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“Together we will win”
“Juntos ganaremos”

“Together we will win”

Nail salon workers press forward

By Sherry Mazzocchi

“We saw a future for ourselves in the industry,” said nail salon worker and organizer Sweta Thakali.

Sweta Thakali has worked in Manhattan nail salons for 12 years. The work is unstable and it’s difficult to earn a sustainable income.

“We work through breaks and can’t even stop for lunch,” she said. “Out of 100 salons, not even 10 are following the law.”

State law mandates a $15 an hour wage for nail salon workers in New York City, Long Island and Westchester (and $13.50 elsewhere), yet workers like Thakali say wage theft is rampant.

Thakali is a member of Adhikaar, a non profit group within the Nepali-speaking community that promotes human rights and social justice. Adhikaar, along with the NY Healthy Nail Salons Coalition (NYHNSC), have teamed up with elected officials to craft new legislation protecting salon worker rights. The NYHNSC was created in 2014 to address the inequities within the nail salon industry.

The conference was held virtually.

New York State has roughly 5700 nail salons, mostly staffed by women of color and immigrants. Health and safety risks are common. “Necessary PPE (personal protective equipment) like masks and gloves are not guaranteed at work. Additionally, we are exposed to chemicals all day. I know many who suffer from skin, respiratory, reproductive and other health problems brought on from work,” Thakali said through a translator at a February 24th roundtable on nail salon workers’ rights.

The bill, The Nail Salon Minimum Standards Council Act, is designed to gather input from all the stakeholders by creating a nail salon industry council, comprised of workers, employers, government officials and even economic advisors.

Together, they would analyze the industry in a thorough way, said State Assemblymember Harry Bronson, and make sure all voices are heard. “This is going to be a win for everybody in the industry,” he said. “That sector, multi-stakeholder approach is the way we’re going to come up with the best solution.”

Bronson, along with State Senator Jessica Ramos, introduced the bill. “Everybody knows I love to get my nails done. But I want that person—who is certified, who is an artist in my opinion—to be paid living wages,” Ramos said. “I want to emphasize how important it is that we’re trying to rebuild a post-pandemic economic recovery that truly does recognize racial and social justice.”

The bill is similar to California legislation introduced by State Assemblyman Ash Kalra. The Fast Recovery Act addresses poor working conditions in various low wage industries, particularly fast-food restaurants. “Fast food work is notorious for violations like wage theft, violence, sexual harassment and other poor workplace safety practices,” Kalra said.

The sector-based legislative model can be adapted to other industries where workers are traditionally isolated and unempowered, such as domestic workers or garment workers who work on a by-piece rate.

Including low wage and frontline workers in the regulatory process can result in transformative change, Kalra said.  “With workers in the driver’s seat, we can bring more dignity, stability and accountability to these growing service industries.”

The sector-based process will deliver a change in who gets heard, what rules are put in place, and how they are enforced, added Julie Kelly, General Manager of Workers United New York and New Jersey.

She said currently there is little to no enforcement of the $15 an hour minimum wage.  Salon shops are usually small, often family-owned businesses, which make it difficult for workers to organize. Wage theft claims are typically filed on a case-by-case business and have little overall effect on the industry as a whole.  “There’s no way to enforce the laws in a complete way,” Kelly said.

New York State has roughly 5700 nail salons.

“Wage theft continues,” she added. “We are very proud of a $15 minimum wage, but you can say you’re paying you’re paying somebody $100 an hour and steal $99 of it and they are only bringing home a dollar.”

Daisy Chung, Director of NY Healthy Nail Salons Coalition, lauded the measure. She said “The New York and California bills are part of this emerging strategy in the labor movement to more effectively address the poor working conditions and declining standards in low wage industries.”

Others see the multi-sector approach to legislation as the solution to larger scale issues. “Workers are in crisis in the United States,” said Kate Andreas of Columbia Law School. “A big part of the problem is that federal labor law is broken.” Labor laws don’t recognize the voices of workers, she said. Instead, workers must organize on a site-by-site basis, typically facing intense opposition that include illegal tactics.

Millions of workers are excluded from basic protections. Federal laws, she added, offer minimal protections and don’t take into account the wide array of conditions in different sectors. “Ultimately millions of workers are left without power and protection,” she said.

Other industrial democracies take a different approach, she said, requiring conditions be negotiated with input from workers on a sector-by-sector basis and then extended to all workers. This, in turn, improves working conditions and increase wages. “It avoids a race to the bottom which harms small business as well as workers,” Andreas said.

Thakali, along with other nail technicians, was part of the team that wrote the Nail Salon Minimum Standards Council Act. “So many other nail technicians, including myself, have spent years investing in the nail salon industry,” said Thakali. “We invested because we saw a future for ourselves in the industry. That’s why as workers we have to protect ourselves, improve the industry and come to the table with employers to build our future and bring change,” she said. “Together we will win.”


To watch the roundtable, please visit

“Juntos ganaremos”

Trabajadoras de salones de manicura ejercen presión

Por Sherry Mazzocchi

“Vimos un futuro para nosotros en la industria”, dijo Sweta Thakali, trabajadora y organizadora de salones de belleza.

Sweta Thakali lleva 12 años trabajando en salones de uñas de Manhattan. El trabajo es inestable y es difícil obtener un ingreso sostenible.

“Trabajamos sin descanso y ni siquiera podemos parar para comer”, dice. “De 100 salones, ni siquiera 10 cumplen la ley”.

Aunque la ley estatal establece un salario de 15 dólares por hora para las trabajadoras de los salones de uñas en la ciudad de Nueva York, Long Island y Westchester (y de 13.50 dólares en el resto), las trabajadoras como Thakali afirman que el robo de salarios es generalizado.

Thakali es miembro de Adhikaar, un grupo sin fines de lucro perteneciente a la comunidad de habla nepalí que promueve los derechos humanos y la justicia social. Adhikaar, junto con la Coalición de Salones de Uñas Saludables de Nueva York (NYHNSC, por sus siglas en inglés), se ha unido a funcionarios para elaborar una nueva legislación que proteja los derechos de las trabajadoras de salones de belleza. La NYHNSC se creó en 2014 para abordar las desigualdades en el sector de los salones de uñas.

La conferencia se llevó a cabo de manera virtual.

El estado de Nueva York cuenta con unos 5,700 salones de uñas, en los que trabajan principalmente mujeres de color e inmigrantes. Los riesgos de salud y seguridad son comunes. “Los EPP (equipos de protección personal) necesarios, como máscaras y guantes, no están garantizados en el trabajo. Además, estamos expuestas a productos químicos todo el día. Conozco a muchas que sufren problemas de piel, respiratorios, reproductivos y de otro tipo derivados del trabajo”, dijo Thakali a través de un traductor en una mesa redonda celebrada el 24 de febrero sobre los derechos de las trabajadoras de los salones de uñas.

El proyecto de ley, The Nail Salon Minimum Standards Council Act, está diseñado para recabar la opinión de todas las partes interesadas mediante la creación de un consejo de la industria de los salones de uñas, compuesto por trabajadoras, empresarios, funcionarios e incluso asesores económicos.

Juntos, analizarían el sector de forma exhaustiva, dijo el asambleísta estatal Harry Bronson, y se asegurarían de que todas las voces sean escuchadas. “Esto va a ser una victoria para todo el sector”, comentó. “Ese enfoque sectorial y de múltiples partes interesadas es la forma en que vamos a llegar a la mejor solución”.

Bronson, junto con la senadora estatal Jessica Ramos, presentó el proyecto de ley. “Todo el mundo sabe que me encanta hacerme las uñas. Pero quiero que esa persona -que está certificada, que es una artista en mi opinión- reciba un salario digno”, dijo Ramos. “Quiero enfatizar lo importante que es que estemos tratando de reconstruir una recuperación económica post-pandémica que realmente reconozca la justicia racial y social”.

El proyecto de ley es similar a la legislación de California presentada por el asambleísta estatal Ash Kalra. La Ley de Recuperación Rápida aborda las malas condiciones de trabajo en varias industrias de bajos salarios, en particular los restaurantes de comida rápida. “El trabajo en la comida rápida es notorio por violaciones como el robo de salarios, la violencia, el acoso sexual y otras malas prácticas de seguridad en el lugar de trabajo”, dijo Kalra.

El modelo legislativo sectorial puede adaptarse a otras industrias en las que los trabajadores están tradicionalmente aislados y sin autonomía, como los trabajadores domésticos o los de la confección, que trabajan a destajo.

Incluir a los trabajadores con salarios bajos y de primera línea en el proceso de regulación puede dar lugar a un cambio transformador, dijo Kalra.  “Con los trabajadores en el asiento del conductor, podemos aportar más dignidad, estabilidad y responsabilidad a estas crecientes industrias de servicios”.

El estado de Nueva York tiene aproximadamente 5700 salones de uñas.

El proceso sectorial supondrá un cambio en cuanto a quién es escuchado, qué normas se establecen y cómo se aplican, añadió Julie Kelly, directora general de Trabajadores Unidos de Nueva York y Nueva Jersey.

Dijo que en la actualidad hay poca o ninguna aplicación del salario mínimo de 15 dólares por hora.  Los salones de belleza suelen ser pequeños negocios, a menudo familiares, lo que dificulta la organización de los trabajadores. Las reclamaciones por robo de salario suelen presentarse caso por caso y tienen poco efecto general en el sector en su conjunto.  “No hay forma de hacer cumplir las leyes de forma completa”, dijo Kelly.

“El robo de salarios continúa”, añadió. “Estamos muy orgullosos de un salario mínimo de 15 dólares, pero puedes decir que estás pagando a alguien 100 dólares por hora y robarle 99 dólares y que sólo se lleve a casa un dólar”.

Daisy Chung, directora de la Coalición de Salones de Uñas Saludables de Nueva York, alabó la medida. Afirmó que “los proyectos de ley de Nueva York y California forman parte de esta estrategia emergente en el movimiento obrero para abordar de forma más eficaz las malas condiciones de trabajo y el deterioro de las normas en las industrias con salarios bajos”.

Otros ven el enfoque multisectorial de la legislación como la solución a problemas de mayor escala. “Los trabajadores están en crisis en Estados Unidos”, dijo Kate Andreas, de la Facultad de Derecho de Columbia. “Una gran parte del problema es que la legislación laboral federal está rota”. Las leyes laborales no reconocen las voces de los trabajadores, dijo. En cambio, los trabajadores deben organizarse lugar por lugar, enfrentándose normalmente a una intensa oposición que incluye tácticas ilegales.

Millones de trabajadores están excluidos de las protecciones básicas. Las leyes federales, añadió, ofrecen protecciones mínimas y no tienen en cuenta la amplia gama de condiciones en los diferentes sectores. “En última instancia, millones de trabajadores se quedan sin poder ni protección”, dijo.

Otras democracias industriales adoptan un enfoque diferente, y exigen que las condiciones se negocien con la participación de los trabajadores en cada sector y que luego se extiendan a todos los trabajadores. Esto, a su vez, mejora las condiciones de trabajo y aumenta los salarios. “Evita una carrera a la baja que perjudica tanto a los pequeños negocios como a los trabajadores”, dijo Andreas.

Thakali, junto con otras técnicas de uñas, formó parte del equipo que redactó la Ley del Consejo de Normas Mínimas para Salones de Uñas. ” Muchas otras técnicas de uñas, entre las que me incluyo, han pasado años invirtiendo en el sector de los salones de uñas. Hemos invertido porque veíamos un futuro para nosotras en el sector. Por eso, como trabajadoras, tenemos que protegernos, mejorar el sector y sentarnos a la mesa con los empresarios para construir nuestro futuro y lograr el cambio”, dijo. “Juntos ganaremos”.


Para ver la mesa redonda, por favor visite

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