When small meets sweet
Cuando lo pequeño descubre lo dulce

When small meets sweet

Small Business Saturday celebrated in East Harlem

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

Small Business Saturday was celebrated in East Harlem.
Small Business Saturday was celebrated in East Harlem.

Size doesn’t matter.

Certainly not for the hundreds of business owners who participated in this past Small Business Saturday event on Sat., Nov. 30th.

As a counter to the big-box department store frenzy stoked on Black Friday and the focus paid to online retailers on Cyber Monday, Small Business Saturday (SBS) places the spotlight on independent retailers, small business owners, and restaurateurs. The small businesses, like the big-box counterparts, offer discounts and deals to customers.

SBS was created by American Express OPEN in 2010 and has since grown into an annual celebration of the independent businesses that boost local economies. This year, American Express OPEN, which provides signage and outreach for participating small businesses, noted that a growing number of Hispanic business organizations are joining in.

“We know that small business owners offer our communities so much in terms of providing jobs that help their employees support their families as well as keep our communities strong. So it’s important that we continue to visit and do business with small business retailers,” said Lourdes Martin-Rosa, a spokesperson for American Express OPEN.

“We’re always looking for ways to help our members,” said Raphael Benavides, the President of the East Harlem Merchants Association (EHMA).
“We’re always looking for ways to help our members,” said Raphael Benavides, the President of the East Harlem Merchants Association (EHMA).

On Saturday, in the heart of East Harlem’s El Barrio, the celebration was evident, as bright blue signs along Third Avenue that read “Welcome to the neighborhood” beckoned customers.

Raphael Benavides, the President of the East Harlem Merchants Association (EHMA), embraced the initiative with open arms.

“It’s an amazing idea,” said Benavides. “Because of the fact that it’s nationwide, we really wanted to get on board. We’re always looking for ways to help our members. The feedback that we’re getting from the public is that this is a great idea.”

While he acknowledged that chains often offer larger discounts than small businesses, in the long run, mom-and-pop stores are better for communities.

68 percent of money spent at a local store stays in the community, according to a 2008 study commissioned by Local First, an organization that promotes small businesses.

Benavides said he knows the lure of the larger stores can be strong, but the long-term benefits for all involved should help influence decision-making.

“There are many of us who know what we should do, but won’t do it until they get the extra push,” said Benavides.

“We wanted to give back to the community,” said Nalanie Milano, co-owner of candy store Coco Le Vue.
“We wanted to give back to the community,” said Nalanie Milano, co-owner of candy store Coco Le Vue.

The year did not start out particularly well for small businesses in East Harlem, noted Benavides. Eight businesses closed down in one month earlier this year. He has unrolled a series of initiatives to help mom-and-pop stores, including an East Harlem taste trolley that rolled around the neighborhood with food tastings from different area restaurants, and a Taste of East Harlem event—which is the EHMA’s answer to Restaurant Week.

“We want you to spend your money, but hey, don’t spend it somewhere else, spend it here.”

The survival of small businesses depends on how loyal area customers are, he noted, and the dividends pay off for residents as well.

According to the second Annual Small Business Saturday Insights Survey, conducted by the National Federation of Independent Businesses (NFIB) and American Express, most small business owners look within their own communities to hire the help they need to meet consumer demand during the holiday season. Nearly three-quarters (73%) of entrepreneurs said they make it a point to hire employees from their neighborhood.

“If we don’t (support them), that’s when we’re going to get the Targets and the Burlingtons and we’ll lose mom-and-pop stores,” said Benavides, who is hoping to have more Small Business Saturday type of events throughout the year.

Nalanie Milano, co-owner of Coco Le Vu, a boutique candy store at 202 East 110th Street, also hopes for more such events.

The store is filled with bright coffers of candy.
The store is filled with bright coffers of candy.

Milano and her sister started the store over a year ago after their father died.

“It was something that could bring us together to honor him,” she said of the decision to start a business with her sister.

While Costco might have come to East Harlem because of the convenient location, the sisters decided to start their business in the area because they were born and raised in East Harlem.

“We wanted to give back to the community,” said Milano.

Coco Le Vu is unique in that it also offers rental space for parties, as well as a number of classes, including a cupcake decorating class.

The colorful interior looks like an annex of Willy Wonka’s chocolate factory, and mounds of different candy glint temptingly from glass containers.

“Do you have all the candy in the world here?” inquired one young customer who emerged from a birthday party.

“You need a candy store,” said Sharlyn Barnes.
“You need a candy store,” said Sharlyn Barnes.

Milano reported that approximately 15 first-time customers had stopped in during their SBS event. She hopes they will be back.

Most newcomers do return to the store.

“It takes their breath away because it’s not like anything in the neighborhood,” she said.

Sharlyn Barnes was one such first-time visitor.

“I like the set-up. It’s very engaging. It brings out the inner kid,” she said.

And such stores are essential, she argued.

“It’s like a laundromat. You need a candy store,” she said, smiling. “Children need candy, and it gives moms and dads five minutes of peace before they get more hyper than they were before because of the candy.”

Barnes said she planned on returning to stock up on her favorite candy, Laffy Taffy.

And she predicted that the future might be big for Coco Le Vu.

“The more people that visit, the better the store does. Then they don’t have to be small.”

Coco Le Vu is located at 202 East 110th Street (between Second and Third Avenues) in East Harlem. You can reach the store at 212.860.3380 or at

Visit for more information about the East Harlem Merchants Association.


By the numbers…

IMG_4997_web43.7 percent

Increase in the number of Hispanic-owned businesses in the United States in 2010, more than twice the national rate of 18.0 percent between 2002 and 2007.

$345.2 billion

Sales in 2007 attributed to Hispanic-owned businesses, up 55.5 percent compared with 2002.

Source: 2010 U.S. Census Bureau

Cuando lo pequeño descubre lo dulce

El sábado de pequeños negocios se celebró en East Harlem

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

El sábado de pequeños negocios se celebró en East Harlem.
El sábado de pequeños negocios se celebró en East Harlem.

El tamaño no importa.

Ciertamente no para los cientos de propietarios de negocios que participaron en el evento de pequeños negocios el pasado sábado 30 de noviembre.

Como oposición al gran frenesí de las tiendas departamentales alimentado el viernes Negro, y la atención puesta en los minoristas en línea en el lunes cibernético, el sábado de pequeños negocios (SBS por sus siglas en inglés) se enfoca sobre los minoristas independientes, propietarios de pequeñas empresas y restauradores. Los pequeños negocios, al igual que sus homólogos de los grandes almacenes, ofrecen descuentos y ofertas a los clientes.

SBS fue creado por American Express OPEN en 2010 y ha crecido hasta convertirse en una celebración anual de las empresas independientes que impulsan las economías locales. Este año, American Express OPEN, que proporciona señalización y divulgación para las pequeñas empresas participantes, señaló que un número creciente de organizaciones comerciales hispanas se unieron.

“Sabemos que los dueños de negocios pequeños ofrecen mucho a nuestras comunidades en términos de proveer puestos de trabajo que ayudan a sus empleados a mantener a sus familias, así como a conservar fuertes a nuestras comunidades. Así que es importante que continuemos visitando y haciendo negocios con los minoristas de pequeñas empresas”, dijo Lourdes Martin-Rosa, portavoz de American Express OPEN.

"Siempre estamos buscando maneras de ayudar a nuestros miembros", dijo Rafael Benavides, Presidente de la Asociación de Comerciantes de East Harlem (EHMA por sus siglas en inglés).
“Siempre estamos buscando maneras de ayudar a nuestros miembros”, dijo Rafael Benavides, Presidente de la Asociación de Comerciantes de East Harlem (EHMA por sus siglas en inglés).

El sábado, en el corazón de East Harlem El Barrio, la celebración fue evidente, ya que había carteles azules brillantes a lo largo de la Tercera Avenida que decían “Bienvenido al vecindario” atrayendo a los clientes.

Rafael Benavides, presidente de la Asociación de Comerciantes de East Harlem (EHMA por sus siglas en inglés), acogió la iniciativa con los brazos abiertos.

“Es una idea increíble”, dijo Benavides. “Debido a que es a nivel nacional, teníamos muchas ganas de participar. Siempre estamos buscando maneras de ayudar a nuestros miembros. Los comentarios que estamos recibiendo por parte del público es que esta es una gran idea”.

Aunque reconoció que las cadenas suelen ofrecer descuentos más grandes que pequeños negocios, a largo plazo, las tiendas de mamá y papá son mejores para las comunidades.

El 68 por ciento del dinero que se gasta en una tienda local permanece en la comunidad, de acuerdo con un estudio realizado en 2008 por encargo de Local First, una organización que promueve las pequeñas empresas.

Benavides dijo que sabe que el atractivo de las tiendas más grandes puede ser fuerte, pero los beneficios a largo plazo deben ayudar a influir en la toma de decisiones.

“Muchos de nosotros que sabemos lo que debemos hacer, pero no lo hacemos debemos dar este empujón extra”, dijo Benavides.

"Queríamos devolver algo a la comunidad", dijo Nalanie Milano, copropietaria de la tienda de dulces Coco Le Vue.
“Queríamos devolver algo a la comunidad”, dijo Nalanie Milano, copropietaria de la tienda de dulces Coco Le Vue.

El año no comenzó especialmente bien para los pequeños negocios en el East Harlem, señaló Benavides. Ocho empresas cerraron en un mes a principios de este año. Él ha dado a conocer una serie de iniciativas para ayudar a las tiendas de mamá y papá, que incluyeron un carro de degustación de East Harlem que rodó por el barrio con degustaciones de diferentes restaurantes de la zona y el sabor de East Harlem, que fue la respuesta de EHMA a la semana de restaurantes.

“Queremos que ustedes gasten su dinero, pero bueno, no lo gasten en otro lugar, háganlo aquí”.

La supervivencia de pequeños negocios depende de qué cuan leales son los clientes del área, señaló, y los dividendos a pagar a los residentes también.

De acuerdo con la segunda encuesta anual de perspectivas del sábado de los pequeños negocios, realizada por la Federación Nacional de Negocios Independientes (NFIB por sus siglas en inglés) y American Express, la mayoría de los propietarios de pequeñas empresas buscan dentro de sus propias comunidades para contratar la ayuda que necesitan para satisfacer la demanda de los consumidores durante la temporada navideña. Casi tres cuartas partes (73%) de los empresarios dijeron que tiene sentido el contratar empleados de su barrio. “Si no lo hacemos (apoyarles), es cuando vamos a obtener los Targets y los Burlingtons y perderemos “, dijo Benavides, quien tiene la esperanza de contar con más eventos del tipo de sábado para pequeños negocios durante todo el año.

Nalanie Milano, copropietaria de Coco Le Vu, una tienda boutique de dulces en el número 202 este de la calle 110, también espera otros eventos de este tipo.

La tienda está llena de cajas brillantes de caramelo.
La tienda está llena de cajas brillantes de caramelo.

Milano y su hermana empezaron con la tienda hace más de un año, después de la muerte de su padre.

“Fue algo que nos unió para honrarlo”, dijo sobre la decisión de iniciar un negocio con su hermana.

Mientras que Costco puede haber llegado a East Harlem debido a la ubicación, las hermanas decidieron iniciar su negocio en la zona porque nacieron y se criaron en East Harlem.

“Queríamos devolver algo a la comunidad”, dijo Milano.

Coco Le Vu es única, ya que también ofrece un espacio de alquiler para fiestas, así como un número de clases, incluyendo una de decoración de pastelillos.

El interior colorido parece un anexo de la fábrica de chocolate de Willy Wonka, y montones de diferentes dulces brillan tentadoramente desde los envases de vidrio.

“¿Tienen todos los dulces del mundo aquí?”, preguntó un joven cliente que salió de una fiesta de cumpleaños.

"Se necesita una tienda de dulces", dijo Sharlyn Barnes.
“Se necesita una tienda de dulces”, dijo Sharlyn Barnes.

Milano informó que aproximadamente 15 clientes ingresaron a la tienda durante el evento SBS por primera vez. Ella espera que regresen.

La mayoría de los nuevos clientes regresan a la tienda.

“Les quita el aliento, ya que no se parece a nada en el barrio”, dijo.

Sharlyn Barnes fue una de esas visitantes de primera vez.

“Me gusta la distribución. Es muy atractiva. Saca a relucir el niño interior”, dijo.

Y esas tiendas son esenciales, argumentó.

“Es como una lavandería. Usted necesita una tienda de dulces”, dijo, sonriendo. “Los niños necesitan de caramelo, y le da a las mamás y a los papás cinco minutos de paz antes de que se vuelvan más hiperactivos de lo que eran antes debido a los dulces”.

Barnes dijo que planea reabastecerse su dulce favorito, Laffy Taffy.

Y predijo que el futuro puede ser grande para Coco Le Vu.

“Mientras más personas nos visiten, mejor le irá a la tienda. Entonces no tendremos que ser pequeñas”.

Coco Le Vu está ubicada en el 202 este de la calle 110 (entre la Segunda y la Tercera Avenida) en East Harlem. Puede contactar a la tienda en el 212.860.3380 o en

Visite para obtener más información acerca de la Asociación de Comerciantes de East Harlem.


Por los números…

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Aumento en el número de negocios propiedad de hispanos en los Estados Unidos en 2010, más del doble de la tasa nacional de 18.0 por ciento entre 2002 y 2007.

$345.2 miles de millones

Las ventas en 2007 atribuidas a empresas propiedad de hispanos, un aumento de 55.5 por ciento en comparación con 2002.

Fuente: 2010 U.S. Census Bureau

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