“Our families are confused”
“Nuestras familias están confundidas” 

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“Our families are confused”

Pediatricians voice concerns on school reopening plan

“The child that left the classroom in March is not the child that’s returning to the school [in September],” warned Dr. María Molina.

These doctors are disquieted.

Pediatricians are sounding the alarm about the city’s plan to reopen public school buildings.

At a virtual town hall on August 11, local doctors criticized the Department of Education (DOE) reopening plan for lacking daily temperature checks for students or on-site COVID-19 testing. The pediatricians also voiced concern that doctors are being excluded from discussions on how to reopen the city’s schools.

The town hall was hosted by SOMOS network, a network of 2,500 community physicians serving primarily low-income, immigrant communities. It was broadcast from St. Elizabeth’s Church in Washington Heights.

“No conversation on school reopening should happen without the voices of pediatricians who serve New York City’s most vulnerable communities,” said Dr. Ramon Tallaj, founder and Chairman of SOMOS. “We are the ones who talk to these parents, see and treat their children, and wholly understand each family’s individual needs.”

The doctors’ discussion was held uptown.

Doctors affiliated with SOMOS said they are working in the communities hardest-hit by COVID-19 and provide healthcare for the majority of schoolchildren in the District 6 public school system in Northern Manhattan and the Bronx. During the town hall, they cautioned that all recommendations must be scientifically informed to ensure the health and safety of students, parents, and teachers in the upcoming school year.

Dr. Carmen Lazala, a former schoolteacher, implored the DOE to consult with community physicians.

“Come to us, we will share all the knowledge we have to maintain the safety and health of our children in the community,” she said.

“Our families are a little bit disoriented, they are confused, because of the evolving of the pandemic, there have been different plans every two weeks or every week. We need to inform them in their language, be it Chinese or English or Spanish, to let them know that we are here for them.”

The pediatricians made several recommendations for reopening.

The pediatricians from SOMOS made several recommendations for a return to school:

  • Morning screenings at the city’s hot spots
  • Twice-weekly testing sites at schools in hot spots, with a flexible plan to expand as new hot spots pop up, staffed by multilingual doctors
  • Health information and materials readily available in at least three languages in each school
  • A direct method of contact and information sharing between school nurses and diverse doctors
  • A role for community doctors in any contact-tracing and reporting done through the public-school system
  • A role for community doctors to advise the city and the state formally and consistently so that New York is making decisions based on doctor recommendations

“No conversation on school reopening should happen without pediatricians,” said Dr. Ramon Tallaj.

Dr. María Molina, of First Step Pediatrics in Washington Heights, said kids with special needs and disabilities must not be overlooked in the DOE’s plan.

“They are the ones most affected when the routine is disrupted, when there is no structure,” she remarked. “Most parents cannot offer that structure at home. They have not been trained; they don’t have the tools at home. So, if we’re going to reopen the schools, the tools, the space, the special instructions for those children have to be in place.”

At the town hall, it was announced that SOMOS is donating 1,000 computers to New York City schools and offering 500 computers for parents to have at home.

Molina said that mental health needs of children must also be considered.

“The child that left the classroom in March is not the child that’s returning to the school [in September]. This is a child that faced food insecurity, that faced housing insecurity, that is grieving the loss of grandparents, so mental health has to be in place in school,” she said.

Doctors from the network have worked in hotspots across the U.S.

Dr. Juan Tapia Mendoza, SOMOS provider and Chief Executive Officer of the Pediatrics 2000 clinic, said families in immigrant communities are still very fearful of contracting COVID-19 and avoid going to hospitals or medical clinics.

“They tell us, ‘Coronavirus has become the monster,’ and they refuse to come to the clinic for immunizations,” Mendoza said.

“The impacts of COVID-19 were felt the hardest in our communities in terms of deaths and infections, not to mention financial loss and a magnification of learning disparities among our children due to the lack of adequate resources,” said Tallaj. “It is imperative that New York City’s Department of Health and Department of Education include us in reopening conversations to ensure we implement solutions and propose plans that serve all our communities equitably. That is why at a minimum multilingual screening, testing, and health education must be on-site in schools located in virus hot spots.”

“Nuestras familias están confundidas”

Pediatras expresan sus preocupaciones sobre la reapertura escolar 

“El niño que salió del aula en marzo no es el niño que regresa a la escuela [en septiembre]”, advirtió la Dra. María Molina.

Estos médicos están preocupados.

Los pediatras están dando la voz de alarma sobre el plan de la ciudad para reabrir los edificios de las escuelas públicas.

En una reunión virtual del ayuntamiento el 11 de agosto, médicos locales criticaron el plan de reapertura del Departamento de Educación (DOE, por sus siglas en inglés) por la falta de controles diarios de temperatura para los estudiantes o pruebas de COVID-19 en el lugar. Los pediatras también expresaron su preocupación por que los médicos están siendo excluidos de las discusiones sobre cómo reabrir las escuelas de la ciudad.

La reunión del ayuntamiento fue organizada por la red SOMOS, una red de 2,500 médicos comunitarios que atienden principalmente a comunidades de inmigrantes de bajos ingresos. Fue transmitida desde la Iglesia de Santa Isabel en Washington Heights.

“Ninguna conversación sobre la reapertura de escuelas debería ocurrir sin las voces de los pediatras que atienden a las comunidades más vulnerables de la ciudad de Nueva York”, dijo el Dr. Ramón Tallaj, fundador y presidente de SOMOS. “Somos nosotros quienes hablamos con estos padres, vemos y tratamos a sus hijos, y entendemos completamente las necesidades individuales de cada familia”.

La discusión de los médicos se llevó a cabo en la Iglesia de Santa Isabel.

Los médicos afiliados a SOMOS dijeron que están trabajando en las comunidades más afectadas por la COVID-19 y brindando atención médica a la mayoría de los niños en edad escolar en el sistema de escuelas públicas del Distrito 6 en el Alto Manhattan y el Bronx. Durante la reunión del ayuntamiento, advirtieron que todas las recomendaciones deben estar científicamente informadas para garantizar la salud y seguridad de los estudiantes, padres y maestros, en el próximo año escolar.

La Dra. Carmen Lazala, ex maestra de escuela, imploró al DOE que consulte con los médicos de la comunidad.

“Vengan con nosotros, compartiremos todo el conocimiento que tenemos para mantener la seguridad y la salud de nuestros niños en la comunidad”, dijo.

“Nuestras familias están un poco desorientadas, están confundidas. Por la evolución de la pandemia, ha habido planes diferentes cada quincena o cada semana. Necesitamos informarles en su idioma, ya sea chino, inglés o español, para hacerles saber que estamos aquí para ellos”.

Los pediatras hicieron varias recomendaciones para la reapertura.

Los pediatras de SOMOS hicieron varias recomendaciones para el regreso a la escuela:

  • Chequeos matutinos en los puntos calientes de la ciudad.
  • Sitios de pruebas dos veces por semana en escuelas en puntos calientes, con un plan flexible para expandirse a medida que surjan nuevos puntos calientes, atendidos por médicos multilingües.
  • Información y materiales de salud disponibles en al menos tres idiomas en cada escuela.
  • Un método directo de contacto e intercambio de información entre enfermeras escolares y diversos médicos.
  • Un papel para los médicos de la comunidad en cualquier seguimiento de contactos e informes realizados a través del sistema de escuelas públicas.
  • Un papel para los médicos comunitarios para asesorar a la ciudad y al estado de manera formal y constante para que Nueva York tome decisiones basadas en las recomendaciones de los médicos.

“Ninguna conversación sobre la reapertura de las escuelas debería ocurrir sin los pediatras”, dijo el Dr. Ramón Tallaj.

La Dra. María Molina, de First Step Pediatrics en Washington Heights, dijo que los niños con necesidades especiales y discapacidades no deben ser ignorados en el plan del DOE.

“Son los más afectados cuando se interrumpe la rutina, cuando no hay estructura”, comentó. “La mayoría de los padres no pueden ofrecer esa estructura en casa. No han sido entrenados; no tienen las herramientas en casa. Entonces, si vamos a reabrir las escuelas, las herramientas, el espacio, las instrucciones especiales para esos niños deben estar listas”.

En la reunión del ayuntamiento, se anunció que SOMOS está donando 1,000 computadoras a las escuelas de la ciudad de Nueva York y ofreciendo 500 computadoras para que los padres las tengan en casa.

Molina dijo que también se deben considerar las necesidades de salud mental de los niños.

“El niño que dejó el salón de clases en marzo no es el niño que regresará a la escuela [en septiembre]. Este es un niño que enfrentó inseguridad alimentaria, que enfrentó inseguridad de vivienda, que está de duelo por la pérdida de los abuelos, por lo que la salud mental debe estar lista en la escuela”, dijo.

Los médicos de la red han trabajado en puntos calientes en los Estados Unidos.

El Dr. Juan Tapia Mendoza, proveedor de SOMOS y director ejecutivo de la clínica Pediatrics 2000, dijo que las familias en las comunidades de inmigrantes todavía tienen mucho miedo de contraer COVID-19 y evitan ir a hospitales o clínicas médicas.

“Nos dicen: el coronavirus se ha convertido en el monstruo, y se niegan a venir a la clínica para vacunarse”, dijo Mendoza.

“Los impactos de la COVID-19 se sintieron con más fuerza en nuestras comunidades en términos de muertes e infecciones, sin mencionar la pérdida financiera y la ampliación de las disparidades de aprendizaje entre nuestros niños debido a la falta de recursos adecuados”, dijo Tallaj. “Es imperativo que los Departamentos de Salud y de Educación de la ciudad de Nueva York nos incluyan en las conversaciones de reapertura para asegurar que implementemos soluciones y propongamos planes que sirvan a todas nuestras comunidades de manera equitativa. Es por eso que, como mínimo, las evaluaciones multilingües, las pruebas y la educación sobre la salud deben realizarse en las escuelas ubicadas en puntos calientes de virus”.