“Love above everything”
“El amor por encima de todo”

“Love above everything”

Story and photos by Mónica Barnkow

Rolando and Lilia Monal met when they were 19.

They met at 19, and married at 24.

It might seem a familiar tale.

But nearly six decades later, Rolando and Lilia, both 82, say each has found the love of a lifetime.

“When I met him, it was like a Pandora’s Box,” laughs Lilia, reminiscing about that glorious Sunday in 1951, when Rolando Monal approached her for a bit of conversation, at a park in Güines, her hometown in Cuba. “Full of good things.”

The following Sunday, he once again traveled the 28 kilometers that separated San José de Las Lajas, his town, from the same park in Güines, to see her a second time.

But he was in no particular rush.

Indeed, it was not until the third consecutive Sunday visit that Rolando let Lilia know his intentions were serious and sound.

17 Ft. George Hill is part of a Naturally Occurring Retirement Community (NORC) run by Isabella.

“Time is precious. We can’t waste any of it,” said Rolando, as to why he sought a commitment after only three encounters with Lilia.

The couple tenderly recalled the beginnings of their life-long love story from the comfort of their Washington Heights apartment just a few days before the New Year.

Lilia has been recovering from a bacterial infection that afflicted her during the first half of 2014, and brought her to seek care from several hospitals before being admitted to Isabella’s short-term rehabilitation facility.

The arrangement was possible because the apartment building in which the Monals reside, at 17 Ft. George Hill, is part of a Naturally Occurring Retirement Community (NORC). a multi-age housing development not originally built for seniors but now home to a significant number of older persons.

At 17 Ft. George Hill, together with the 11 Ft. George Hill and 45 Fairview buildings, all residents age 60 and older are entitled to participate in a host of social and wellness activities, as administered by the Fort George VISTAS NORC program. The initiative is a result of a formal partnership between the buildings’ Board of Directors, Isabella, and the senior residents, funded in part by the city’s Department for the Aging and the state’s Office for the Aging.

Yaneza Cruz is a social worker at Ft. George VISTAS NORC.

NORC staff members aid residents in obtaining support services; moreover, social work consultations are offered to all building residents, regardless of age.

Isabella Geriatric Center (Isabella), the non-profit health and social service organization, runs the program.

Isabella staff facilitated Lilia’s admission for therapy and also arranged for a home health aide 3 hours a day, 5 times a week to help Rolando handle his responsibilities at home.

“It was a long process,” explained Yaneza Cruz, a social worker at Ft. George VISTAS NORC. “During that time there was a lot of anxiety going in the house.”

His wife was ultimately transferred to Isabella’s short-stay rehabilitation facility, a few blocks from their home, where she received care from March through June.

Rolando was also busy.

“He visited me every day, from 9 to 1 and 4 to 7,” said Lilia, proud of her husband for not missing a single visit.

Pictures of the couple’s 50th anniversary.

When away from his wife, he also had plenty to do, with recreational activities such as yoga, bridge club, bingo and seated Zumba offered by Ft. George VISTAS NORC.

“Our activities are focused on fostering relationships,” said Miriam Colon, Programs Manager. “When people are isolated, they tend to neglect themselves.”

To minimize isolation, NORC residents are encouraged to keep an eye on their elderly neighbors, and to report any unusual activities or behaviors, so that appropriate services can be provided as needed.

In addition to recreational activities, weekly health screenings, lectures and seminars, and counsel on finances and legal matters, assistance obtaining government benefits, health insurance, and Medicaid is also provided.

“NORC is a bridge to services,” said Colon.

The support is intended to help expedite bureaucratic processes that might otherwise prove daunting or onerous.

But what proved a real challenge for Lilia was being away.

“Time is precious,” said Rolando Monal.

Though her team of doctors, nurses and aides at Isabella was “wonderful,” she admitted that she could not help but cry each night as the end of visiting hours neared, and Rolando would gather his things to leave.

She was thrilled to follow him to their home of 22 years in late June.

And they had plenty to celebrate this December.

At Christmas, the family indulged in a traditional Cuban feast of pernil (roast pork), moro (rice and beans) and yucca, shared with their daughter Mirna, who traveled from New Jersey to visit.

The meal, as with all things between them, was about teamwork.

“She directs, I do the manual part,” said Rolando, confessing he can barely make a meal on his own.

Lilia can no longer stand by the stove for long periods of time, so she cooks while seated,  tasting the food as it is prepared, instructing her husband on ingredients to add, and determining when all is ready to be served.

Seeking the secret to their longevity together?

Artwork by a NORC resident.

Love and communication – for dinnertime and in all endeavors – are crucial, they say.

“We have our differences, because we are different people,” said Rolando. “But love, patience and the desire to resolve, comes above everything.”

“It is love above everything,” added Lilia. “Even if he does something that I don’t like, love surfaces at the end.”

Their new year was heralded with a glass of cider at 9:30 p.m. and bedtime at 10:15 p.m. – and equally specific wishes.

“I ask God to give me health so I can live a little longer to share with my husband and daughter,” said Lilia.

Those close to the couple say that they are founts of inspiration.

“Theirs is a beautiful story,” beamed Colon. “It gives you hope that that kind of love exists.”


For more information on Isabella, please visit

“El amor por encima de todo”

Historia y fotos por Mónica Barnkow

Rolando y Lilia Monal se conocieron cuando tenían 19 años.

Se conocieron a los 19 y se casaron a los 24.

Podría parecer una historia familiar.

Pero casi seis décadas después, Rolando y Lilia, ambos de 82 años, dicen que cada uno encontró al amor de su vida.

“Cuando lo conocí, fue como una caja de Pandora”, se ríe Lilia recordando aquel glorioso domingo en 1951 cuando Rolando Monal se acercó a ella en un parque en Güines, su pueblo natal en Cuba, para un platicar un poco. “Estaba lleno de cosas buenas”.

El domingo siguiente viajó una vez más los 28 kilómetros que separaban San José de Las Lajas, su pueblo, al mismo parque en Güines, para verla por segunda vez.

Pero él no tenía ninguna prisa en particular.

De hecho, no fue sino hasta la visita del tercer domingo consecutivo que Rolando le dejó saber a Lilia que sus intenciones eran serias.

El edificio ubicado en el número 17 de Ft. George Hill es parte de la Comunidad de Jubilados Naturalmente Presentes (NORC por sus siglas en inglés) operada por Isabella.

“El tiempo es oro. No podemos desperdiciarlo”, dijo Rolando sobre por qué buscó un compromiso después de tan sólo tres encuentros con Lilia.

La pareja recuerda con ternura los inicios de su historia de amor de toda la vida desde la comodidad de su apartamento en Washington Heights, unos días antes del Año Nuevo.

Lilia se recuperó de una infección bacteriana que la afligió durante el primer semestre de 2014 y la llevó a buscar la atención de varios hospitales antes de ser admitida en el centro de rehabilitación de corta estancia Isabella.

El acuerdo fue posible gracias a que el edificio de apartamentos en el que residen los Monals, ubicado en el 17 de Ft. George Hill, es parte de una Comunidad de Jubilados Naturalmente Presentes (NORC por sus siglas en inglés). Un desarrollo de vivienda multi-edad no construido originalmente para adultos mayores, pero ahora hogar de un número significativo de estas personas.

En los edificios del número 17 de Ft. George Hill, el 11 de Ft. George Hill y el 45 de Fairview, todos los residentes mayores de 60 años tienen derecho a participar en una serie de actividades sociales y de bienestar, impartidas por el programa VISTAS NORC de Fort George. La iniciativa es el resultado de una alianza formal entre la Junta de Administración de los edificios, Isabella y los residentes mayores, financiado en parte por el Departamento para las Personas Mayores del estado y la Oficina de la ciudad para las Personas Mayores.

Yaneza Cruz es una trabajadora social en VISTAS NORC de Ft. George.

Los miembros del personal de NORC ayudan a los residentes a obtener servicios de apoyo, además, se ofrecen consultas de trabajo social a todos los residentes del edificio sin importar su edad.

El Centro Geriátrico Isabella (Isabella), la organización de salud y servicios sociales sin fines de lucro, opera el programa.

El personal de Isabella facilitó el ingreso de Lilia a la terapia y también organizó que un asistente de salud visite el hogar 3 horas al día, 5 veces a la semana, para ayudar a Rolando a manejar sus responsabilidades en casa.

“Fue un proceso largo”, explicó Yaneza Cruz, trabajadora social de VISTAS NORC en Ft. George. “Durante ese tiempo hubo mucha ansiedad en la casa”.

Su esposa fue trasladada finalmente al centro de rehabilitación de corto estancia Isabella, a pocas cuadras de su casa, donde recibió la atención de marzo a junio.
Rolando también estuvo ocupado.

“Él me visitaba todos los días, de 9 a 1 y de 4 a 7”, dijo Lilia, orgullosa de que su marido no se perdió ninguna visita.

Cuando estaba lejos de su esposa, él también tenía mucho que hacer, con actividades recreativas como yoga, club de bridge, bingo y Zumba sentado, ofrecidas por VISTAS NORC de Ft. George.
“Nuestras actividades se centran en fomentar relaciones”, dijo Miriam Colón, gerente de programas. “Cuando las personas se encuentran aisladas, tienden a descuidarse a sí mismas”.

"NORC es un puente a los servicios", dijo la gerente de programas Miriam Colón.
“NORC es un puente a los servicios”, dijo la gerente de programas Miriam Colón.

Para minimizar el aislamiento, se alienta a los residentes de NORC a mantener un ojo en sus vecinos de edad avanzada e informar sobre cualquier actividad o comportamiento inusual, para que los servicios apropiados puedan brindar la ayuda necesaria.

Además de las actividades recreativas, los exámenes de salud semanales, las conferencias, los seminarios, la asesoría sobre finanzas y asuntos legales y la asistencia para obtener beneficios del gobierno, también se proporciona seguro médico y Medicaid.

“NORC es un puente a los servicios”, dijo Colón.

El apoyo tiene por objeto ayudar a agilizar los procesos burocráticos que de otro modo podrían resultar desalentadores u onerosos.

Pero lo que resultó ser un verdadero desafío para Lilia fue estar lejos.

Aunque su equipo de médicos, enfermeras y auxiliares en Isabella era “maravilloso”, admitió que no podía dejar de llorar cada noche cuando terminaban las horas de visita y Rolando recogía sus cosas para irse.

“Es el amor por encima de todo”, dice Lilia Monal.

Estuvo encantada de seguirlo hasta su casa de 22 años a finales de junio.

Y tuvieron mucho que celebrar en el mes de diciembre.

En Navidad, la familia se mimó con un festín tradicional cubano de pernil (cerdo asado), moros (arroz y frijoles) y yuca, el cual compartieron con su hija Mirna, quien viajó desde Nueva Jersey para visitarlos.

La comida, como con todas las cosas entre ellos, fue un trabajo en equipo.

“Ella dirige y yo hago la parte manual”, dijo Rolando, confesando que apenas puede preparar una comida por su cuenta.

Lilia ya no puede estar de pie frente a la estufa durante largos periodos de tiempo, así que cocina sentada, prueba la comida mientras es preparada, instruye a su marido sobre qué ingredientes debe añadir y determina que está lista para ser servida.

Clases y talleres se realizan en el salón comunitario.

¿El secreto para vivir tantos años y juntos?

El amor y la comunicación -en la cena y en todas las actividades- son cruciales, dicen.

“Tenemos nuestras diferencias porque somos diferentes personas”, dijo Rolando. “Pero el amor, la paciencia y el deseo de resolver los conflictos, están por encima de todo”.

“Es el amor por encima de todo”, agregó Lilia. “Incluso [cuando] él hace algo que no me gusta, el amor aflora al final”.

Su nuevo año fue anunciado con un vaso de sidra a las 9:30 pm y la hora de acostarse a las 10:15 pm, y deseos igualmente específicos.

“Le pido a Dios que me dé salud para vivir un poco más y compartir con mi esposo y mi hija”, dijo Lilia.

Las personas cercanas a la pareja dicen que son una fuente de inspiración.

“La suya es una historia hermosa”, sonrió Colón. “Es esperanzador que exista esa clase de amor”.

Para mayor información sobre Isabella, por favor visite

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