000.

El segundo proyecto de ley impone un límite en el número de nuevas licencias de alquiler que la ciudad puede emitir hasta que el estudio se complete o llegue finales de agosto de 2016, lo que ocurra primero, limitando a las empresas de coches de alquiler a un aumento no mayor del 1 por ciento en vehículos cada año.

Si se aprueba, el proyecto de ley limitaría a Uber, que afirma estar añadiendo 25 mil nuevos usuarios por mes, unos 200 nuevos conductores durante el próximo año.

Uber se ha manifestado en contra de la propuesta de tope, indicando que el proyecto de ley evitaría 10,000 nuevos puestos de trabajo dentro de la ciudad, principalmente en los barrios de minorías e inmigrantes.

Según el gerente general de Uber NYC, Josh Mohrer, la mayoría de los 26,000 conductores de Uber  proceden de comunidades de color.

La compañía ha lanzado una agresiva campaña de medios, con anuncios impresos y de televisión, anuncios publicitarios y llamadas telefónicas automáticas, que denuncian la legislación propuesta y ataca a de Blasio, así como a Rodríguez, presidente del Comité de Transporte del Ayuntamiento.

En el mitin del Ayuntamiento los partidarios del límite mostraron su desacuerdo con el bombardeo de marketing de Uber, denunciándolo como “racialmente divisivo” y descartaron la idea de que el proyecto de ley aplaste puestos de trabajo para las minorías.

The protest drew hundreds.
La protesta atrajo a cientos.

Más bien, Rodríguez sugirió que es Uber quien en última instancia limita las oportunidades de empleo, señalando que la compañía ha estado probando coches sin conductor y tiene una reputación de mucha rotación.

“Con base en el propio estudio de Uber, 50 por ciento de los conductores abandonan la empresa al cabo de un año”, dijo Rodríguez, quien acusó a los funcionarios de Uber de deshonestidad al afirmar que su compañía toma alrededor del 20 por ciento de comisión de sus conductores.

Uber NYC General Manager Josh Mohrer.
El gerente general de Uber NYC, Josh Mohrer.

“Sabemos, al hablar con auténticos conductores, que Uber realmente toma más del 32 por ciento”, dijo.

Desai dijo que el modelo de negocio de Uber no es tan útil para los inmigrantes como la empresa asegura, ni limita a los conductores que trabajan duro para ganarse la vida.

“Uber ha hecho de esto sólo un ingreso suplementario”, dijo. “¿Qué sucede cuando decenas de miles dependen de esto como la única fuente de ingresos primaria? Al tratar de convertirlo en un suplemento, están cavando personas en una pobreza cada vez más profunda”.

Sin embargo, fue Rodríguez quien tuvo las palabras más duras para la firma de llamado de automóviles: “Uber, sus tácticas son una vergüenza, no hablan con la verdad y sólo tratar de difundir mentiras e información errónea”, afirmó el concejal.

En una carta abierta a de Blasio el 20 de julio, Mohrer alegó que las preocupaciones del Alcalde sobre Uber eran menos sobre la congestión y más acerca de la relación entre de Blasio y el lobby de los taxis, que hizo donaciones a su campaña para la alcaldía.

Mayor Bill de Blasio has called for a cap on the number of new for-hire licenses.
El alcalde Bill de Blasio apoya un proyecto de ley que impone un límite en el número de nuevas licencias de alquiler.

Mohrer desafió a de Blasio a una conversación cara a cara sobre los cambios propuestos, que sería transmitida en vivo para que todos los neoyorquinos la vean.

En una conferencia de prensa por separado, de Blasio se negó, diciendo: “Yo no debato con los directores de empresas privadas sobre sus propios intereses”.

Los taxistas dijeron en la manifestación que era importante para ellos contrarrestar lo que consideraban mensajes negativos que emanan desde el campamento Uber.

“Queremos que el público escuche nuestra versión de los hechos”, comentó Isbal Singh.

Dijo que a Uber no se le debe permitir crecer tan rápidamente sin un estudio ambiental y sin una mayor investigación de antecedentes de sus prácticas empresariales.

“Debería de haber un estudio de un año para medir el impacto”, explicó Singh. “Uber cuenta con 26,000 taxis, ¿por qué no habrían de ser sometidos a las mismas normas que yo?”.

"We want the public to hear our side," said driver Isbal Singh.
“Queremos que el público escuche nuestra versión de los hechos”, comentó Isbal Singh.

“No hay ninguna responsabilidad para ellos”, convino el conductor Mohammed Ali Awan.

“Uber no hace nada para mantener a sus conductores”, agregó Awan. “Los dueños de taxis de medallón como nosotros, ayudamos a la ciudad, parte de lo que ganamos apoya servicios esenciales como la policía, los bomberos y los parques”.

Beresford Simmons, representante de la Alianza de Taxistas de Nueva York y taxista desde hace varias décadas, dijo que hay fortaleza derivada de la demostración de fuerza de los participantes en el mitin.

“Uber está en problemas cuando despiertan a un viejo como yo”, bromeó.

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