Tracking Teens
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Tracking Teens

A closer look at new NYPD “Youth Strategies” effort

By Josmar Trujillo


NYPD Commissioner Dermot Shea and Mayor Bill de Blasio.

NYPD Commissioner Dermot Shea has announced a new program to deter youth crime at his first State of the NYPD address.

The initiative, described as an expansion of the so-called “neighborhood policing” efforts of Shea’s predecessor, would create new “youth coordination officers,” or YCO’s, and establish monthly “YouthStat” meetings for police to discuss youth crime trends.

While the new initiative has some of the hallmarks of traditional police work – YouthStat, for example, is a wordplay on the longtime “CompStat” police management system – the efforts are framed as a way for police to get closer to teens.

While this might sound appealing to some New Yorkers anxious to see police-community relations improve, the devil may be in the details.

Shea announced the “new” initiative and went on television to promote it but it is not very new. The NYPD community affairs division operated a “youth services division” that also sought to deter youth crime with efforts to ostensibly try to connect with youth. And in announcing his current initiative, Shea tabbed a former prosecutor and police official who led the police e-monitoring of youth.

These are not typically the figures who have the ability to engage with youth other than to harvest information for law enforcement purposes.

The author is a community activist.

Deputy Commissioner Chauncey Parker, a former federal prosecutor and assistant district attorney in the Manhattan DA’s Office, would oversee the initiative under Shea. Parker is joined by Assistant Commissioner Kevin O’Connor, formerly of the NYPD Juvenile Justice division. Parker and O’Connor would have access to boatloads of new information of teens under the initiative, which would entice teens by providing access to parks and centers but also calls for School Safety personnel to provide “information sharing.”

Both men have also played key roles in controversial gang takedowns, which often focus on youth. Parker led efforts at the Manhattan DA to create a secret database of presumed offenders that prosecutors deemed gang-involved while O’Connor helped build criminal cases on teens by tracking their social media.

As the police department has come under increasing scrutiny for the way it tracks information in its controversial gang database, which the department admits contains the names of hundreds of minors (some as young as 12), Shea’s youth initiative appears to have the potential to help the department further track young people. This should be noted by both youth and privacy advocates.

New York City’s young people need expanded access to facilities and community spaces as well as more opportunities to connect to resources. However, they shouldn’t have to go through law enforcement to get them. And even for so-called “at-risk” youth or those involved in the criminal justice system, using prosecutors and police to deter violence is not the solution.

“The efforts are framed as a way for police to get closer to teens,” writes Trujillo.

In a report on gang policing I co-wrote last year through Brooklyn College, we noted that New York City used to deploy large numbers of street workers to try to connect with young people, including those involved in gangs, to try to encourage them to reduce violent conflicts and steer them towards education and employment. By the 1970’s, the city created a “Roundtable of Youth” under Mayor Lindsay that met regularly at Gracie Mansion to express youth concerns and attempt to integrate street involved youth into productive problem solving discussions.

These efforts, led by social workers, not cops, were much more successful in deterring youth or gang crime than enforcement-heavy efforts in cities like Los Angeles in the 90’s, or Chicago today. There is a real danger in allowing the NYPD, which itself boasts about being in an era of “big data,” where it vacuums up endless information about us, to position itself as gatekeeper to youth services.

Instead of allowing cops to define the problems, and therefore solutions, to issues with youth crime, we should take a page from the past and drastically reinvest in youth with non-police programs that uplift the community from the ground up.

Josmar Trujillo is a community activist and writer.

 

Jóvenes en la mira

Revisando el nuevo esfuerzo de “estrategias juveniles” del NYPD

Por Josmar Trujillo

Trujillo en una protesta en 2015.

Dermot Shea, comisionado del NYPD, ha anunciado un nuevo programa para desalentar la delincuencia juvenil en su primer discurso sobre el estado del NYPD.

La iniciativa, descrita como una expansión de los llamados esfuerzos de “patrullaje policial” del predecesor de Shea, crearía nuevos “oficiales de coordinación juvenil” o YCO (por sus siglas en inglés), y establecería reuniones mensuales “YouthStat” para que la policía discuta las tendencias delictivas juveniles.

Si bien la nueva iniciativa tiene algunas de las características distintivas del trabajo policial tradicional (YouthStat, por ejemplo, es un juego de palabras sobre el antiguo sistema de gestión policial “CompStat”), los esfuerzos se enmarcan como una forma de que la policía se acerque a los adolescentes.

Si bien esto puede sonar atractivo para algunos neoyorquinos ansiosos por ver mejorar las relaciones entre la policía y la comunidad, el demonio puede estar en los detalles.

Shea anunció la “nueva” iniciativa y salió en televisión para promocionarla, pero no es muy nueva. La división de asuntos comunitarios del NYPD operaba una “división de servicios juveniles” que también buscaba desalentar el crimen juvenil con esfuerzos para tratar, presumiblemente, de conectarse con los jóvenes. Y al anunciar su iniciativa actual, Shea siguió de cerca a un ex fiscal y oficial de policía que dirigió la vigilancia electrónica de la juventud.

Por lo general, estas no son las figuras que tienen la capacidad de interactuar con jóvenes a menos que sea para obtener información con fines policiales.

Dermot Shea, comisionado del NYPD, y el alcalde Bill de Blasio.

El comisionada adjunto Chauncey Parker, ex fiscal federal y asistente del fiscal de distrito en la Oficina del fiscal de Manhattan, supervisaría la iniciativa bajo Shea. Parker está acompañado del comisionado asistente Kevin O’Connor, anteriormente en la división de Justicia Juvenil del NYPD. Parker y O’Connor tendrían acceso a una gran cantidad de información nueva de los adolescentes bajo la iniciativa, lo que los atraerá al brindarles acceso a parques y centros, pero también solicitará que el personal de Seguridad Escolar brinde “intercambio de información”.

Ambos hombres también han desempeñado papeles clave en controvertidos desmantelamientos de pandillas, que a menudo se centran en la juventud. Parker dirigió esfuerzos en la oficina del DA de Manhattan para crear una base secreta de datos de presuntos delincuentes que los fiscales consideraron involucrados en pandillas, mientras que O’Connor ayudó a construir casos criminales de adolescentes haciendo un seguimiento de sus redes sociales.

Dado que el departamento de policía ha sido objeto de un escrutinio cada vez mayor por la forma en que rastrea la información en su controvertida base de datos de pandillas, que el departamento admite que contiene los nombres de cientos de menores (algunos de apenas 12 años), la iniciativa juvenil de Shea parece tener el potencial de ayudar al departamento a rastrear a los jóvenes. Esto debe ser observado tanto por los jóvenes como por los defensores de la privacidad.

“Los esfuerzos se enmarcan como una forma de que la policía se acerque a los adolescentes”, escribe Trujillo.

Los jóvenes de la ciudad de Nueva York necesitan un mayor acceso a instalaciones y espacios comunitarios, así como más oportunidades para conectarse con los recursos. Sin embargo, no deberían tener que pasar por la policía para obtenerlos. E incluso para los llamados jóvenes “en riesgo” o aquellos involucrados en el sistema de justicia penal, el uso de fiscales y policías para disuadir la violencia no es la solución.

En un informe sobre vigilancia de pandillas que coescribí el año pasado a través del Brooklyn College, notamos que la ciudad de Nueva York solía desplegar un gran número de trabajadores de la calle para tratar de conectarse con los jóvenes, incluidos aquellos involucrados en pandillas, para tratar de alentarlos a reducir conflictos violentos y guiarlos hacia la educación y el empleo. En la década de 1970, la ciudad creó una “Mesa Redonda de la Juventud” bajo el alcalde Lindsay que se reunía regularmente en la Mansión Gracie para expresar las preocupaciones de los jóvenes e intentar integrarlos en discusiones productivas de resolución de problemas.

Estos esfuerzos, liderados por trabajadores sociales, no policías, tuvieron mucho más éxito en disuadir el crimen juvenil o de pandillas que los esfuerzos pesados de aplicación de la ley en ciudades como Los Ángeles en los años 90 o Chicago hoy. Existe un peligro real al permitir que la policía de Nueva York, que se jacta de estar en una era de “grandes volúmenes de datos”, aspire información interminable sobre nosotros y se posicione como guardián de los servicios juveniles.

En lugar de permitir que los policías definan los problemas y, por lo tanto, las soluciones a los problemas con la delincuencia juvenil, deberíamos tomar una página del pasado y reinvertir drásticamente en los jóvenes con programas no policiales que eleven a la comunidad desde cero.

Josmar Trujillo es activista comunitario y escritor.