Activists occupy Councilmember’s office in defiance of rezoning
Activistas toman oficina de concejal desafiando la rezonificación

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Activists occupy Councilmember’s office in defiance of rezoning

Story by Gregg McQueen

Photos by Cristóbal Vivar

Activists called for affordable housing.

Activists called for affordable housing.

Community activists took over the Washington Heights office of City Councilmember Ydanis Rodríguez on Thursday evening — an act of protest over displeasure with the city’s plan to rezone Inwood.

Two Council committees voted on Thursday morning to approve a revamped version of the plan after Rodríguez, who represents the district, announced a series of modifications, including a smaller rezoning area, creation of 925 affordable units on private land, and a program to help regulate commercial rents.

However, some advocates said the changes did not go far enough, and a contingent from Northern Manhattan is Not for Sale and the Met Council on Housing showed up at Rodríguez’s Wadsworth Avenue headquarters Thursday afternoon demanding to speak with him about the rezoning.

Though Rodríguez eventually came by to speak with the activists, they announced they would occupy his office until he agreed to change the rezoning plan.

“Many of us here in this neighborhood have 40, 50, 60 years living here,” said local resident María Pena. “We have decided to occupy because he has not satisfied our demands around this rezoning plan. The majority of the many of us are retired, and we deserve a plan that suits us.”

Eleven advocates spent Thursday evening in the office, after ordering pizza, holding an impromptu dance party, and speaking with reporters.

Early Friday morning, several of them emerged to issue a list of demands for a modified rezoning plan.

“We disagree with the plan as they voted on it, on August 2,” said Lena Meléndez. “We want some changes to that plan.”

The activists called for a zoning change to the Sherman Creek area, which would limit building height to about 15 stories instead of 30 stories as the current plan would allow.

They also asked for all housing developments on private land to include 50 percent affordable housing, requirements for responsible construction contracting on public sites, and increased funding for anti-displacement efforts.

“We want $1 million per year for Partners in Preservation for a period of 10 years,” Meléndez said. She added that activists also want a wholesale district and auto body district along 10th Avenue, and an infrastructure plan to bolster Inwood’s electrical grid.

Community advocates were displeased with the city’s plan.

Community advocates were displeased with the
city’s plan.

Inwood resident Em Hirsh explained that the group also had some citywide demands on rezonings, including a moratorium on rezonings.

“[Councilmember] Francisco Moya came out and said there should be a ban before more information is figured out about the displacement that’s being caused by these,” said Hirsch. “So, we stand with him and say that Inwood should be the precedent case in which we are putting a moratorium on these rezonings.”

Activists also said they want the city to base affordability levels on average neighborhood income, rather than area median income, and alter Mandatory Inclusionary Housing to allow for deeper affordability.

Meléndez said the group asked Rodríguez if he was willing to broker additional changes to the plan voted on by the Council on August 2.

“And he said, ‘the plan is done.’ We understood that as saying, no, he’s not willing to fight for these changes,” she stated.

“That is a reactive measure, not a preventative measure,” said Ayisha Oglivie

“That is a reactive measure, not a preventative
measure,” said Ayisha Oglivie

“The concessions that were made at the last hour before this vote yesterday are not sufficient,” said Ayisha Oglivie. “We are going to continue to insist that these demands we’ve listed out be met, for the sake of the community.”

She said it was imperative that the city kicks in more money for legal services to help prevent displacement.

“That is a reactive measure, not a preventative measure,” remarked Oglivie. “It’s not about bracing against the displacement, it’s about preventing it from happening in the first place, and this plan doesn’t do that.”

Rodríguez staff members said the Councilmember’s office would remain open for constituent services during the occupation.

Activist Nova Lucero stressed that the group was willing to occupy the office until the full Council vote takes place on the rezoning on August 8.

“We’re all willing to stay here until they meet with us and address all demands, and if that takes until next week, then that’s what happens,” she said.

Activistas toman oficina de concejal desafiando la rezonificación

Historia por Gregg McQueen

Fotos por Cristóbal Vivar

 

Los activistas ocuparon la oficina del concejal durante la noche.

Los activistas ocuparon la oficina del concejal
durante la noche.

Activistas comunitarios tomaron la oficina de Washington Heights del concejal Ydanis Rodríguez el jueves por la noche, un acto de protesta por el disgusto con el plan de la ciudad para cambiar la rezonificación de Inwood.

Dos comités del Concejo votaron el jueves por la mañana para aprobar una versión renovada del plan después de que Rodríguez, quien representa al distrito, anunciara una serie de modificaciones, incluida una zona de rezonificación más pequeña, la creación de 925 unidades asequibles en tierras privadas y un programa para ayudar a regular alquileres comerciales.

Sin embargo, algunos defensores dijeron que los cambios no fueron suficientes, y un contingente del Norte de Manhattan No Está En Venta y del Consejo Met de Vivienda, se presentó en la sede de Rodríguez en la avenida Wadsworth el jueves por la tarde exigiendo hablar con él sobre la rezonificación.

Si bien Rodríguez eventualmente habló con los activistas, ellos anunciaron que invadirían su oficina hasta que accediera a cambiar el plan de rezonificación. 

“Muchos de los que estamos en este vecindario tenemos 40, 50 y 60 años viviendo aquí”, dijo la residente local María Peña. “Hemos decidido tomar la oficina porque el concejal no ha satisfecho nuestras demandas en torno a este plan de rezonificación. La mayoría de nosotros estamos jubilados y merecemos un plan que nos satisfaga”.

Once defensores pasaron la tarde del jueves en la oficina después de pedir pizza, celebrar una fiesta de baile improvisada y de hablar con los periodistas.

La madrugada del viernes, varios de ellos salieron para emitir una lista de demandas para un plan de rezonificación modificado.

“No estamos de acuerdo con el plan como fue votado el 2 de agosto”, dijo Lena Meléndez. “Queremos algunos cambios en ese plan”.

Los activistas pidieron un cambio de zonificación en el área de Sherman Creek, que limitaría la altura de los edificios a alrededor de 15 pisos en lugar de 30 pisos, como lo permite el plan actual.

También pidieron que todos los desarrollos de vivienda en terrenos privados incluyan un 50 por ciento de viviendas asequibles, requisitos para contratación responsable de obras en sitios públicos y un mayor financiamiento para los esfuerzos contra el desplazamiento.

Los activistas confrontaron a Rodríguez en su oficina.

Los activistas confrontaron a Rodríguez en su oficina.

“Queremos $1 millón de dólares por año para Socios de la Preservación por un período de 10 años”, dijo Meléndez. Agregó que los activistas también quieren un distrito de ventas al por mayor y un distrito de carrocerías de vehículos a lo largo de la avenida 10, y un plan de infraestructura para reforzar la red eléctrica de Inwood.

Em Hirsh, residente de Inwood, explicó que el grupo también tiene algunas demandas en toda la ciudad sobre rezonificaciones, incluida una moratoria.

“[El concejal] Francisco Moya salió y dijo que debería haber una prohibición antes de que se resuelva más información sobre el desplazamiento que está causando esto”, dijo Hirsch. “Entonces, estamos con él y decimos que Inwood debería ser el caso precedente en que pongamos una moratoria sobre estas rezonificaciones”.

Los activistas también dijeron que quieren que la ciudad base los niveles de asequibilidad en el ingreso promedio del vecindario, en lugar del ingreso promedio del área, y alterar la Vivienda Inclusiva Obligatoria para permitir una mayor asequibilidad.

Meléndez dijo que el grupo le preguntó a Rodríguez si estaba dispuesto a negociar cambios adicionales al plan votado por el Concejo el 2 de agosto.

Los defensores ordenaron pizza para la larga noche.

Los defensores ordenaron pizza para la larga noche.

“Y él dijo: ‘el plan está hecho’. Entendimos eso como un no, él no está dispuesto a luchar por estos cambios”, afirmó.

“Las concesiones que se hicieron en la última hora antes de la votación de ayer no son suficientes”, dijo Ayisha Oglivie. “Continuaremos insistiendo en que se cumplan estas demandas que hemos enumerado, por el bien de la comunidad”.

Dijo que es imperativo que la ciudad pague más dinero por servicios legales para ayudar a prevenir el desplazamiento.

“Esa es una medida reactiva, no preventiva”, comentó Oglivie. “No se trata de prepararse contra el desplazamiento, sino de evitar que ocurra en primer lugar, y este plan no lo hace”.

Miembros del personal de Rodríguez dijeron que la oficina del concejal permanecerá abierta para servicios a los electores durante la ocupación.

La activista Nova Lucero hizo hincapié en que el grupo está dispuesto a ocupar la oficina hasta que se realice la votación completa del Consejo sobre la rezonificación el 8 de agosto.

“Todos estamos dispuestos a quedarnos aquí hasta que se reúnan con nosotros y respondan a todas las demandas, y si eso nos lleva hasta la semana que viene, entonces eso es lo que sucederá”, dijo.