The Return of the Native
El regreso del nativo

  • English
  • Español

The Return of the Native

Story by Sherry Mazzocchi

Emmanuel Abreu has returned from a summer artist residency in central Mexico.

Emmanuel Abreu has returned from a summer artist residency in central Mexico.

Ask Emmanuel “DJ Boy” Abreu why he spends much of his free time volunteering at the Word Up Community Book Shop, he will likely offer a deprecating answer.

“It’s a great place to meet women” was one recent response.

But the truth is more complex.

One recent afternoon, the store was closed but Abreu and another long-time volunteer Gio Andollo, were hard at work moving books, dismantling shelves and inventorying thousands of books.

Abreu has been with the little bookstore that could since its earliest days—photographing the first crates of books with his camera. The store is not just a meeting place for artists, writers and other creative types, it is also a source of inspiration, a gallery and performance space as well as a safe haven from the creeping juggernaut of gentrification.

Gentrification is a topic that always comes up among the volunteers.

Original work from Abreu. <br/><i>Photo: Emmanuel Abreu</i>

Original work from Abreu.
Photo: Emmanuel Abreu

“Some people will look at a bookstore and think that’s not for our neighborhood,” said Abreu. “But it is—and that’s the point,” he said.

“The point of this place is that we deserve this—we’ve deserved this for years.”

With the exception of visits to the Dominican Republic, Abreu has spent most of his 30 years in Inwood and Washington Heights. That changed this summer, when he spent about six weeks in Mexico.

The trip was for 360 Xochi Quetzal, a summer artist residency in central Mexico. Abreu had the distinction of being the first photographer ever selected for the program.

He raised $6,300 with an IndieGoGo campaign. It funded the purchase of new photographic equipment—including a drone for aerial shots. Unfortunately, the drone didn’t arrive in time for the trip.

The new uptown. <br/><i>Photo: Alexandra Vega</i>

The new uptown.
Photo: Alexandra Vega

Nevertheless, he took thousands of photographs. After Northern Manhattan’s monochromacity, he found Mexico bright and vibrant—full of color, music, friendly people and delicious food.

It was a time of many firsts. The first time climbing a mountain, the first time really cooking on his own and perhaps most memorably—his first encounter with the Pacific Ocean.

“It’s the same concept as the Atlantic Ocean—endless water,” he said. “But for some reason, seeing the sun set over the Pacific made me feel like I’ve finally traveled somewhere.”

The old colonial buildings standing with gleaming skyscrapers impressed him. He also captured dazzling images of churches, with their old-world icons and gold interiors.

One of the high points of his trip came in Guadalajara. Abreu, who’s known for his stunning images and time-lapse videos of the George Washington Bridge, found another bridge worthy of his devotion.

The Matute Remus Bridge in Guadalajara is an architectural marvel. It was named after Jorge Matute Remus, an engineer who, in 1950, masterminded the move of a 1,700-ton building 17 meters to widen Vallarta Avenue in Guadalajara. The 950-meter suspension bridge was built in 2011 with two triangular arches pointing triumphantly toward the sky.

Abreu has been one of Word Up’s first and staunchest volunteers.

Abreu has been one of Word Up’s first and staunchest volunteers.

Abreu logged several hours behind his camera, capturing the sun setting behind the bridge with his new equipment. At 24 images per second, even a short time lapse video requires thousands of images.

Yet after his return, he realized he lost some of that work.

While that was disappointing, Abreu took it in stride.

“It’s just another reason to go back,” he said.

When he’s not at Word Up, Abreu is contemplating the optimal way to create photographic books – the perks for the supporters of his IndieGoGo campaign.

He’s hoping to show his photos from Mexico at a to-be-determined gallery. He’s also planning to hold a series of free photography classes at Word Up.

“We’re just trying to create a safe space for everybody here,” he said.

El regreso del nativo

Historia por Sherry Mazzocchi

El puente colgante de 950 metros fue construido en 2011 <br/><i> Foto: Emmanuel Abreu</i>

El puente colgante de 950 metros fue construido en 2011
Foto: Emmanuel Abreu

Pregúntale a Emmanuel “DJ Boy” Abreu por qué él pasa mucho de su tiempo libre como voluntario en Word Up, el Negocio de Libros de la Comunidad, y es probable que él ofrezca una respuesta de desprecio.

“Es un gran lugar para conocer mujeres” fue una de las respuestas recientes.

Pero la verdad es más compleja.

Una tarde reciente, la tienda estaba cerrada, pero Abreu y otro voluntario de mucho tiempo, Gio Andollo, estaban trabajando asiduamente moviendo libros, desmantelando estantes y haciendo inventarios de miles de libros.

Abreu ha estado con la pequeña librería desde sus primeros días – documentando las primeras cajas de libros con su cámara. La tienda no es sólo un lugar de encuentro para artistas, escritores y otros tipos creativos, sino que también es una fuente de inspiración, una galería y espacio de actuación, y un refugio seguro contra el rastro gigante de gentrificación.

La gentrificación es un tema que siempre surge entre los voluntarios.

“Algunas personas ven una librería y piensan que no es para nuestro barrio”, dijo Abreu. “Pero es-y ese es el punto”, dijo.

“El tema con este lugar es que nos lo merecemos –nos hemos merecido esto por años.”

Fotografiar el Puente Matute Remus en Guadalajara. <br/><i> Foto: Alexandra Vega</i>

Fotografiar el Puente Matute Remus en Guadalajara.
Foto: Alexandra Vega

Con excepción de visitas a la República Dominicana, Abreu ha pasado la mayor parte de sus 30 años en Inwood y Washington Heights. Eso cambió este verano, cuando pasó cerca de seis semanas en México.

El viaje fue con motivo de 360 Xochi Quetzal, una residencia de verano para artistas en el centro de México. Abreu tuvo la distinción de ser el primer fotógrafo seleccionado para el programa.

Recaudó $ 6.300 por medio de una campaña IndieGoGo. La misma financió la compra de nuevos equipos fotográficos, incluyendo un avión no tripulado para tomas aéreas. Por desgracia, el avión no tripulado no llegó a tiempo para el viaje.

Sin embargo, tomó miles de fotografías. Comparado con lo monocromático que es el norte de Manhattan, Abreu encontró a México brillante y vibrante, lleno de color, música, gente amable y comida deliciosa.

Abreu ha sido uno de los primeros y más incondicionales voluntarios de Word Up.

Abreu ha sido uno de los primeros y más incondicionales voluntarios de Word Up.

Fue una época de muchas primeras veces. La primera vez que sube una montaña, la primera vez que realmente cocina por cuenta propia y tal vez más memorable-su primer encuentro con el Océano Pacífico.

“Es el mismo concepto que el Océano Atlántico –  agua interminable “, dijo. “Pero por alguna razón, viendo la puesta de sol sobre el Pacífico me hizo sentir que por fin he viajado a alguna parte.”

Los antiguos edificios coloniales erigidos junto a relucientes rascacielos lo impresionaron. Él también capturó imágenes deslumbrantes de iglesias, con sus íconos del viejo mundo e interiores de oro.

Uno de los puntos culminantes de su viaje se produjo en Guadalajara. Abreu, quien es conocido por sus impresionantes imágenes y videos time-lapse del puente George Washington, encontró otro puente digno de su devoción.

El nuevo Alto. <br/><i> Foto: Alexandra Vega</i>

El nuevo Alto.
Foto: Alexandra Vega

El puente Matute Remus en Guadalajara es una maravilla arquitectónica. Fue nombrado por Jorge Matute Remus, un ingeniero que en 1950 planeó el traslado de 17 metros de un edificio de 1.700 toneladas para ensanchar la Avenida Vallarta en Guadalajara. El puente colgante de 950 metros fue construido en 2011 con dos arcos triangulares apuntando triunfalmente hacia el cielo.

Abreu se mantuvo varias horas detrás de su cámara, capturando la puesta del sol detrás del puente con su nuevo equipo. A  24 imágenes por segundo, incluso un video de corto lapso requiere miles de imágenes.

Sin embargo, después de su regreso, se dio cuenta de que perdió un poco de ese trabajo.

A pesar de que fue decepcionante, Abreu se lo tomó con calma.

“Es sólo otra razón para volver”, dijo.

Cuando no está en Word Up, Abreu está contemplando la mejor manera de crear libros de fotografía – beneficios para los seguidores de su campaña IndieGoGo.

Tiene la esperanza de mostrar sus fotos de México en una galería que se está por determinar. También tiene previsto llevar a cabo una serie de clases de fotografía gratis en Word Up.

“Estamos tratando de crear un espacio seguro para todos aquí”, dijo.