We deserve to be at the table
Merecemos estar en la mesa

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“We deserve to be at the table”

District 6 v. DOE

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

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“We deserve to be at the table,” said PS 187 PTA Vice President Johanna García.

Say it ain’t so, Bill.

So insisted some District 6 parents and advocates still reeling from word that city dollars will be spent to lease and renovate Mother Cabrini High School to make way for Success Academy City Hall, a charter school originally slated for Lower Manhattan’s District 2.

The announcement last month that Success Academy would move into the former Catholic school came as the De Blasio administration sought to establish an agreement that would find room for the three Success Academy schools it had previously denied co-location space.

The news came also after Mother Cabrini alumni, parents and students had launched an unsuccessful campaign to raise $7 million in order to save the school from closure after 115 years.

“I think it’s a little bit of a slap in the face,” said Yaritza Rivera, who graduated from the school in 2002, of the city’s decision.

The same frustration was voiced by District 6 public school parents who gathered at a press conference at Isabella Geriatric Center on Wed., May 21st.

Rally-goers say they have been advocating for years for more funding. Earlier this year, the district’s Community Education Council (CEC) released a report further reiterating the need for funding, and pointing to inaccuracies regarding school capacity as reported in the Blue Book, a document used by the Department of Education (DOE) to determine the budget needs for city schools.

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“Public money will be directed toward charter space, not public school space,” said Kari Steeves.

At PS 187, for instance, parents fundraise for basic school supplies as well as amenities, because the school does not receive sufficient funding for enrichment programs.

Johanna García, Vice President of the Parent Teacher Association (PTA) of PS 187, who served formerly as an aide to former City Councilmember Robert Jackson, said that it rankles parents to know that the city has money to pay to accommodate Success Academy students, while demands from parents at area public schools have largely been ignored.

“Let me be clear, this is not about us being anti-charter schools,” said García. “It’s about the fact that we have been parents here for a very long time, advocating here for a very long time. How is it that we’ve been screaming, yelling, calling, talking about our needs and someone can just come in and say we want this space? And they say here are the people’s public dollars, we will pay to renovate, and we will pay for you to move in.”

“It’s a second job just to volunteer and raise funding for things such as art, after-school programs, even [printer] toner for our school,” she added.

“There is something wrong with the way that this happened. There was not community input when it came to the decision-making process. We deserve to be at the table. We should have never been out of the conversation in the first place.”

Parents said they felt misled by the De Blasio’s administration and by Schools Chancellor Carmen Fariña, who met with CEC members from across the city to discuss a number of grievances soon after her appointment.

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District 6 parents and dvocates gathered to protest DOE decisions.

Miriam Aristy-Farer, President of CEC 6, had called the meeting “a breath of fresh air,” and said she felt the Chancellor was listening to the parents’ grievances.
But the administration faced stiff opposition when it chose to reject three co-locations that Mayor Michael Bloomberg’s administration had approved for the Success Academy charter network. The rejections led to heavy criticism from charter school advocates, some elected officials, and Governor Andrew Cuomo, who would step in to add additional funding for charter schools in the budget, including a mandate that the city pay for the cost of rent for the schools.

Kari Steeves, a parent at Inwood’s Muscota New School, said parents had been advocating for years for a progressive middle school. Currently, there are no progressive middle schools in the area, and parents at Muscota New School want their children to continue learning under the same model, which places an emphasis on experiential learning.

“Muscota parents see many needs in this district that will go unaddressed and unfunded because public money will be directed toward charter space, not public school space,” she said.

She also expressed concern about Gov. Cuomo’s statewide mandate for charter schools.
“By further removing control over decisions on the local level,” she added, “this amendment makes clear that the state neither trusts nor cares what local parents want for their children.”

Steeves called for local elected officials to issue statements indicating where they stand on the issue.

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“It’s common sense to give stuff to the people who need it,” said student Inrii González.

Students who attended the rally said they were unhappy with the seemingly deferential treatment given to charter schools.

Inrii González is an eighth grader at Mott Hall, a school known for being a feeder institution for some of the most prestigious high schools in the city.

González himself is attending Stuyvesant High School next year. Mott Hall has also made headlines in the past year for its continued use of fluorescent lighting that has PCBs (polychlorinated biphenyl), a known carcinogen. The lights haven’t been replaced since they were installed between 1950 and 1978. Moreover, the students have no library, no auditorium, no computer lab, and gym glass takes place in a refurbished classroom. The school’s meals are heated in a different facility altogether, because the school’s kitchen lacks a sink, which is against health codes.

Additionally, González reported that as many as four students at a time will share a locker, because there aren’t enough to go around.

González said he did not think the Department of Education has its priorities straight in funding the rent and renovation for Success Academy while the longstanding needs of district schools fall by the wayside.

“I think its common sense to give stuff to the people who need it,” he said.

“Merecemos estar en la mesa”

Distrito 6 vs. DOE

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

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“Nos merecemos estar en la mesa”, dijo la vicepresidenta de la asociación de padres y maestros de la PS 187, Johanna García.

Di que no es así, Bill.

Así insistieron algunos padres y defensores del Distrito 6, todavía recuperándose de la noticia de que los dólares de la ciudad se destinarán para rentar y renovar la escuela preparatoria Mother Cabrini para dar paso a Success Academy City Hall, una escuela charter originalmente programada para el Distrito 2 del Bajo Manhattan.

El anuncio del mes pasado de que Success Academy se trasladaría a la antigua escuela católica se produjo cuando el gobierno de De Blasio trató de establecer un acuerdo que encontrara espacio para las tres escuelas Success Academy a las que había negado previamente el espacio de coubicación.

La noticia llegó también después de que ex alumnos, padres de familia y estudiantes de Mother Cabrini pusieran en marcha una campaña fracasada para recaudar $7 millones de dólares con el fin de salvar a la escuela del cierre después de 115 años.

“Creo que es un poco una bofetada en la cara”, dijo Yaritza Rivera, quien se graduó de la escuela en 2002, sobre la decisión de la ciudad.

La misma frustración fue expresada por los padres de la escuela pública del Distrito 6, quienes se reunieron en una conferencia de prensa en Isabella Geriatric Center el miércoles 21 de mayo.

Los asistentes a la manifestación explicaron que han estado abogando durante años por más fondos. A principios de este año, el Consejo de Educación Comunitaria del distrito (CCA por sus siglas en inglés), dio a conocer un informe reiterando la necesidad de financiamiento y señalando imprecisiones, en cuanto a la capacidad escolar, que indica el Libro Azul, un documento utilizado por el Departamento de Educación (DOE por sus siglas en inglés) para determinar la necesidades de presupuesto de las escuelas de la ciudad.

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“El dinero público se dirigirá al espacio de escuelas charter, no al de las escuelas públicas”, dijo Kari Steeves.

En la PS 187, por ejemplo, los padres recaudan fondos para útiles escolares básicos, así como los servicios, debido a que la escuela no recibe fondos suficientes para programas de enriquecimiento.

Johanna García, vice presidenta de la Asociación de Padres y Maestros (PTA por sus siglas en inglés) de la PS 187, quien se desempeñó anteriormente como asistente del ex concejal de la ciudad Robert Jackson, dijo que irrita a los padres saber que la ciudad tiene dinero para pagar y dar cabida a los estudiantes de Success Academy, mientras que las demandas de los padres de las escuelas públicas del área en gran parte han sido ignoradas.

“Quiero ser clara, no se trata de que seamos escuelas anti-charter”, dijo García. “Es sobre el hecho de que hemos sido padres aquí por mucho tiempo, hemos estado abogando por mucho tiempo. ¿Cómo es que hemos estado gritando, pidiendo, exigiendo, hablando de nuestras necesidades y alguien puede venir y decir que quiere este espacio? Y dicen que aquí están los dólares públicos del pueblo, que pagarán para renovar y para que se muden”.

“Es un segundo trabajo ser voluntario y recaudar fondos para cosas como el arte, programas para después de la escuela, incluso para tóner [de impresión] para nuestra escuela”, agregó.
“Hay algo malo en la forma en que esto ocurrió. No hubo discussion con la comunidad a la hora de la toma de decisiones. Nos merecemos estar en la mesa. Para empezar, no debimos nunca haber estado fuera de la conversación”.

Los padres dijeron sentirse engañados por la administración de De Blasio y la canciller de Escuelas Carmen Fariña, quien se reunió con miembros de CEC de toda la ciudad para discutir una serie de quejas poco después de su nombramiento.

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Padres y defensores del Distrito 6 se reunieron para protestar por las decisiones del DOE.

Miriam Aristy-Farer, presidenta de CEC 6, llamó a la reunión “un respiro de aire fresco”, y dijo que sentía que la Canciller estaba escuchando los reclamos de los padres.

Pero la administración enfrentó una fuerte oposición cuando optó por rechazar tres coubicaciones que el gobierno del alcalde Michael Bloomberg había aprobado para la red charter Success Academy. Los rechazos provocaron fuertes críticas de los defensores de las escuelas charter, algunos funcionarios electos y el gobernador Andrew Cuomo, quien intervendría para añadir fondos adicionales para las escuelas charter en el presupuesto, incluyendo un mandato para que la ciudad pague por el costo de renta de las escuelas.

Kari Steeves, madre en Muscota New School de Inwood, dijo que los padres estuvieron abogando durante años por una escuela intermedia progresista. Actualmente no existen escuelas intermedias progresistas en la zona, y los padres en Muscota New School quieren que sus hijos continúen aprendiendo bajo el mismo modelo, que pone énfasis en el aprendizaje experimental.

“Los padres Muscota ven muchas necesidades en este distrito que quedarán sin resolverse y sin financiamiento, porque el dinero público se dirigirá al espacio de las escuelas charter, no al de las escuelas públicas”, dijo.

También expresó su preocupación por el mandato estatal del gobernador Cuomo para las escuelas charter.

“Al eliminar un mayor control sobre las decisiones a nivel local”, agregó, “esta enmienda deja claro que el estado no confía, ni le importa, lo que los padres locales quieren para sus hijos”.

Steeves pidió a los funcionarios electos locales emitir declaraciones que indiquen cuál es su posición sobre el tema.

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“Es sentido común dar cosas a las personas que las necesitan”, dijo el estudiante Inrii González.

Los estudiantes que asistieron a la manifestación dijeron no estar contentos con el trato aparentemente deferente dado a las escuelas charter.

Inrii González es un estudiante de octavo grado en la escuela Mott Hall, conocida por ser una institución que alimenta a algunas de las escuelas preparatorias más prestigiosas de la ciudad.

González asistirá a la preparatoria Stuyvesant el próximo año. Mott Hall también fue noticia el año pasado por su uso continuo de iluminación fluorescente que tiene PCB (bifenilos policlorados), un conocido carcinógeno. Las luces no han sido reemplazadas desde que fueron instaladas entre 1950 y 1978. Por otra parte, los estudiantes no tienen biblioteca, ningún auditorio, ningún laboratorio de cómputo y la clase de gimnasia se lleva a cabo en un aula reformada. Las comidas de la escuela se calientan en una instalación totalmente diferente, ya que la cocina de la escuela carece de un lavabo, lo que va en contra de los códigos de salud.
Además, González informó que hasta cuatro estudiantes a la vez comparten un casillero, ya que no hay suficiente para todos.

González dijo que él no cree que el Departamento de Educación tenga sus prioridades en orden al financiar la renta y la renovación para Success Academy, mientras que las necesidades de muchos años de las escuelas del distrito se quedan de lado.

“Creo que es sentido común dar cosas a las personas que las necesitan”, dijo.