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Zeroing in on Zika
Examinando el virus Zika

Zeroing in on Zika

Story and photos by Gregg McQueen

A forum was held for the community.
A forum was held for the community.

Dr. Dyan Summers may have just received her doctorate in nursing practice from Columbia University School of Nursing  – but years ago, she was at the forefront of identifying a troubling disease now provoking global alarm.

In 2013, one of her patients, a recreational traveler, had returned from a three-month trip to South America with a full-body rash, fever and conjunctivitis.

“At first, I was quite certain he had Dengue fever,” said Summers, who has served for over 15 years as a certified nurse practitioner specializing in tropical medicine.

The patient told Summers he had read about an outbreak of Zika in the region he had just traveled to.

Despite her experience, which included travel to 37 countries, she noted that up until that point she had little knowledge of the virus.

“While my assistant drew blood, I was looking up info on Zika and calling the CDC,” said Summers, referring to the Centers for Disease Control and Prevention (CDC) in Atlanta.

The Zika case was soon confirmed by the federal health agency, and Summers later wrote an article for the Journal of Travel Medicine.

The Aedes aegypti mosquito carries the Zika virus.
The Aedes aegypti mosquito carries the Zika virus.

The experience was shared this past Thurs., June 2nd, at a community health forum sponsored by the Columbia University Medical Center’s Office of Government and Community Affairs.

The event was intended to provide residents with the latest information regarding the mosquito-borne illness, which was declared a global health emergency by the World Health Organization (WHO) on February 1.

Though cases have been rare in the United States, Zika has been much more rampant in Latin America, with outbreaks reported in more than 40 countries, including Brazil, Mexico, Puerto Rico and the Dominican Republic.

Pregnant women are considered to be at the highest risk, as Zika has been linked to microcephaly, a birth defect that causes babies to be born with a smaller than normal head and brain.

The June 2 forum was open to the public and offered Spanish translation for attendees.

Ricky Wong, Director of Community Affairs for the Department of Health and Mental Hygiene (DOHMH), reported that the latest count of Zika cases in New York City was about 120, including 18 pregnant women.

From left to right: DOHMH’s Community Affairs Director Dr. Ricky Wong; CUMC’s Assistant Neurology Professor Kiran Thakur; Dr. Dyan Summers; and Mailman School of Public Health’s Dr. Rafal Tokarz.
From left to right: DOHMH’s Community Affairs Director Dr. Ricky Wong; CUMC’s Assistant Neurology Professor Kiran Thakur; Dr. Dyan Summers; and Mailman School of Public Health’s Dr. Rafal Tokarz.

“The good news is that this mosquito is not here in New York City,” said Wong, referring to the Aedes aegypti mosquito, which carries the Zika virus. “All of the Zika cases in the city are travel-related.”

Because many residents visit the Dominican Republic, Puerto Rico and other Latin American countries during the summer months, it is particularly important that they are aware of the importance of protecting themselves from Zika, said Kiran Thakur, MD, ‎Assistant Professor in the Department of Neurology at Columbia University Medical Center.

The Dominican Republic now has more than 2,000 suspected cases of Zika, Thakur noted.

She recommended that travelers to Zika-prone areas wear long clothing and use insect repellent during their trip.

“Prevention is the key,” stated Thakur. “Preventing mosquito bites is the way we’re going to control this virus.”

Zika can be transmitted from mosquito bites, blood transfusions or sexual contact.

“We want to get the word out that this is a sexually transmitted disease,” Thakur said.

A baby with microcephaly (left) compared to a baby with a typical head size.
A baby with microcephaly (left) compared to a baby with a typical head size.

She added that there are several myths floating around about the Zika virus, including that the disease can be contracted from larvicide or vaccines.

Prior to 2007, only sporadic cases of Zika were reported. That year, the first outbreak of the disease was reported on Yap Island in the South Pacific.

Most people infected with Zika — 70 to 80 percent, according to Thakur — will show no symptoms at all.

Those who do get sick usually experience mild symptoms, including rash, and flu-like ailments such as fever, fatigue and joint pain.

Currently, there is no vaccine to prevent or medicine to treat the Zika virus.

Dr. Rafal Tokarz, of the Center for Infection and Immunity, Mailman School of Public Health, explained that his center has been working on an improved diagnostic test for Zika.

Tokarz said that the simultaneous circulation of other mosquito-borne illnesses such as Dengue and Chikungunya in other countries has posed a challenge in terms of detection, as those diseases are genetically similar, which sometimes leads to false-positives on tests. Those diseases are all carried by the same mosquito.

The Center for Infection and Immunity recently developed an enhanced test to better differentiate between the illnesses.

“Effectively, in one quick test you can detect Zika, Dengue, Chikungunya and West Nile,” Tokarz said.

Throughout 2016, the NYC Department of Health will test mosquito pools for presence of Zika virus.

“Our center has entered into a partnership with the city to assist with this,” said Tokarz. “We’ll be able to test up to 90 mosquito pools in a 24-hour period.”

To prevent mosquito breeding, Wong said that the city treats large bodies of water, generally in non-populated areas, with larvicide, said Wong. The Department of Health will collect mosquitos from water, he said, and do testing to see if there’s a trace of a disease like West Nile.

“If so, we spray a low-level pesticide, and we generally give a community 48 hours’ notice,” Wong explained.

Because of the risk posed to pregnant women, city health officials recommend that New Yorkers traveling to Zika-infected areas use birth control during trip and for eight weeks afterward.

Pregnant women face greater risk.
Pregnant women face greater risk.

“You should also consult with your healthcare provider before and after trip to Zika area,” Wong said.

When an attendee questioned Wong what the city was doing to get the word out about Zika, especially in immigrant communities, he responded that DOHMH has done presentations for community boards, Spanish–language interviews and issued backpack information for local school children.

After the forum, Washington Heights resident Anna, who is several months pregnant, said she is extremely concerned about Zika.

“I’m really nervous about it,” she remarked. “But the information I learned here helped me understand things better.”

Maria Luna said she also found the forum useful.

“It’s really important that our community is informed about what’s going on with Zika,” she said. Luna recalled her childhood in the Dominican Republic and how the government routinely sprayed the insect-control pesticide DDT to curb mosquito problems.

Mayor Bill de Blasio tours a city health lab to inspect Zika virus prevention efforts in April 2016. Photo: NYC Mayor’s Office
Mayor Bill de Blasio tours a city health lab to inspect Zika virus prevention efforts in April 2016.
Photo: NYC Mayor’s Office

“It seems important that they develop a way to eliminate the mosquitos, safer than the way the used to back then,” Luna said.

Summers pointed out the immigrant community can be proactive in spreading the word about the disease.

“Everybody here can take that role on,” she insisted. “Dominicans can tell their neighbors about Zika and help dispel the myths.”

As for the 2013 patient who had proven to be one of the first confirmed cases of Zika?

“[He] fully recovered,” Summers reported.

For more information on the Zika virus, please visit or call 311.

Basic Zika Facts

  • People usually get Zika through a bite from the Aedes aegypti mosquito. Aedes aegypti has not been found in New York City.
  • Most people (80%) who get infected with Zika do not get sick. For those who do get sick, the sickness is usually mild. Most people recover on their own.
  • However, Zika causes birth defects.
  • It is rare but possible for Zika to spread from one person to another through sexual contact and blood. Zika is not spread from person to person by casual contact.
  • There is no Zika vaccine.


There is no treatment for Zika, but medicine can help relieve the symptoms.



The most common symptoms are fever, rash, joint pain and conjunctivitis (red eyes). Most people have mild symptoms and do not need to go to a hospital. Symptoms usually start two to 12 days after being bitten by an infected mosquito and may last up to a week. Zika may be mistaken for other diseases caused by mosquitoes, such as Dengue virus or Chikungunya virus. Health care providers use a blood test to confirm Zika.



Resources for Women

If families would like to speak to someone about a possible Zika virus diagnosis during pregnancy and risk to the baby, please contact the non-profit service MotherToBaby. MotherToBaby experts are available to answer questions in English or Spanish by phone, text, or chat:

Examinando el virus Zika

Historia y fotos por Gregg McQueen

District Leader Maria Luna and Coogan’s owner Peter Walsh.
María Luna, líder del distrito, y el dueño de Coogan’s, Peter Walsh.

La Dra. Dyan Summers puede haber acabado de recibir su doctorado en la práctica de enfermería de la Escuela de Enfermería de la Universidad Columbia, pero hace años, ella estaba a la vanguardia de la identificación de una enfermedad preocupante ahora provocando una alarma mundial.

En 2013 uno de sus pacientes, un viajero recreativo, regresó de un viaje de tres meses a América del Sur con una erupción cutánea en todo el cuerpo, fiebre y conjuntivitis.

“Al principio estaba bastante segura de que tenía dengue”, dijo Summers, quien se ha desempeñado por más de 15 años como profesional de enfermería certificada especializada en medicina tropical.

El paciente le dijo a Summers que había leído sobre un brote de Zika en la región a la que justo había viajado.

A pesar de su experiencia, que incluía viajar a 37 países, señaló que hasta ese momento tenía poco conocimiento del virus.

“Mientras mi asistente le extraía sangre, yo buscaba información sobre el Zika y llamaba al CDC”, dijo Summers, refiriéndose a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés) en Atlanta.

Among those attending were (left to right): Community Board 12 Chair Shah Ally, Isabella Geriatric Center’s Director of Marketing and Communications, and Manhattan Parks Department Chief of Staff Steve Simon.
Entre los asistentes estuvieron (de izquierda a derecha): el presidente de la Junta Comunitaria 12, Shah Ally; el director de Marketing y Comunicaciones del Centro para Adultos Mayores Isabella, y Jefe del Departamento de Personal de Parques de Manhattan, Steve Simon.

El caso Zika fue pronto confirmado por la agencia de salud federal, y Summers más tarde escribió un artículo para el Journal of Travel Medicine.

La experiencia fue compartida el pasado jueves 2 de junio en un foro comunitario de salud patrocinado por la Oficina de Asuntos Gubernamentales y Comunitarios del Centro Médico de la Universidad Columbia.

El evento buscó proporcionar a los residentes la información más reciente acerca de la enfermedad transmitida por mosquitos, que fue declarada una emergencia sanitaria mundial por la Organización Mundial de la Salud (OMS) el 1° de febrero.

Aunque los casos han sido raros en los Estados Unidos, el Zika ha estado mucho más descontrolado en América Latina, con brotes reportados en más de 40 países, entre ellos Brasil, México, Puerto Rico y la República Dominicana.

Las mujeres embarazadas son consideradas como de mayor riesgo, ya  el Zika ha sido relacionado con la microcefalia, un defecto congénito que causa que los bebés nazcan con una cabeza y un cerebro más pequeños de lo normal.

El foro del 2 de junio fue abierto al público y se ofreció traducción al español para los asistentes.

Mayor Bill de Blasio tours a city health lab to inspect Zika virus prevention efforts in April 2016. Photo: NYC Mayor’s Office
Mayor Bill de Blasio tours a city health lab to inspect Zika virus prevention efforts in April 2016.
Photo: NYC Mayor’s Office

Ricky Wong, director de Asuntos Comunitarios del Departamento de Higiene y Salud Mental (DOHMH por sus siglas en inglés), informó que el último recuento de casos de Zika en la ciudad de Nueva York fue alrededor de 120, incluyendo a 18 mujeres embarazadas.

“La buena noticia es que el mosquito no está aquí en la ciudad de Nueva York”, dijo Wong, refiriéndose al Aedes aegypti, que transmite el virus del Zika. “Todos los casos de Zika de la ciudad están relacionados con viajeros”.

Debido a que muchos residentes visitan la República Dominicana, Puerto Rico y otros países de América Latina durante los meses de verano, es particularmente importante que sean conscientes de la importancia de protegerse contra el Zika, dijo Kiran Thakur, MD, profesora adjunta del Departamento de Neurología del Centro Médico de la Universidad Columbia.

La República Dominicana cuenta ahora con más de 2,000 casos sospechosos de Zika, observó Thakur.

Ella recomienda a los viajeros a las zonas propensas al Zika usar ropa larga y repelente de insectos durante su viaje.

Pregnant women face greater risk.
Las mujeres embarazadas enfrentan un mayor riesgo.

“La prevención es clave”, dijo Thakur. “Prevenir las picaduras de mosquitos es la forma en que vamos a controlar este virus”.

El Zika puede ser transmitido por picaduras de mosquito, transfusiones de sangre o contacto sexual.

“Queremos correr la voz de que se trata de una enfermedad de transmisión sexual”, dijo.

Añadió que hay varios mitos flotando alrededor del virus Zika, incluyendo que la enfermedad se puede contraer de larvicida o vacunas.

Antes de 2007, sólo se notificaron casos esporádicos de Zika. Ese año se reportó el primer brote de la enfermedad en la isla Yap en el Pacífico Sur.

La mayoría de las personas infectadas con Zika -del 70 al 80 por ciento, según Thakur- no mostrarán ningún síntoma en absoluto.

Los que sí se enferman por lo general experimentan síntomas leves, incluyendo erupción cutánea y enfermedades similares a la gripe, como fiebre, fatiga y dolor en las articulaciones.

Actualmente no existe una vacuna para prevenir el virus ni medicamentos para tratarlo.

El Dr. Rafal Tokarz, del Centro de Infección e Inmunidad, Escuela Mailman de Salud Pública, explicó que su centro ha estado trabajando en una prueba mejorada de diagnóstico para el Zika.

Tokarz dijo que la circulación simultánea de otras enfermedades transmitidas por mosquitos, como el dengue y el Chikungunya en otros países plantea un desafío en términos de detección, ya que esas enfermedades son genéticamente similares, lo que a veces conduce a falsos positivos en las pruebas. Esas enfermedades son transmitidas por el mismo mosquito.

El Centro de Infección e Inmunidad ha desarrollado recientemente una prueba mejorada para una mayor diferenciación entre las enfermedades.

“Efectivamente, en una prueba rápida se puede detectar el Zika, el dengue, el chikungunya y la enfermedad del Nilo Occidental,” dijo Tokarz.

A lo largo del 2016, el Departamento de Salud de NYC probará bancos de mosquitos para detectar la presencia del virus Zika.

A baby with microcephaly (left) compared to a baby with a typical head size.
Un bebé con microcefalia (izquierda) comparado con un bebé con un tamaño típico de cabeza.

“Nuestro centro ha entrado en una asociación con la ciudad para ayudar con esto”, dijo Tokarz. “Vamos a poder probar hasta 90 bancos de mosquitos en un período de 24 horas”.

Para evitar la reproducción de mosquitos, Wong dijo que la ciudad trata grandes masas de agua, generalmente en zonas no pobladas, con larvicida. El Departamento de Salud recolectará los mosquitos de agua, explicó, y realizará pruebas para ver si hay rastro de enfermedades, como la del Nilo Occidental.

“Si es así, rociamos un pesticida de bajo nivel y generalmente damos a la comunidad un aviso de 48 horas”, explicó Wong.

Debido al riesgo que supone para las mujeres embarazadas, los funcionarios de salud de la ciudad recomiendan que los neoyorquinos que viajan a las zonas infectadas con Zika usen un método anticonceptivo durante el viaje y ocho semanas después.

“También deben consultar con su profesional de la salud antes y después del viaje a la zona con Zika,” dijo Wong.

Cuando un asistente le preguntó a Wong lo que la ciudad está haciendo para correr la voz acerca del Zika, especialmente en las comunidades de inmigrantes, respondió que el DOHMH ha hecho presentaciones para juntas comunitarias, entrevistas en español y ha publicado información para que los niños de las escuelas locales lleven en sus mochilas.

From left to right: DOHMH’s Community Affairs Director Dr. Ricky Wong; CUMC’s Assistant Neurology Professor Kiran Thakur; Dr. Dyan Summers; and Mailman School of Public Health’s Dr. Rafal Tokarz.
De izquierda a derecha: el Dr. Ricky Wong, director de Asuntos Comunitarios del DOHMH; la profesora adjunta del CUMC, Kiran Thakur; la Dra. Dyan Summers; y el Dr. Rafal Tokarz de la Escuela Mailman de Salud Pública.

Después del foro, Anna, residente de Washington Heights embarazada de varios meses, dijo que está muy preocupada por el Zika.

“Estoy muy nerviosa”, comentó. “Pero la información que he aprendido aquí me ayudó a entender mejor las cosas”.

María Luna dijo que también encontró el foro útil.

“Es muy importante que nuestra comunidad esté informada sobre lo que está pasando con el Zika,” dijo. Luna recordó su infancia en la República Dominicana y cómo el gobierno rociaba de forma rutinaria el pesticida DDT para frenar los problemas de mosquitos.

“Me parece importante que desarrollen una forma más segura de eliminar a los mosquitos que la que usaban en ese entonces”, dijo.

Summers señaló que la comunidad inmigrante puede ser proactiva en correr la voz acerca de la enfermedad.

“Aquí todo el mundo puede tomar ese papel”, insistió. “Los dominicanos pueden decirles a sus vecinos sobre el Zika y ayudar a disipar los mitos”.

¿En cuanto al paciente de 2013 que demostró ser uno de los primeros casos confirmados de Zika?

“[Él] se recuperó totalmente”, informó Summers.


Para obtener más información sobre el virus del Zika, por favor visite o llame al 311.



Datos básicos del Zika

  • Las personas suelen contraer el Zika a través de la picadura del mosquito Aedes aegypti, el cual no ha sido encontrado en la ciudad de Nueva York.
  • La mayoría de las personas (80%) que se infectan con Zika no se enferman. En esos casos, la enfermedad suele ser leve. La mayoría de las personas se recuperan por sí mismas.
  • Sin embargo, el Zika causa defectos de nacimiento.
  • Es raro pero posible que el Zika se transmita de una persona a otra a través del contacto sexual y la sangre. El Zika no se transmite de persona a persona por contacto casual.
  • No existe vacuna contra el Zika.



No existe tratamiento para el Zika, pero los medicamentos pueden ayudar a aliviar los síntomas.



Los síntomas más comunes son fiebre, erupción cutánea, dolor en las articulaciones y conjuntivitis (ojos rojos). La mayoría de las personas tienen síntomas leves y no necesitan ir a un hospital. Los síntomas comienzan generalmente entre dos a doce días después de la picadura de un mosquito infectado y pueden durar hasta una semana. El Zika se puede confundir con otras enfermedades causadas por mosquitos, como el virus del dengue o el Chikungunya. Los proveedores de salud utilizan una prueba de sangre para confirmar el Zika.


Recursos para mujeres

Si alguna familia desea hablar con alguien sobre un posible diagnóstico del virus Zika durante el embarazo y el riesgo para el bebé, por favor, póngase en contacto con el servicio sin fines de lucro MotherToBaby, cuyos expertos están disponibles para responder preguntas en inglés o español por teléfono, mensaje de texto o chat:


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