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Story and photos by Mónica Barnkow

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Owner/founder Aurora Anaya-Cerda celebrated the grant award.

The word has won.

La Casa Azul Bookstore has been awarded a $150,000 grant to continue to foster arts and culture in the underserved neighborhood of East Harlem.

This past Sat., Jan. 21st, the financial services company Chase announced the 20 winners of its annual Mission Main Street Grants, a nationwide initiative designed to help small businesses thrive – and La Casa Azul was among the winners.

“The Mission Main Street Grants program is a way for Chase to say ‘thank you’ to companies that mean so much to their customers and communities,” said Jennifer Piepszak, Chief Executive Officer of Chase Business Banking.

“We were inspired by scores of business owners who are following their dreams and exude such passion, commitment and dedication.”

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“We were inspired by…business owners following their dreams,” said Jennifer Piepszak, Chief Executive Officer of Chase Business Banking.

Aurora Anaya-Cerda, a former school teacher from Los Angeles and owner/founder of La Casa Azul Bookstore, was ecstatic.

“This grant means that we can continue offering programs to the community, and contributing to [its] diversity,” said Anaya-Cerda.

Since 2012, the retail bookstore has been a hub in the neighborhood, providing a beacon for literature, workshops and readings. The store sponsors and hosts book clubs, author signings, gallery shows, film screenings, and writers’ conferences year-round.

Anaya-Cerda found out about the grant program at her local Chase bank. The application process began in September 2014.

“It was my first time applying.”

Nearly 25,000 business owners from all 50 states submitted applications and more than 1.6 million votes were cast for participating businesses via Facebook. Those businesses that received at least 250 votes continued into the second phase of the program, in which a Chase team of panelists evaluated the applicants and selected the 20 winners.

“We received 442 votes,” reported Anaya-Cerda.

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Author Yhadira González conducts a reading.

The criteria included the strength of the businesses’ growth plans, the owner/operator’s sound business knowledge and the positive impact to be had in the communities served.

As part of the evaluation process, applicants were asked to submit a detailed proposal of how they would utilize the funds.

“I will hire more people to work at the store, enlarge the inventory and open a café inside the store by the end of 2015,” she said.

All 20 grant recipients are scheduled to attend a small business marketing workshop this February at the Google’s headquarters in California, where they will receive a Chromebook Laptop computer and a $2,000 coupon toward one market research study with Google Consumer Surveys.

In the meantime, Anaya-Cerda has celebratory events planned at the store with customers, volunteers and young readers.

It will be a sweet occasion.

“We’ll have desserts.”

La Casa Azul Bookstore is located at East 103rd Street, between Lexington and Park Avenues. For more information, please visit www.lacasaazulbookstore.com or call 212.426.2626.

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Historia y fotos por Mónica Barnkow

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En la casa.

La palabra ha ganado.

La librería Casa Azul ha sido galardonada con una subvención de $150,000 dólares para continuar fomentando las artes y la cultura en el barrio desatendido de East Harlem.

El pasado sábado 21 de enero, la compañía de servicios financieros Chase anunció a los 20 ganadores de sus becas anuales Mission Main Street, una iniciativa nacional diseñada para ayudar a los pequeños negocios a prosperar, y La Casa Azul estuvo entre los ganadores.

“El programa de becas Mission Main Street es una forma de Chase de decir gracias a los negocios que significan tanto para sus clientes y comunidades”, dijo Jennifer Piepszak, directora general de Banca Comercial de Chase. “Nos inspiramos en los muchos dueños de negocios que están siguiendo sus sueños y exudan tanta pasión, compromiso y dedicación”.

Aurora Anaya-Cerda, ex maestra de escuela de Los Ángeles y propietaria/fundadora de la librería Casa Azul, estaba extasiada.

DSC_0867(web)“Esta donación nos permite seguir ofreciendo programas a la comunidad y contribuir a su diversidad”, comentó.

Desde 2012, la tienda de libros al por menor ha sido un centro en el barrio, proporcionando un faro para la literatura, talleres y lecturas. La tienda patrocina y organiza clubes de lectura, firmas de autores, exposiciones, proyecciones de películas y conferencias de escritores durante todo el año.

Anaya-Cerda se enteró del programa de becas en su banco Chase local. El proceso de solicitud se inició en septiembre de 2014.

“Fue la primera vez que apliqué”.

Cerca de 25,000 empresarios de los 50 estados presentaron solicitudes y más de 1.6 millones de votos fueron emitidos por negocios participantes a través de Facebook. Las empresas que recibieron al menos 250 votos continuaron en la segunda fase del programa, en el que un equipo de panelistas de Chase evaluó a los solicitantes y seleccionaron a los 20 ganadores.

“Recibimos 442 votos”, informó Anaya-Cerda.

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Propietaria/fundadora Aurora Anaya-Cerda celebrando el premio de la subvención.

Los criterios incluyeron la fuerza de los planes de crecimiento de los distintos negocios, el conocimiento sólido del propietario/operador del negocio, y el impacto positivo que se tendría en las comunidades atendidas.

Como parte del proceso de evaluación se pidió a los solicitantes presentar una propuesta detallada de cómo utilizarían los fondos.

“Voy a contratar a más gente para trabajar en la tienda, ampliar el inventario y abrir una cafetería dentro del negocio antes del final de 2015”, dijo.

Los 20 beneficiarios de las subvenciones están programados para asistir a un pequeño taller de mercadeo de negocios este mes de febrero en la sede de Google en California, donde recibirán una computadora portátil Chromebook y un cupón de $2,000 dólares para un estudio de investigación de mercado con las encuestas de opinión de Google.

Mientras tanto, Anaya-Cerda tiene planeados actos de celebración en la tienda con los clientes, voluntarios y los jóvenes lectores.

Será una linda ocasión.

“Vamos a tener postres”.

La librería Casa Azul está ubicada en la calle 103 este, entre las avenidas Lexington y del Parque. Para más información, por favor visite www.lacasaazulbookstore.com o llame al 212.426.2626.