The Sato Squad
El escuadrón Sato

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The Sato Squad

Story by Sherry Mazzocchi

“We are going to take it one dog at a time,” said Chrissy Beckles.

“We are going to take it one dog at a time,” said Chrissy Beckles
Photo: Sophie Gamand

Tacquito is a two-year-old Sato, a dog commonly found on Puerto Rico’s beaches and streets.

Chrissy Beckles kept track of him for six months. She knew he was sick.

Finally, last Sunday she was able to catch him. “I thought he had heartworm. But he had a hernia with very serious complications,” she said. Once at the vet, the dog’s health went downhill very quickly. He was rushed into life-saving surgery.

Beckles is the founder of The Sato Project, a nonprofit that rescues stray dogs in Puerto Rico. In a typical year, they find homes on the mainland for about 350 to 400 abandoned and abused dogs. This past year, they transported about 1,500 dogs to the mainland. Another planeload of 70 puppies is scheduled to arrive on October 6.

“The calls for help are not stopping.  They are greater now than after the hurricane,” said Beckles.

Many people hit by Hurricane María lost everything—their worldly possessions, their homes, their livelihood, and in some cases, their loved ones. And they are leaving the island in droves, and often leaving their pets behind.

“People have had to make tough decisions. I’ve had to put all judgements aside,” she said.  “I don’t condone leaving an animal, but I understand it.”

The newly homeless animals are not typically spayed or neutered, leading to unprecedented population growth. At Christmas time last year, the island saw the first wave of post-María puppies. The second wave came in April, and then again in the summer months. Another crop is expected in the fall.

“Not enough spaying and neutering is a recipe for disaster,” she said. “All of these new dogs are on the streets.”

Not only are the animals procreating at unsustainable rates, there is a scarcity of clean water. Many of them suffer from leptospirosis, a bacterial infection caused by exposure to contaminated water or soil. Dogs living outside in damp conditions are prone to fungal infections and mange. And they are often hit by cars.

“Tacquito’s illness was caused by a car,” Beckles said.

Miracle, another dog rescued after the hurricane, was dragging itself along the street after being hit. It had a dislocated spine. At the time only a handful of vets were open on the island.

There are hundreds of dogs still on the beach.

There are hundreds of dogs still on the beach.

“No one had power, or even diesel, to run a generator. There was a huge lack of services,” Beckles said. Vets that could open up shop conducted operations using headlamps.

Miracle was flown to Oradell Animal Hospital in New Jersey. Dr. Carol Carberry charged them next to nothing to take care of Miracle and several other dogs who needed critical care. Miracle can no longer walk, but it now uses a doggy wheelchair. “She’s happy as a clam. This little dog is amazing.”

Beckles says that Miracle’s spirit is emblematic of the tenacity of Puerto Ricans. Neighbors took Beckles in after she lost her own home. They feed her and took care of her. “They became my family. There was no place to stay. There was nothing. I will be forever grateful for that.”

María has made the need for organizations such as the Sato Project much more urgent. They have a plan for each dog that they rescue and have strict protocols in place for medical testing and treatment. Beckles sees their work as a necessary aspect of a healthy functioning society.

The Sato Project makes sure each dog is spayed or neutered and received necessary medical attention before leaving the island. After the hurricane, other vets stepped in to help. Dr. Luis Sola at Heart of Harlem, for example, offered to cover $10,000 worth of vetting.

The organization estimates that it has rescued over 2,800 dogs to date.

“The calls for help are not stopping,” explained Beckles.
Photo: The Dogist

Anyone concerned about animal welfare can help. Financial donations are welcome, so are requests to foster a dog, volunteer or even just sharing their social media posts. “It gets the word out to people who might not have heard about the work we are doing.”

Beckles says she’s hopeful about the future. The Humane Society is now in charge of animal welfare on the island. Specialized in disaster recovery, they have begun an island-wide spay and neuter campaign. “I think it’s going to be a game changer,” she said.

There are hundreds of dogs still on the beach. Their small organization has gone into triple overtime to cope with the overflowing population. While they are exhausted, they won’t give up.

They are even cautiously optimistic about Tacquito.

“We are going to take it one dog at a time,” said Beckles.

For more information, please visit thesatoproject.org.

El escuadrón Sato

Historia por Sherry Mazzocchi

"Ella es feliz como una almeja", dice Beckles de Milagro, quien ahora usa una silla de ruedas.

“Ella es feliz como una almeja”, dice Beckles de Milagro, quien ahora usa una silla de ruedas.

Tacquito es un Sato de dos años, un perro que se encuentra comúnmente en las playas y calles de Puerto Rico.

Chrissy Beckles lo siguió por seis meses. Ella sabía que estaba enfermo.

Finalmente, el domingo pasado, pudo atraparlo. “Pensé que tenía gusano del corazón. Pero tuvo una hernia con complicaciones muy graves”, dijo. Una vez en el veterinario, la salud del perro cayó muy rápido. Fue llevado rápidamente a una cirugía que le salvó vida.

Beckles es la a del Proyecto Sato, una organización sin fines de lucro que rescata perros callejeros en Puerto Rico. En un año típico, encuentran hogares en la parte continental de unos 350 a 400 perros abandonados y maltratados. El año pasado, transportaron alrededor de 1,500 perros al continente. Otro avión cargado con 70 cachorros está programado para llegar el 6 de octubre.

“Las llamadas de ayuda no paran. Son más grandes ahora que después del huracán”, dijo Beckles.

Muchas personas afectadas por el huracán María perdieron todo: sus posesiones, sus hogares, sus medios de subsistencia y, en algunos casos, a sus seres queridos. Y están abandonando la isla en masa y, a menudo, dejando a sus mascotas.

“La gente ha tenido que tomar decisiones difíciles. He tenido que dejar de lado todos los juicios”, dijo. “No tolero dejar un animal, pero lo entiendo”.

Taquito is a two-year-old Sato.

Taquito is a two-year-old Sato.

Los animales recién desamparados no suelen ser esterilizados o castrados, lo que lleva a un crecimiento demográfico sin precedentes. En Navidad del año pasado, la isla vio la primera ola de cachorros post María. La segunda ola llegó en abril y nuevamente en los meses de verano. Se espera otra camada en el otoño.

“No es suficiente la esterilización y castración, es una receta para el desastre”, dijo. “Todos estos nuevos perros están en las calles”.

No solo los animales están procreando a ritmos insostenibles, sino que también hay escasez de agua limpia. Muchos de ellos sufren de leptospirosis, una infección bacteriana causada por la exposición a agua o tierra contaminada. Los perros que viven afuera en condiciones húmedas son propensos a las infecciones por hongos y la sarna. Y a menudo son atropellados por autos.

“La enfermedad de Tacquito fue causada por un automóvil”, dijo Beckles.

Milagro, otra perra rescatada después del huracán, se arrastraba por la calle después de ser golpeada. Tenía la columna dislocada. En ese momento solo un puñado de veterinarios estaba abiertos en la isla.

“Nadie tenía electricidad, ni siquiera diésel, para hacer funcionar un generador. Hubo una gran falta de servicios”, dijo Beckles. Los veterinarios que podían abrir sus clínicas realizaron operaciones utilizando faros.

"Vamos a llevarlo un perro a la vez", dijo Chrissy Beckles.

“Vamos a llevarlo un perro a la vez”,
dijo Chrissy Beckles.
Foto: Sophie Gamand

Milagro fue llevada al Hospital para Animales Oradell en New Jersey. La Dra. Carol Carberry les cobró casi nada para cuidar de Milagro y varios otros perros que necesitaban cuidados críticos. Milagro ya no puede caminar, pero ahora usa una silla de ruedas para perros. “Ella es feliz como una almeja. Esta perrita es increíble”.

Beckles dice que el espíritu de Milagro es emblemático de la tenacidad de los puertorriqueños. Los vecinos acogieron a Beckles después de perder su propia casa. La alimentaron y cuidaron de ella. “Se convirtieron en mi familia. No había lugar para quedarse. No había nada. Estaré eternamente agradecida por eso”.

María ha hecho que la necesidad de organizaciones como el Proyecto Sato sea mucho más urgente. Tienen un plan para cada perro que rescatan y tienen protocolos estrictos establecidos para exámenes y tratamiento médico. Beckles ve su trabajo como un aspecto necesario de una sociedad que funciona de manera saludable.

El Proyecto Sato se asegura de que cada perro sea esterilizado o castrado y reciba la atención médica necesaria antes de abandonar la isla. Después del huracán, otros veteranos intervinieron para ayudar. El Dr. Luis Sola en Corazón de Harlem, por ejemplo, ofreció cubrir $10,000 dólares de veterinarios.

La organización estima que ha rescatado a más de 2,800 perros hasta la fecha.

Cualquier persona preocupada por el bienestar de los animales puede ayudar. Las donaciones financieras son bienvenidas, también lo son las solicitudes para criar a un perro, ser voluntario o incluso simplemente compartir sus publicaciones en las redes sociales. “Hace correr la voz entre las personas que podrían no haber escuchado sobre el trabajo que estamos haciendo”.

Beckles dice que tiene esperanzas sobre el futuro. La Sociedad Humana ahora está a cargo del bienestar animal en la isla. Especializados en la recuperación de desastres, han comenzado una campaña de esterilización y castración en toda la isla. “Creo que va a ser algo revolucionario”, dijo.

Hay cientos de perros todavía en la playa. Su pequeña organización ha hecho el triple de horas extra para hacer frente a la población desbordante. Aunque están agotados, no se darán por vencidos.

Incluso son cautelosamente optimistas sobre Taquito.

“Vamos a llevarlo un perro a la vez”, dijo Beckles.

Para obtener más información, por favor visite thesatoproject.org.