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Uptown weighs in on fracking

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

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Senator Adriano Espaillat, who has opposed fracking, hosted a forum with fellow State Senator Jose Serrano; Assemblymember Linda Rosenthal; Councilmember Gale Brewer; District Leader Marc Landis; Food and Water Watch; the Sane Energy Project and Environment New York on the issue.

On Tues., Feb. 12th, New York State Health Commissioner Dr. Nirav Shah stated that the Department of Health would need more time to review the health impact of hydrofracking.

In the letter issued Tuesday, Dr. Shah said that the agency’s study of the potential effects on health from drilling was ongoing, and recommended that the administration not move forward until the report was completed.

The announcement effectively delayed any decision by Governor Andrew Cuomo to lift a New York State moratorium on hydraulic fracturing, commonly referred to as fracking, a process used to extract natural gas from shale rock.

The statement was seen as a minor victory by the opponents of fracking, including many uptown residents, who gathered the following evening on Wed., Feb. 13th, at Anshe Chesed on 100th Street and West End Avenue.

The event was sponsored by State Senators Adriano Espaillat and Jose Serrano; Assemblymember Linda Rosenthal, Councilmember Gale Brewer, District Leader Marc Landis, Food and Water Watch, the Sane Energy Project and Environment New York.

Proponents of natural gas say it’s cheap, clean, and will help wean the United States off foreign oil.

However, those opposed are worried that the chemicals used in fracking are unsafe and contaminate the water supply after they are blasted into the shale to extract natural gas.

Some have also claimed that fracking can causes earthquakes.

The concerns have proven serious enough that earlier this year New York State Department of Environmental Conservation hired a geologist from the University of Buffalo to study the potential effects of fracking on seismic activity.

Though the forum was far from home, Inwood resident Mark Cook made the trip to attend.

“This is important for everyone in the area,” he said.

And though the fracking would occur outside New York City, many say that it is also a New York City issue.

The city gets its water supply directly from aquifers that sit directly above the Marcellus Shale, where intended drilling would occur.

That Gov. Cuomo would ostensibly limit fracking to the southern counties of New York does not convince opponents that drinking water will be kept safe.

“The water flows underground, so even if they just frack in certain areas, it’s not going to prevent contaminated drinking water from reaching us,” said Cook.

Also in attendance was Manhattan Borough President Scott Stringer, who credited Gov. Cuomo for not succumbing to the pro-gas lobby.

“It’s a testament to his leadership,” he said.

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Heightened activity at the waterfront, such as seen here at the Gansevoort Peninsula in the West Village, may soon come to northern Manhattan when a gas meter station at 134th Street and the Hudson River is altered to allow a high volume flow of natural gas.

“We do have the power of advocacy and persuasion,” he said, commending the grassroots efforts of many ‘fractivists’ who have kept the pressure on Albany.

“Four years ago, people didn’t even know what fracking meant.”

State Senator Espaillat and the other organizers had originally expected the forum to occur on the heels of a decision on Governor Cuomo’s part to lift the moratorium on fracking.

The news of the postponement was cause for relief.

“I am pleased to learn that the Department of Health is taking more time to carefully complete the public review process of hydrofracking,” said Senator Serrano in a statement issued by his staff. “It would blatantly irresponsible to permit hydraulic fracturing to be carried out without thoroughly analyzing its possible consequences on the health of the public.”

“We planned this meeting because we thought we would get bad news,” said Senator Espaillat, who has continually voiced his opposition to fracking.

The State Senator as also expressed interest in taking the discussion further uptown, and with reason.

A gas meter station at 134th Street and the Hudson River will be altered to allow a high volume flow of natural gas under New York City’s streets.

The gas meter station is on Con Edison property that is now owned and operated by Transco Williams, a Texas-based oil company that feeds natural gas to New York City from the Gulf Coast, the same body of water that was the site of the 2010 Deep Water Horizon oil spill, also know as the BP oil spill.

The spill discharged 4.9 million barrels of crude oil into the Gulf of Mexico and destroyed 491 miles of coastline.

“Maybe the 134th Street gas meter station will raise more awareness,” said Senator Espaillat.

Many of the same organizations that oppose fracking in the Marcellus Shale also vow to oppose the modifications to the uptown gas meter.

“This will continue the demand for fossil fuels rather than expand the demand for renewable energy,” said Daniele Gerard, the president of the Three Parks Independent Democratics, which draws members from the Upper West Side, Morningside Heights and Manhattan Valley.

While proponents of natural gas argue that its cheaper and burns cleaner than other heating oils, Gerard argued that prices will fluctuate, and will likely increase along with the demand for natural gas.

Before Transco Williams breaks ground on the project this spring, Obie Bing, a retired engineer for Con Edison and volunteer environmental consultant for the project, believes that there are some issues that need to be addressed.

“More gas for the community could be a good thing, but not done the right way, it could be a bad thing,” said Bing in a phone interview.

There have been several high profile natural gas pipeline explosions, including a 2010 blast in San Bruno, California that destroyed 38 houses, killed eight people, and compromised a water main.

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“Even if they just frack in certain areas, it’s not going to prevent contaminated drinking water from reaching us,” said Inwood resident Mark Cook.
“Four years ago, people didn’t even know what fracking meant,” noted Manhattan Borough President Scott Stringer.

The Transco Williams gas meter station is over 50 years old and sits on stilts above the waters of the Hudson River.

It is operated remotely from Texas and Teaneck, New Jersey.

“I’d like a lot more clarity as to how this plant will be operated and monitored from a remote location; if there is an emergency, who will respond and how long will it take them to get there?”

Bing is also concerned about the age of the foundation.

“I want somebody to give me a report on that foundation. I don’t want a Superstorm blowing the damn thing into the water,” he added.

Bing said he would be meeting with Councilmember Robert Jackson’s office to draft a letter to send to Transco Williams: “I don’t want them to break ground until they address these concerns.”

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Residentes del Alto opinan sobre ‘fracking’

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

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El Senador Adriano Espaillat, quien se opone a ‘fracking,’ auspicio un foro junto al Senador José Serrano; la Asambleísta Linda Rosenthal, la Concejal Gale Brewer; el líder de distrito Marc Landis y ‘el Proyecto de Energía y Medio Ambiente Sano de Nueva York’.

El martes 12 de febrero el Comisionado de Salud del Estado de Nueva York, Dr. Nirav Shah, dijo que el Departamento de Salud necesitaría más tiempo para revisar el impacto en la salud del fracturación hidráulico.

El anuncio efectivamente retrasó cualquier decisión del gobernador Andrew Cuomo para levantar una moratoria al estado de Nueva York en el fracturación hidráulico, conocido comúnmente como ‘fracking’, un proceso que se utiliza para extraer gas natural de roca de pizarra.

La declaración fue vista como una victoria menor por los opositores del ‘fracking’ que se reunieron la noche siguiente, el miércoles 13 de febrero, en Anshe Chesed, en la calle 100 y la avenida West End.

El evento fue patrocinado por los senadores estatales Adriano Espaillat y José Serrano; la Asambleísta Linda Rosenthal, la Concejal Gale Brewer, el líder de distrito Marc Landis, Food and Water Watch, el Proyecto de Energía y Medio Ambiente Sano de Nueva York.

Los defensores del gas natural dicen que es barato, limpio y ayudará a destetar a los Estados Unidos del petróleo extranjero.

Sin embargo, los opositores están preocupados de que los productos químicos utilizados en el ‘fracking’ son inseguros y contaminan el suministro de agua después de que se estallan la pizarra para extraer el gas natural.

Algunos creen también que el ‘fracking’ puede provocar terremotos.

La teoría se ha comprobado como suficientemente serio y el Departamento de Conservación Ambiental contrató a un geólogo del la Universidad de Búfalo para conducir un estudio.

Aunque el foro estaba lejos de casa, el residente de Inwood Mark Cook hizo el viaje para asistir.

“Esto es importante para todos en la zona”, dijo.

Aunque el ‘fracking’ ocurriría fuera de Nueva York, muchos dicen que es también un asunto de la ciudad.

La ciudad recibe su suministro de agua directamente de los acuíferos que se asientan sobre la pizarra de Marcelo, donde la perforación prevista ocurriría.

Eso limitaría el ‘fracking’ a los condados del sur de Nueva York y no convence a los opositores del ‘fracking’ de que el agua potable se mantendrá a salvo.

“El agua fluye bajo tierra, y aunque sólo fracturan en ciertas áreas, no va a evitar que el agua contaminada llegue a nosotros”, dijo Cook.

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Actividad de esta naturaleza, visto aquí en el ‘Gansevoort Peninsula’ in the West Village, podría pronto ser una realidad en el alto Manhattan, cuando un medidor de gas en la Calle 134 y el río Hudson se modificará para permitir un flujo de alto volumen de gas natural.

Presente estaba también el presidente del condado Scott Stringer, que elogio al gobernador por no someterse a los proponentes del gas.

“Es prueba de su liderazgo,” dijo el. “Tenemos la fuerza de la persuasión,” él añadió, celebrando los esfuerzos de los muchos “fractivistas” que han mantenido la presión en Albany.

“Hace cuatro años, la gente ni siquiera sabía lo que significaba el ‘fracking’.”

El senador estatal Espaillat y los demás organizadores anticipaban que el foro siguiera inmediatamente una decisión por parte del gobernador Cuomo de levantar la moratoria sobre la fractura hidráulica.

Ellos expresaron su alivio temporal en el foro.

“Me complace saber que el Departamento de Salud está tomando más tiempo para completar cuidadosamente el proceso de revisión pública del fracturación hidráulico”, dijo el senador Serrano en una declaración emitida por su personal. “Sería descaradamente irresponsable permitir que el fracturación hidráulico se llevara a cabo sin un análisis exhaustivo de sus posibles consecuencias en la salud de la población”.

“Teníamos planeado este encuentro porque pensamos que obtendríamos malas noticias”, dijo el Senador Espaillat, que no ha dejado de expresar su oposición a la fracturación hidráulica.

El senador estatal también expresó su interés en llevar la discusión de la fracturación hidráulico más al norte de la ciudad.

Y habrá la necesidad de ampliar la discusión.

Un medidor de gas en la Calle 134 y el río Hudson se modificará para permitir un flujo de alto volumen de gas natural en las calles de Nueva York.

El medidor de gas es propiedad de Con Edison, y es operado por Transco Williams, una compañía petrolera con sede en Texas que alimenta de gas natural a la ciudad de Nueva York desde la Costa del Golfo, el mismo cuerpo de agua que fue el sitio del derrame de petróleo de Deep Water Horizon.

El derrame descargó 4.9 millones de barriles de petróleo crudo en el Golfo de México y destruyó 491 millas de costa.

“Tal vez el medidor de gas de la Calle 134 creará conciencia”, dijo el Senador Espaillat.

Muchas de las mismas organizaciones que se oponen al fracturamiento hidráulico en el ‘Marcellus Shale” también se comprometen a oponerse a las modificaciones en el medidor de gas en la calle 134.

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“Si sólo fracturan en ciertas áreas, no va a evitar que el agua contaminada llegue a nosotros”, dijo el residente de Inwood Mark Cook.“Hace cuatro años, la gente incluso no sabía lo que significaba el ‘fracking’”, dijo el presidente del condado Scott Stringer. 

“Esto va a continuar con la demanda de combustibles fósiles en vez de ampliar la demanda de energía renovable”, dijo Daniele Gerard, presidenta de Three Parks Independient Democratics, que reúne a miembros del Upper West Side, Morningside Heights y el Valle de Manhattan.

Mientras que los defensores del gas natural dicen que es más barato y se quema más limpio que otros combustibles para calefacción, Gerard dice que los precios fluctuarán, y es probable que va a aumentar junto con la demanda de gas natural.

Antes de que Transco Williams abra el proyecto esta primavera, Obie Bing, un ingeniero jubilado de Con Edison y consultor voluntario ambiental para el proyecto, cree que hay algunas cuestiones que deben ser abordadas.

“Más gas para la comunidad podría ser una cosa buena, pero si no se hace de la manera correcta, podría ser algo malo”, dijo Bing en una entrevista telefónica.

Han habido varias explosiones de gasoductos naturales de alto perfil, incluyendo una explosión en 2010 en San Bruno, California, que destruyó 38 casas, mató a ocho personas y comprometió una cañería.

La estación de medición de gas Transco Williams tiene más de 50 años de edad y se asienta sobre pilotes por encima de las aguas del río Hudson.

Es operado remotamente desde Texas y Teaneck, Nueva Jersey.

“Me gustaría mucha más claridad en cuanto a cómo esta planta será operada y monitoreada desde una ubicación remota, y si hay una emergencia, ¿quién responderá y cuánto tiempo les tomará llegar?”

Bing también está preocupado por la antigüedad de los cimientos.

“Quiero a alguien que me dé un informe sobre esos cimientos. Yo no quiero una súper tormenta soplando la maldita cosa en el agua”, agregó Bing.

Bing dijo que se reuniría con la oficina del Concejo Robert Jackson para redactar una carta para enviar a Transco Williams.

“No quiero que rompan el suelo hasta que aborden estas preocupaciones”.

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