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Las Chicas del Can

Story by Gregg McQueen, James Clark and Debralee Santos

Photos by Gregg McQueen and James Clark

Carmen De La Rosa (left) and Marisol Alcantara are running for office.
Carmen De La Rosa (left) and Marisol Alcantara are running for office.

“I feel that the community is yearning for new energy,” said Carmen De La Rosa.

And she and another uptown resident, Marisol Alcantara, are hoping to be the ones to provide that boost.

Call them the Dynamic Duo, or Las Chicas del Can, the pioneering all-female merengue group from the Dominican Republic.

But the stage they wish to step onto is one upon which they will swear out an oath to serve in elected office in Albany.

The uptown District Leader and current Chief of Staff to Councilmember Ydanis Rodríguez, De La Rosa is running for New York State Assembly in this fall’s election.

She said she is looking to fill a void of female representation in the state legislature, and is teaming up with Alcantara, another Dominican-born woman, to raise the profile of Latinas in Albany.

Alcantara is vying to for the 31st State Senate seat currently held by Senator Adriano Espaillat, who recently won the Democratic Primary to be the presumptive replacement for the retiring Charles Rangel in Congress. De La Rosa is seeking the 72nd Assembly District seat filled by longtime uptown elected Guillermo Linares, who unsuccessfully challenged Espaillat for Rangel’s post.

“The community is yearning for new energy,” said De La Rosa.
“The community is yearning for new energy,” said De La Rosa.

There are a number of other candidates vying to fill both slots.

Besides the incumbent Linares, among the declared candidates seeking the Assembly seat is District Leader Manny de los Santos, while candidates for the State Senate include Robert Jackson, the former Councilmember; Micah Lasher, who served as Chief of Staff to Attorney General Eric Schneiderman; and housing activist Luis Tejada.

While out in Inwood this past week collecting petitions to secure a spot on the ballot, both women said that they hoped to inspire more women – and more Latinas – to run for office.

“I think we need to encourage young girls and show that they have the ability to be elected officials,” said De La Rosa. “There are hardly any women in the State Senate. There are a fair number in the Assembly, but when you look at the number who are Latina it is a different story.”

In 2014, the National Conference of State Legislatures (NCSL) released findings on women in state legislatures across the United States. It found that just 21 percent of New York’s Legislature are women – lower than the national average of 24 percent.

“It is going to be an exciting time,” said Alcantara.
“It is going to be an exciting time,” said Alcantara.

Though women in New York make up nearly 52 percent of the population, out of the state legislature’s total of 213 seats, only 43 women currently hold office in the Assembly and 11 women in the Senate.

Seeing more women run and serve in office is also a priority for some other legislators.

City Council Speaker Melissa Mark-Viverito, the first Latina to hold the leadership post, has decried the low numbers of women in office.

“We need to challenge anyone that has a role to play in supporting candidates to make sure that we are creating pathways of opportunity for young women in government,” said Mark-Viverito at a City Hall event for her Young Women’s Leadership initiative earlier this year.

“It is, to me, unconscionable that in this city, that serves as a model for many other cities, that out of the 51 council members, only 14 women are here,” she added. “We need to change that dynamic.”

De La Rosa agreed.

“We are a demographic that is growing in our city and our nation,” she noted. “We need our government to represent that.”

De La Rosa has served as Chief of Staff to Councilmember Ydanis Rodríguez. Photo: William Alatriste | New York City Council
De La Rosa has served as Chief of Staff to Councilmember Ydanis Rodríguez.
Photo: William Alatriste | New York City Council

She said that the primary victory by Espaillat, who would be the first Dominican to serve as a member of Congress, opened the door for more New Yorkers of Dominican heritage to pursue and serve in public office.

Of the candidate who thanked her by name as one of six female campaign staffers who were pivotal to his victory, she said, “I remember first hearing Adriano’s name when I was in second grade.”

“It’s a moment that we’re all so proud of,” said De La Rosa.

Alcantara is also busy as a wife and a mother of a three-year-old boy, and she is about to take on what could be another historic race in New York politics.

Alcantara (far left) has worked recently as a Political and Community Organizer for the New York State Nurses’ Association.
Alcantara (far left) has worked recently as a Political and Community Organizer for the New York State Nurses’ Association.

The longtime labor official is running for New York State Senate for the 31st District, where she has a shot at becoming the first Dominican woman to serve as State Senator.

Alcantara, who studied Government and Political Science at Manhattan College and graduate work in Urban Affairs at Queens College, is already known on the local political scene.

She served as Campaign Manager to Ydanis Rodríguez in 2001 and 2008, and won the 2010 Democratic District Leader position in West Harlem.

Alcantara has worked for SEIU 32BJ and the New York State Nurses Association (NYSNA) as a union organizer, and helped in Espaillat’s most recent campaign for Congress.

She was quick to highlight issues the district is facing.

“Here in New York you have such a divide,” Alcantara said. “People who live in different neighborhoods are people trying to make a dollar out of 15 cents and it is very difficult.”

De La Rosa is also a familiar face to many local residents; though in her early 30’s, she has compiled a long resume in city and state government.

She served as Legislative, Policy and Budget Director to Rodríguez for four years before becoming his Chief of Staff in 2014, and was elected District Leader last year. De La Rosa first entered government as Community Liaison to Assemblymember Daniel O’Donnell, who represents the

Alcantara engages a voter on the street.
Alcantara engages a voter on the street.

Upper West Side. Born in the Dominican Republic, De La Rosa was raised in Inwood, attended Fordham University and is mother of a two-year-old daughter. She has been endorsed in the Assembly race by Rodríguez and Councilmember Mark Levine.

Alcantara said that childcare is a primary concern of hers, as finding childcare for her own son was a struggle. She noted that families pay up to $30,000 in annual childcare expenses.

“That’s more than what some families up here make in a year,” remarked Alcantara, who said she has been a longtime proponent for universal Pre-K from the start, and hopes to continue programs to ease the burdens on finding children a decent education.

De La Rosa said that education was also one of her key legislative concerns as well, along with pay equity for women and the preservation of affordable housing.

“The rents are just too high, and landlords are using tactics to displace,” stated De La Rosa. “There is a cultural displacement for our small businesses and our families. We need people in Albany to stand up and talk about what we seem and ensure that legislation is put in place that expands affordable housing and protects the stock that exists.”

De La Rosa (second from left) was one of a group of women who campaigned for Espaillat. Photo: Facebook
De La Rosa (second from left) was one of a group of women who campaigned for Espaillat.
Photo: Facebook

Alcantara and De La Rosa suggested that their gender gives them unique perspective to bring to the State Legislature.

“I think that we, as women, we bring a different lens to everything we do,” remarked De La Rosa. “There’s a reason why many of the Chiefs of Staff, many of the people working behind the scenes in government are women. We bring the perspective of being a mother. We know what it takes to build a family, build a community.”

Alcantara knows there are struggles she will face in her race for office.

“I am a woman, I am an immigrant and I am a person of African descent so I am used to having challenges in my life,” she said. “I think it is going to be an exciting time.”

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Las Chicas del Can

Historia por Gregg McQueen, James Clark y Debralee Santos

Fotos por Gregg McQueen y James Clark

“Siento que la comunidad anhela nueva energía”, dijo Carmen de la Rosa.

Y ella y otra residente del norte del condado, Marisol Alcántara, esperan ser las que proporcionen un impulso.

Alcantara was elected District Leader in West Harlem in 2010. Photo: M. Alcantara
Alcántara fue electa líder del distrito en West Harlem en 2010.
Foto: M. Alcántara

Llámelas el dúo dinámico, o Las Chicas del Can, el pionero grupo de merengue exclusivamente femenino de la República Dominicana.

Pero el escenario al que desean entrar es uno sobre el cual van a prometer un juramento para servir en cargos de elección popular en Albany.

La líder de distrito del norte del condado y actual jefe de personal del concejal Ydanis Rodríguez, de la Rosa se está lanzando para la Asamblea del estado de Nueva York en las elecciones del próximo otoño.

De La Rosa (second from left) was one of a group of women who campaigned for Espaillat. Photo: Facebook
De la Rosa (segunda desde la izquierda) fue una de un grupo de mujeres que hizo campaña para Espaillat.
Foto: Facebook

Dijo que busca llenar un vacío de representación femenina en la legislatura estatal, y se ha asociado con Alcántara, otra mujer nacida en la República Dominicana, para elevar el perfil de las latinas en Albany.

Alcántara está compitiendo por el asiento 31 del Senado Estatal, actualmente en manos del senador Adriano Espaillat, quien ganó recientemente la primaria demócrata para ser el presunto reemplazo de un Charles Rangel que se retira del Congreso. De la Rosa está buscando que el asiento del Distrito 72 de la Asamblea sea ocupado por el electo del norte del condado Guillermo Linares, quien desafió sin éxito a Espaillat por el puesto de Rangel.

Existen otros candidatos que están compitiendo para ocupar ambos puestos.

Además del titular Linares, entre los candidatos declarados que buscan el asiento de la asamblea se encuentra el líder del distrito Manny de los Santos, mientras que los candidatos para el Senado Estatal incluyen a Robert Jackson, el ex concejal; a Micah Lasher, quien se desempeñó como jefe del personal del fiscal general Eric Schneiderman; y Luis Tejada, el activista de la vivienda.

Estando en Inwood recolectando peticiones para asegurar un lugar en la votación la semana pasada, ambas mujeres dijeron tener la esperanza de inspirar a más mujeres -y más latinas- a postularse para un cargo.

“Creo que tenemos que animar a las jóvenes y demostrarles que tienen la capacidad para ser funcionarias electas”, dijo de la Rosa. “Casi no hay mujeres en el Senado Estatal. Hay un buen número en la Asamblea, pero cuando ves cuántas son latinas, es una historia diferente”.

Alcantara engages a voter on the street.
Alcántara interactúa con un votante en la calle.

En 2014, la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales (NCSL por sus siglas en inglés) publicó resultados sobre las mujeres en las legislaturas estatales de Estados Unidos. Se encontró que sólo el 21 por ciento de la legislatura de Nueva York está conformada por mujeres, inferior al promedio nacional de 24 por ciento.

Aunque las mujeres de Nueva York representan casi el 52 por ciento de la población, del total de 213 escaños de la legislatura estatal, actualmente sólo 43 mujeres ocupaban oficinas en la Asamblea y 11 mujeres en el Senado.

Ver a más mujeres dirigir y servir oficinas es también una prioridad para otros legisladores.

La presidenta del Concejo Municipal, Melissa Mark-Viverito, la primera latina en ocupar ese puesto de liderazgo, ha denunciado el escaso número de mujeres en cargos oficiales.


“Tenemos que desafiar a cualquiera que tenga un papel de apoyo a los candidatos para asegurarnos de estar creando vías de oportunidad para las mujeres jóvenes en el gobierno”, dijo Mark-Viverito en un evento en el Ayuntamiento de su Iniciativa de Liderazgo de Mujeres Jóvenes a principios de este año.

Alcantara (far left) has worked recently as a Political and Community Organizer for the New York State Nurses’ Association.
Alcántara (extrema izquierda) trabajó recientemente como organizadora política y comunitaria de la Asociación de Enfermeras del estado de Nueva York.

“Es, para mí, inconcebible que en esta ciudad, que sirve como modelo para muchas otras ciudades, de los 51 miembros del concejo, sólo haya 14 mujeres”, añadió. “Tenemos que cambiar esa dinámica”.

De la Rosa estuvo de acuerdo.

“Somos un grupo demográfico que está creciendo en nuestra ciudad y nuestra nación”, señaló. “Necesitamos que el gobierno represente eso”.

Dijo que la victoria de Espaillat en las primarias, quien sería el primer dominicano en servir como miembro del Congreso, abrió la puerta para que más neoyorquinos de origen dominicano busquen servir en un cargo público.

De La Rosa has served as Chief of Staff to Councilmember Ydanis Rodríguez. Photo: William Alatriste | New York City Council
De la Rosa se ha desempeñado como jefa de personal del concejal Ydanis Rodríguez.
Foto: William Alatriste | Concejo de la ciudad de Nueva York

Del candidato que le agradeció por su nombre como una de las seis mujeres del personal de campaña que fueron cruciales para su victoria, ella dijo: “Recuerdo haber escuchado por primera vez el nombre de Adriano cuando yo estaba en segundo grado”.

“Es un momento del que todos estamos muy orgullosos”, dijo de la Rosa.

Alcántara también está ocupada como esposa y madre de un niño de tres años de edad, y está a punto de asumir lo que podría ser otra competencia histórica en la política de Nueva York.

La funcionaria laboral desde hace mucho tiempo, es candidata para el Senado del estado de Nueva York por el Distrito 31, donde tiene la oportunidad de convertirse en la primera mujer dominicana en servir como senadora estatal.

Alcántara, quien estudió Gobierno y Ciencias Políticas en el Manhattan College y se graduó en Asuntos Urbanos en el Queens College, ya es conocida en la escena política local.

Ella sirvió como gerente de campaña para Ydanis Rodríguez en 2001 y 2008, y en 2010 ganó la posición de líder del distrito demócrata en West Harlem.

Alcántara ha trabajado para SEIU 32BJ y la Asociación de Enfermeras del estado de Nueva York (NYSNA por sus siglas en inglés) como organizadora de sindicato, y ayudó en la más reciente campaña de Espaillat para el Congreso.

Ella fue rápida al resaltar los problemas que enfrenta el distrito.

“It is going to be an exciting time,” said Alcantara.
“Va a ser emocionante”, dijo Alcántara.

“Aquí en Nueva York existe tal brecha”, dijo Alcántara. “Las personas que viven en diferentes barrios son gente que intenta sacar un dólar de 15 centavos y es muy difícil”.

De la Rosa también es una cara familiar para muchos residentes locales; aunque está empezando sus 30, ha recopilado un largo curriculum vitae en la ciudad y el gobierno estatal.

Ella fungió como directora legislativa, política y de presupuesto para Rodríguez durante cuatro años, antes de convertirse en su jefa de personal en 2014, y fue electa como líder de distrito el año pasado. De la Rosa entró por primera vez al gobierno como enlace comunitario del asambleísta Daniel O’Donnell, quien representa al Upper West Side. Nacida en la República Dominicana, de la Rosa fue criada en Inwood, asistió a la Universidad Fordham y es madre de una niña de dos años de edad. Ella ha sido respaldada en la carrera para la Asamblea por Rodríguez y el concejal Mark Levine.

Alcántara dijo que el cuidado infantil es, para ella, una preocupación primordial ya que encontrar servicios de guardería para su propio hijo fue una lucha. Observó que las familias pagan hasta $30,000 dólares en gastos anuales de cuidado infantil.

“Eso es más de lo que algunas familias aquí ganan en un año”, comentó Alcántara, quien dijo que ha sido partidaria del Pre-K Universal desde el principio, y espera continuar con los programas para aliviar las cargas de encontrar una educación decente para los niños.

De la Rosa dijo que la educación es también una de sus preocupaciones legislativas clave, junto con la equidad salarial para las mujeres y la preservación de la vivienda asequible.

“Los alquileres son demasiado altos y los propietarios están utilizando tácticas para desplazar a los residentes”, declaró de la Rosa. “Hay un desplazamiento cultural de nuestros pequeños negocios y nuestras familias. Necesitamos gente en Albany que nos defienda, que hable de lo que vemos y que se asegure de que la legislación que se apruebe, amplíe la vivienda asequible y proteja la que ya existe”.

“The community is yearning for new energy,” said De La Rosa.

“La comunidad anhela nueva energía”, dijo de la Rosa.

Alcántara y de la Rosa sugirieron que su género les da una perspectiva única que aportar a la Legislatura Estatal.

“Creo que nosotras, como mujeres, ofrecemos una lente diferente a todo lo que hacemos”, comentó de la Rosa. “Hay una razón por la que muchos de los jefes de personal, muchas de las personas que trabajan detrás de las escenas en el gobierno, son mujeres. Brindamos la perspectiva de ser madre. Sabemos lo que se necesita para construir una familia, para construir una comunidad”.

Alcántara sabe que enfrentará problemas en su contienda por el puesto.

“Soy una mujer, soy inmigrante y soy una persona de ascendencia africana, así que estoy acostumbrada a tener retos en mi vida”, dijo. “Creo que va a ser emocionante”.


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