Bullumba’s Birthday
Cumpleaños de Bullumba

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Bullumba’s Birthday

Renowned composer honored at celebration

Story and photos by Francis Rodríguez

"This night is unforgettable for me,” said master composter Rafael “Bullumba” Landestoy (left) with the former Culture Commissioner Frank Cortorreal.

“This night is unforgettable for me,” said master composter Rafael “Bullumba” Landestoy (left) with the former Culture Commissioner Frank Cortorreal.

Pianist and composer Rafael “Bullumba” Landestoy recently celebrated his 89th birthday with a celebration hosted by community leaders who sought to recognize the renowned artist’s unique contributions.

“I have never felt this flattered,” said the man of the hour.

It almost didn’t happen.

Considered one of the premier Latin American composers, Maestro Landestoy, also known by his nickname “Bullumba,” , has written more than 100 songs in the popular genre, gaining international recognition as a songwriter in the 1950’s after escaping the Trujillo dictatorship and travelling to Mexico and Venezuela.

His music has been performed and recorded by many great Latin American vocalists, most notably Celia Cruz, Toña la Negra, Alberto Beltrán, and Vicentico Valdés. During the Golden Age of Mexican cinema, Fernando Fernández recorded Landestoy’s songs “Carita de angel” and “Mi dulce querer”, both of which have become immortalized in the canon of popular romantic ballads.

In the late1950’s, Landestoy moved to New York and performed as a pianist with various musical groups, including the Lecuona Cuban Boys led by Ernesto Lecuona. He left for Puerto Rico in 1962 to join the San Antonio Abad Monastery and returned to New York City again in 1977, where he has lived since.

It was fitting then that it was at the headquarters of El Comisionado Dominicano de Cultura en los Estados Unidos, or the Dominican Commission of Culture, that the birthday boy was feted.

Among the guests who gathered were those who specifically touted Landestoy’s extraordinary breadth of work as well as his generosity as a mentor to generations of artists.

Landestoy celebrated his 89th birthday.

Landestoy celebrated his 89th birthday.

Culture Commissioner Carlos Sánchez explained that the work of putting all the pieces together for the celebration was actually easy, except for one thing: Landestoy, at first, roundly rejected the idea.

Not, hastened Sánchez to explain, because of any overwrought notions of ego.

He simply thought it’d be too much fuss.

“When we told him about this, he didn’t agree. The hardest part of doing this was to persuade Landestoy to show up,” he laughed. “Of course, this is only a tiny recognition of his great life.”

Of late, Landestoy has focused on classical music, a passion developed at the National Conservatory in Santo Domingo where he studied with Mary Siragusa. He has continued to write extensively, including pieces for the guitar and the piano. He has also served as a professor at the San Antonio Abad Monastery in Humacao, where he taught which piano, classical guitar, and composition. His pieces have been performed at Harmony Hall in Washington D.C., CAMI Hall, Steinway Hall, and Weill Recital Hall in New York City.

In addition, his music has been recorded by the world-renowned pianist Martin Soderberg, and more recently, by pianist Alexander A. Wu, who is also recording Landestoy’s complete works.

Pianist Martin Soderberg expressed passion for the universality of the master’s music, and was equally effusive about his admiration for him as a friend.

“His music has a very special place in my life because wherever I go, be it China, the Philippines or Germany, the people simply love his music,” he said. “I also need to say that one of the biggest qualities of Landestoy is his modesty.”

Among the guests was Juan Villar, principal of the Gregorio Luperon High School for Science and Mathematics. He said he would not have missed the occasion.

“The people simply love his music," said pianist Martin Soderberg, who was one of the hundreds of guests present.

“The people simply love his music,” said pianist Martin Soderberg, who was one of the hundreds of guests present.

“Landestoy is a one of those extraordinary icons of our culture. I truly believe that his long and successful career hasn’t been recognized as it should be,” said Villar. “We need to do justice to his greatness and teach young generations about him. He deserves more acknowledgment from the community.”

Yolanny Rodríguez, director of Teatro Las Tablas, agreed with Villar and explained that she hopes that the event would be the beginning of a new chapter where Dominican legends could be promoted within young generations in the city.

“I feel happy to be here and be part of this,” she said. “But I also felt sad when I heard from Landestoy himself that he never experienced anything like this in 89 years,” she said. “He hasn’t received all the honors that he deserves.”

The party included, naturally, live musical performance to toast the composer. Among those who performed were Ernesto Pineda, Jankarlo, Ingrit, Ana Tona and Francisco Roldan.

Frank Cortorreal, the former Culture Commissioner, lauded the artist.

“I’m glad to be here celebrating his 89th,” he said. “People like Landestoy make us very proud. As one of our best musical ambassadors, he truly ought to have all our respect and honor.”

The man of the hour was, as expected, modest.

“I can honestly say that in [all my] years, I never felt this excited for a birthday celebration. I’m really happy,” he said quietly. “This night is unforgettable for me.”

Cumpleaños de Bullumba

Reconocido compositor homenajeado en celebración de cumpleaños

Historia y fotos por Francis Rodríguez

"Esta noche será inolvidable para mí", dijo compositor  Rafael “Bullumba” Landestoy (izquierda) con Frank Cortorreal, el ex Comisionado de Cultura.

“Esta noche será inolvidable para mí”, dijo compositor Rafael “Bullumba” Landestoy (izquierda) con Frank Cortorreal, el ex Comisionado de Cultura.

El pianista y compositor Rafael “Bullumba” Landestoy recientemente celebró su cumpleaños 89 en una fiesta organizada por un grupo de líderes comunitarios que buscaban reconocer las contribuciones únicas del conocido artista.

“Nunca me había sentido tan halagado”, dijo el hombre del momento.

Considerado como uno de los principales compositores latinoamericanos, el Maestro Landestoy, también conocido como “Bullumba”, como lo llaman cariñosamente, ha escrito más de 100 canciones del género popular, ganando reconocimiento internacional como compositor en la década de 1950, después de escapar de la dictadura de Trujillo y viajar a México y Venezuela.

Su música ha sido interpretada y grabada por muchos grandes cantantes de América Latina, sobre todo Celia Cruz, Toña la Negra, Alberto Beltrán, y Vicentico Valdés. Durante la edad de oro del cine mexicano, el gran Fernando Fernández inmortalizó sus canciones “Carita de ángel” y “Mi dulce querer” orquestadas por Chucho Zarzosa.

A finales de la década de 1950, Landestoy se trasladó a Nueva York donde tuvo presentaciones como pianista con varios grupos musicales, incluyendo los Lecuona Cuban Boys dirigidos por el gran Ernesto Lecuona. Se fue a Puerto Rico en 1962 para unirse al Monasterio de San Antonio Abad y regresó a la ciudad de Nueva York en 1977, donde ha vivido desde entonces.

Era conveniente entonces que se encontrara en el Comisionado Dominicano de Cultura en los Estados Unidos, donde el cumpleañero fue agasajado.

Entre los invitados reunidos estaban aquellos que pronosticaron especialmente la extraordinaria amplitud del trabajo de Landestoy, así como su generosidad como mentor de generaciones de artistas.

Landestoy celebro sus 89 anos.

Landestoy celebro sus 89 anos.

El Comisionado de Cultura Carlos Sánchez explicó que el trabajo de poner todas las piezas juntas para la celebración fue realmente fácil, excepto por una cosa: Landestoy, al principio, rechazó la idea.

No a causa de las ideas exaltadas de ego, Sánchez se apresuró a explicar.

Simplemente pensó que sería demasiado alboroto.

“Cuando le dijimos sobre esto, no estaba de acuerdo. La parte más difícil fue persuadir a Landestoy para que apareciera”, se rió. “Por supuesto, esto es sólo un pequeño reconocimiento a su gran vida”.

Los últimos veinte años, Landestoy se ha enfocado en la música clásica, una pasión desarrollada en el Conservatorio Nacional de Santo Domingo, donde estudió con Mary Siragusa. Ha escrito extensamente, incluyendo piezas para guitarra y el piano, y canciones para soprano y piano. También se ha desempeñado como profesor en el monasterio de San Antonio Abad en Humacao, donde fue profesor de piano, guitarra clásica y composición.

Las piezas de Landestoy se han interpretado en el Harmony Hall en Washington DC, CAMI Hall, Steinway Hall y Weill Recital Hall en Nueva York.

Además, su música ha sido grabada por el pianista de fama mundial Martin Soderberg y recientemente por el pianista Alexander A. Wu, quien está grabando su obra pianística completa.

El pianista Soderberg expresó pasión por la universalidad de la música del maestro y fue igualmente efusivo en su admiración como amigo.

“Su música tiene un lugar muy especial en mi vida, porque donde quiera que voy, sea la China, las Filipinas y Alemania, la gente simplemente ama a su música”, dijo. “También tengo que decir que una de las mayores cualidades de Landestoy es su modestia”.

Entre los invitados se encontraba también Juan Villar, director de la escuela secundaria Gregorio Luperón de ciencia y matemáticas.

Villar señaló que no podía faltar a la ocasión porque el artista es un talento excepcional que representa con orgullo a la República Dominicana.

“La gente simplemente ama a su música", dijo el pianista Martin Soderberg, uno de los invitados.

“La gente simplemente ama a su música”, dijo el pianista Martin Soderberg, uno de los invitados.

“Landestoy es uno de esos iconos extraordinarios de nuestra cultura. Sinceramente, creo que su larga y exitosa carrera no ha sido reconocida como debiera. Tenemos que hacer justicia a su grandeza y enseñar a las generaciones jóvenes sobre él, se merece más reconocimiento por parte de la comunidad”, dijo.

Yolanny Rodríguez, directora de Teatro Las Tablas, estuvo de acuerdo con Villar y explicó que espera que el evento sea el inicio de un nuevo capítulo donde las leyendas dominicanas puedan ser promovidas entre las generaciones jóvenes en la ciudad.

“Me siento feliz de estar aquí y ser parte de esto, pero también me sentí triste cuando me enteré por el mismo Landestoy que nunca había experimentado nada como esto en 89 años”, dijo. “Él no ha recibido todos los honores que se merece”.

La fiesta incluyó, naturalmente, presentaciones musicales en vivo de artistas como Ernesto Pineda, Jankarlo, Ingrit, Ana Tona y Francisco Roldán.

Frank Cortorreal, el ex Comisionado de Cultura, elogió también al artista.

“Estoy contento de estar aquí celebrando sus 89 años, las personas como Landestoy nos hacen sentir muy orgullosos”, dijo. “Como uno de nuestros mejores embajadores musicales, él realmente debería tener todo nuestro respeto y honor”.

El hombre del momento fue, como era de esperar, modesto.

“Puedo decir honestamente que en 89 años, nunca me sentí tan emocionado por una celebración de cumpleaños. Estoy muy feliz”, dijo en voz baja. “Esta noche será inolvidable para mí”.