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Advocates sound off on decriminalization of prostitution

Story and photos by Gregg McQueen

The rally at City Hall.

It was a stand-off at City Hall.

Advocates gathered on the building steps this past Monday to protest the proposed legislation that would fully legalize prostitution in New York State – but at least one voice rang out against them.

A bill sponsored by State Senators Brad Hoylman, Julia Salazar and Jessica Ramos and State Assemblymember Richard Gottfried would make sex buying legal throughout New York.

While they applauded a move to not criminalize women involved in sex work, rally organizers at City Hall said the bill would fail to punish pimps, who often commit violence against sex workers.

“Everyone agrees that it’s time to stop arresting the women and LGBT people who are subjected to arrest. But we don’t agree the buyers and the pimps should get free rein,” said Sonia Ossorio, head of the National Organization for Women’s NYC chapter.

Reverend Que English said the legislation would “open the floodgates for exploiters with the state’s approval” and do nothing to curtail human trafficking.

“You cannot decriminalize the exploiters to protect the exploited,” remarked English.

“There is nothing safe about the sex trade. Nothing,” she added. “Prostitution is violence — not sex, not work.”

Attendees protested legislation that would fully legalize the sex trade in New York State.

However, not everyone present agreed.

During English’s comments, a young woman interrupted the proceedings, chanting “Decrim now.”

“Nothing about us without us,” she shouted as she staged her own protest with a sign that read “Listen to sex workers.”

The young woman, who identified herself “Adrienne,” said she was an independent sex worker who supported the proposed legislation, explaining that she thought it was the only way to keep people in the industry safe.

Adrienne said the new law would give prostitutes greater ability to screen their clients, reducing the chance of robbery or rape. She disagreed with the notion that legalized prostitution would cause a spike in human trafficking.

“It would actually decrease trafficking because women would be more independent,” she said.

The rally was organized by the New York Alliance Against the Legalization of Prostitution, a coalition of women’s rights organizations, sex trade survivors and faith-based groups.

Attendees derisively referred to the bill as the “Pimp Protection Act.”

“Adrienne,” who identified herself as an independent sex worker, supports the legislation.

“Payment for prostitution is not consensual — by definition it includes coercion. One party has the power and one has none,” said Taina Bien-Aime, Executive Director of the Coalition Against Trafficking in Women.

In an op-ed last month, Salazar and Ramos suggested that criminalization makes individuals, especially at-risk and immigrant youth, more vulnerable to sex trade-related violence. They referenced a Latina sex worker in Queens who claimed she was laughed at by cops after attempting to report a rape to NYPD.

“The deep stigmatization of the sex trades perpetuated by criminalization normalizes a culture of violence,” they wrote in the New York Daily News. “Criminalization exposes people to exploitation. Prostitution records take people’s choices away, and when people have no choice but to trade sex to survive, they are more likely to be trafficked.”

At the City Hall rally, former sex worker Autumn Burrows said she endured violence while in the profession.

“This isn’t about morals. This is about mortality of young women and girls,” she said.

Kim Sykes, Artistic Director of advocacy group Girl Be Heard, said the women of color were disproportionately exploited by prostitution.

“If black lives matter, then black women and girls’ lives matter,” she remarked. “If black lives matter, we cannot be defending the decriminalization of the sex trade by telling black men and boys that selling their own for profit is work… telling black women and girls that being sold will now be sanctioned by the state.”

“The buyers and the pimps should [not] get free rein,” said NOW NYC’s Sonia Ossorio.

The coalition called for partial decriminalization instead, where sex providers and trafficking victims would not be arrested, but pimps would be prosecuted.

English said legislators should instead focus on legislation to increase services for those involved in sex work.

“No one should be punished for their own exploitation,” she stated. “What you need to pass is a bill for more services for these individuals, from housing to medical to income-generating alternatives. So much needs to be done to help this invisible population recover and thrive.”

English recalled the past legacy of Times Square, when prostitutes freely roamed the streets, soliciting johns in full view of the public.

“We will not go back to a New York that rolls out the red carpet for pimps, pornographers and traffickers,” she stated.

But Adrienne said it was important to challenge the notion that all sex workers were trapped in a profession they were hoping to escape.

“I am fine doing these things,” she said. “I like sex.”

Negociaciones comerciales

Defensores chocan sobre la despenalización de la prostitución

Historia y fotos por Gregg McQueen

Los asistentes protestaron por una legislación que legalizaría completamente el comercio sexual en el estado de Nueva York.

Fue una confrontación en el Ayuntamiento.

Defensores se reunieron en las escalinatas del edificio el pasado lunes para protestar por la legislación propuesta que legalizaría completamente el comercio sexual en el estado de Nueva York, pero al menos una voz sonó en contra.

Un proyecto de ley patrocinado por los senadores estatales Brad Hoylman, Julia Salazar y Jessica Ramos, y el asambleísta estatal Richard Gottfried, haría legal la compra de sexo en todo Nueva York.

Si bien aplaudieron un movimiento para no criminalizar a las mujeres involucradas en el trabajo sexual, los organizadores de la manifestación en el Ayuntamiento dijeron que el proyecto de ley no castigaría a los proxenetas ni a los que dirigen los burdeles, quienes a menudo cometen actos de violencia contra los trabajadores sexuales.

“Todos están de acuerdo en que es hora de terminar con los arrestos de mujeres y personas LGBT, pero no estamos de acuerdo en que los compradores y los proxenetas tengan rienda suelta”, dijo Sonia Ossorio, directora del capítulo de NYC de la Organización Nacional para las Mujeres.

La reverendo Que English dijo que la legislación “abriría las compuertas para los explotadores con la aprobación del estado” y no haría nada para reducir la trata de personas.

“No se puede despenalizar a los explotadores para proteger a los explotados”, comentó English.

“No hay nada seguro sobre el comercio sexual. Nada”, añadió. “La prostitución es violencia, no sexo, no trabajo”.

Sin embargo, no todos los presentes estuvieron de acuerdo.

Durante los comentarios de English, una mujer joven interrumpió el procedimiento, gritando: “Descriminalización ahora”.

“Nada sobre nosotros sin nosotros”, gritó, mientras escenificaba su propia protesta. “Escuchen a los trabajadores sexuales”.

La joven, quien se identificó a sí misma como “Adrienne”, dijo ser una trabajadora sexual independiente que apoya la legislación propuesta, y explicó que piensa que es la única manera de mantener a las personas de la industria a salvo.

“Adrienne” dijo que la nueva ley daría a las prostitutas una mayor capacidad para filtrar a sus clientes, reduciendo la posibilidad de robo o violación. No está de acuerdo con la idea de que la prostitución legalizada causaría un aumento en la trata de personas.

“En realidad, disminuiría el tráfico porque las mujeres serían más independientes”, dijo.

El mitin original fue organizado por la Alianza de Nueva York contra la Legalización de la Prostitución, una coalición de organizaciones de derechos de las mujeres, sobrevivientes del comercio sexual y grupos religiosos.

Los asistentes se refirieron burlonamente al proyecto de ley como la “Ley de protección de proxenetas”.

“El pago por la prostitución no es consensual, por definición incluye la coerción. Una de las partes tiene el poder y la otra no”, dijo Taina Bien-Aime, directora ejecutiva de la Coalición contra la Trata de Mujeres.

La manifestación en el Ayuntamiento.

En un artículo de opinión el mes pasado, Salazar y Ramos sugirieron que la criminalización hace que los individuos, especialmente los jóvenes inmigrantes y en riesgo, sean más vulnerables a la violencia relacionada con el comercio sexual. Hicieron referencia a una trabajadora sexual latina en Queens que dijo que los policías se burlaron de ella después de intentar denunciar una violación al NYPD.

“La profunda estigmatización de los intercambios sexuales perpetuada por la criminalización normaliza una cultura de violencia”, escribieron. “La criminalización expone a las personas a la explotación. Los registros de prostitución eliminan las elecciones de las personas, y cuando las personas no tienen más remedio que intercambiar sexo para sobrevivir, es más probable que sean traficadas”.

En el mitin del Ayuntamiento, la ex trabajadora sexual Autumn Burrows dijo que soportó violencia mientras estaba en la profesión.

“Esto no es sobre moral. Esto se trata de la mortalidad de las mujeres jóvenes y las niñas”, dijo.

Kim Sykes, de Girl Be Heard, explicó que las mujeres de color son explotadas de manera desproporcionada por la prostitución.

“Se trata de la mortalidad de mujeres jóvenes y niñas”, dijo la ex trabajadora sexual Autumn Burrows.

“Si las vidas negras son importantes, entonces las mujeres y las niñas negras son importantes”, comentó. “Si las vidas de los negros son importantes, no podemos estar defendiendo la despenalización del comercio sexual diciendo a los hombres y jóvenes negros que venderse a sí mismos es un trabajo… y que las mujeres y niñas negras serán autorizadas por el estado”.

En cambio, la coalición pidió una despenalización parcial, en la que los proveedores de servicios sexuales y las víctimas de la trata no sufran arrestos, pero los proxenetas sean procesados.

English dijo que los legisladores deberían centrarse en una legislación para aumentar los servicios para las personas involucradas en trabajo sexual.

“Nadie debe ser castigado por su propia explotación”, afirmó. “Lo que deben aprobar es un proyecto de ley con más servicios para estas personas, desde viviendas hasta médicos y alternativas generadoras de ingresos. Se necesita hacer mucho para ayudar a esta población invisible a recuperarse y prosperar”.

English recordó el pasado legado de Times Square, cuando las prostitutas vagaban libremente por las calles, prostituyéndose a plena vista del público.

“No volveremos a una Nueva York que extienda la alfombra roja a proxenetas, pornógrafos y traficantes”, afirmó.

Pero “Adrienne” dijo que es importante desafiar la idea de que todas las trabajadoras sexuales están atrapadas en una profesión de la que esperan escapar.

“Estoy bien haciendo estas cosas”, dijo. “Me gusta el sexo”.