“When the nation bleeds, Harlem hemorrhages”
“Cuando la nación sangra, Harlem sufre hemorragias”

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“When the nation bleeds, Harlem hemorrhages”

Local entrepreneurs on businesses in crisis

By Gregg McQueen

The virtual panel discussion.

Black business matters too.

A recent virtual panel discussion delved into the experience of Black restaurant and bar owners in New York City.

With the national spotlight focused on racial equality, entrepreneurs called on New Yorkers to support businesses in predominantly Black neighborhoods.

“It’s imperative that dollars really circulate within our own communities,” said Melba Wilson, the owner of Harlem eatery Melba’s Restaurant.

“People look at going down to Soho or Tribeca, but they’ve also got to come up to Harlem,” she remarked. “Get off the bus, shop at different stores in the community, eat at different restaurants.”

The July 13th panel discussion was hosted by the NYC Hospitality Alliance and moderated by news correspondent April Ryan. Participants, who run Harlem small businesses, discussed the challenges they face in accessing capital and maintaining their businesses in the wake of financial struggles brought on by the pandemic.

“It’s imperative that dollars really circulate within our own communities,” said Melba Wilson.

Tren’ness Woods-Black, owner of Sylvia’s Restaurant, voiced concern that the pandemic could severely reduce the number of Black-owned businesses in New York City. According to city data, Blacks make up more than 20 percent of the city’s population, but account for only 2 percent of business ownership.

“To throw a pandemic on top of that, when the smoke clears, I’m afraid that number will be close to 0.5 percent,” Woods-Black remarked.

She noted that Sylvia’s, which opened in 1962, had survived past crises such as drug wars, riots of the 1960s, crime waves and 9/11, but said COVID-19 presented a challenge like no other.

“This is different. This is the first time in our history that we had to lay off the majority of our staff,” she said. “It was an impact that was felt by the entire community… because for many years, Sylvia’s Restaurant was the largest minority employer in Harlem.”

Woods-Black does not consider Phase 2 to be a “reopening” as other restaurant and bar owners have called it, she said, as businesses are still only doing a fraction of the revenues they did prior to the pandemic.

Melba’s debuted outdoor seating.

“This is not a reopening, because we’re nowhere close to being where we were prior to COVID,” said Woods-Black. “We’re just going into a different phase, and that phase still has extremely small margins for us to receive profit… It’s definitely a tight walk. It’s definitely an SOS we’re sending up.”

“In the hospitality industry, we’re used to taking care of people. But now we’re at a point where so many different restaurants are closing and we need to be taken care of,” remarked Wilson.

Karl Franz Williams, owner of 67 Orange Street, said Black and minority-owned businesses have greater stresses during an economic downturn because they tend to operate with less of a safety net than other businesses.

He cited a study by Chase Bank indicating that 89 percent of businesses in predominantly Black neighborhoods had less than 14 days of operating cash available in the bank, compared to 29 percent in white neighborhoods.

“It’s an issue of access to capital,” Williams said. “You’re in a situation where an economic downturn is going to hit you harder and longer.”

The legend.

Harlem Hookah owner Tiffany Bowen said that credit checks performed on applicants for Economic Injury Disaster Loans (EIDL) or Paycheck Protection Program (PPP) have prevented Black business owners with poor credit scores from accessing COVID-related financial assistance.

“The Economic Injury Disaster Loan is tied to personal credit,” she said. “Automatically, that eliminated many Black businesses.”

Bowen anticipates the Harlem business landscape to be dramatically altered as small businesses close down to the pandemic.

“My fear is that Black businesses will close and white owners who have more access to money and are able to lease spaces will come and in and take over in places like Harlem,” she said. “The misfortune of a lot of Black business owners will be the fortune of a lot of others.”

“I’m expecting that from the Black perspective, Harlem is going to come back very different,” Woods-Black said. “When the nation bleeds, Harlem hemorrhages.”

“It’s so much more than just saying about Black Lives Matter,” noted Wilson, “It’s about making sure that you invest in the black lives that ultimately do matter.”

“Cuando la nación sangra, Harlem sufre hemorragias”

Empresarios locales hablan sobre negocios en crisis

Por Gregg McQueen

“Es una cuestión de acceso al capital”, dijo Karl Franz Williams.

Los negocios negros también importan.

Una reciente mesa redonda virtual profundizó en la experiencia de los propietarios negros de restaurantes y bares en la ciudad de Nueva York.

Con la atención nacional centrada en la igualdad racial, los empresarios pidieron a los neoyorquinos apoyar los negocios en barrios predominantemente negros.

“Es imperativo que los dólares realmente circulen dentro de nuestras propias comunidades”, dijo Melba Wilson, la propietaria del restaurante de Harlem Melba’s Restaurant.

“La gente considera ir a Soho o Tribeca, pero también tienen que venir a Harlem”, comentó. “Bájense del autobús, compren en diferentes tiendas de la comunidad, coman en diferentes restaurantes”.

El panel de discusión del 13 de julio fue organizado por NYC Hospitality Alliance. Los participantes, que dirigen pequeños negocios de Harlem, discutieron los desafíos que enfrentan para tener acceso al capital y mantener sus negocios a raíz de las luchas financieras provocadas por la pandemia.

Wilson en el trabajo.

Tren’ness Woods-Black, propietaria de Sylvia’s Restaurant, expresó su preocupación de que la pandemia pueda reducir severamente la cantidad de negocios propiedad de negros en la ciudad de Nueva York. De acuerdo con información de la ciudad, los negros representan más del 20 por ciento de la población de la ciudad, pero solo el 2 por ciento de la propiedad de negocios.

“Y sobre eso sufrir una pandemia… para cuando el humo desaparezca, me temo que ese número será cercano al 0.5 por ciento”, comentó Woods-Black.

Señaló que Sylvia’s, que abrió en 1962, ha sobrevivido a crisis pasadas como guerras de drogas, disturbios de la década de 1960, oleadas del crimen y el 11 de septiembre, pero, dijo, la COVID-19 presenta un desafío como ningún otro.

“Esto es diferente. Esta es la primera vez en nuestra historia que hemos tenido que despedir a la mayoría de nuestro personal”, dijo. “Fue un impacto que sintió toda la comunidad… porque durante muchos años, Sylvia’s Restaurant fue el mayor empleador de minorías en Harlem”.

Woods-Black no considera que la Fase 2 sea una “reapertura” como la han llamado otros propietarios de restaurantes y bares, dijo, ya que los negocios apenas hacen una fracción de los ingresos que tenían antes de la pandemia.

Los platos famosos de Sylvia.

“Esto no es una reapertura, porque no estamos cerca de estar donde estábamos antes de la COVID”, dijo Woods-Black. “Estamos entrando en una fase diferente, y esa fase aún tiene márgenes extremadamente pequeños para que podamos recibir ganancias… Definitivamente es un camino difícil, es un SOS el que estamos enviando”.

“En la industria hotelera, estamos acostumbrados a cuidar a las personas. Pero ahora estamos en un punto en el que están cerrando tantos restaurantes diferentes y necesitamos que nos cuiden”, comentó Wilson.

Karl Franz Williams, propietario de 67 Orange Street, dijo que los negocios propiedad de negros y minorías, tienen mayores tensiones durante una recesión económica porque tienden a operar con menos red de seguridad que otros negocios.

Citó un estudio realizado por Chase Bank que indica que el 89 por ciento de los negocios en vecindarios predominantemente negros tienen menos de 14 días de efectivo operativo disponible en el banco, en comparación con el 29 por ciento en los vecindarios blancos.

“Es un problema de acceso al capital”, dijo. “Estás en una situación en la que una recesión económica te va a afectar más y por más tiempo”.

La propietaria de Harlem Hookah, Tiffany Bowen, dijo que las verificaciones de crédito realizadas a los solicitantes de Préstamos por Desastre por Daños Económicos (EIDL, por sus siglas en inglés) o el Programa de Protección de Cheques de Pago (PPP, por sus siglas en inglés) han impedido que los propietarios de negocios negros con puntajes de crédito pobres tengan acceso a asistencia financiera relacionada con la Covid.

La propietaria de Harlem Hookah, Tiffany Bowen.

“El préstamo por Desastre por Daños económicos está vinculado al crédito personal”, dijo. “Automáticamente, eso eliminó a muchos negocios negros”.

Bowen anticipa que el panorama empresarial de Harlem se alterará dramáticamente a medida que los pequeños negocios cierren por la pandemia.

“Mi temor es que los negocios negros cierren, y los propietarios blancos que tengan más acceso al dinero y puedan arrendar espacios, vengan y entren en lugares como Harlem”, dijo. “La desgracia de muchos propietarios de negocios negros será la fortuna de muchos otros”.

“Espero que desde la perspectiva negra, el regreso de Harlem sea muy diferente”, dijo Woods-Black. “Cuando la nación sangra, Harlem sufre hemorragias”.

“Es mucho más que solo hablar sobre Black Lives Matter”, señaló Wilson, “se trata de asegurarse de invertir en las vidas de los negros, que, básicamente, importan”.