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The now of WOW
El WOW de hoy

The now of WOW

Story and photos by Mónica Barnkow

As a child, she was categorized as at risk.

Not too much was expected from the only daughter of Dominican immigrants in a working class neighborhood.

“I was [considered] at risk to success,” said Ferreras. “Often, we have been told about things we couldn’t do.”

Today, as the Chair of the City Council’s powerful Finance Committee, she oversees billions of dollars of city spending.

The festival focused on young women.
The festival focused on young women.

Growing up, Julissa Ferreras-Copeland knew she could do more – and she did.

When she was just 14 years old, then Queens Borough President Helen Marshall appointed her to serve on the Corona Youth Council. She doesn’t seem to have stopped since.

Today, Ferreras is the first woman, first person of color and the youngest City Councilmember to be elected as Finance Chair.

This past Fri., Jun. 12th, she held forth during a “Girls Town Hall” meeting as part of the Women of the World Festival (WOW) at the Apollo Theater.

Michelle Tan is Editor-in-Chief of Seventeen Magazine.
Michelle Tan is Editor-in-Chief of Seventeen Magazine.

The festival was a four-day, multi-disciplinary celebration of performances, conversation and activism focused on honoring and celebrating the power of women and girls.

Held in collaboration with London’s Southbank Centre, this year’s festival was presented at the Apollo and at the City College of New York of the City University of New York (CUNY). In addition, local restaurants participated in “WOW Bites!,” a series of off-site forums which included lunch and conversation led by female role models in a variety of fields.

Together with Ferreras, speakers included Michelle Tan, Editor-in-Chief of Seventeen Magazine; Lisa Staiano-Coico, President of the City College of New York (CCNY); Susannah Wellford, Founder and President of Running Start, which seeks to engage more women in the electoral process; Andrea González and Sophie Houser, application creators.

The event was punctuated by the live performance of the teenaged Lianah Sta. Ana, a winner of Apollo’s Amateur Night, music by DJ Amanda Seales, and slam poetry performances from the Urban Word Poets.

Though Friday’s presentations touched on topics as diverse as politics, science, sex, fashion, and power, recurring themes centered on questions of identity, belonging and empowerment.

For Editor-in-Chief Tan, the lure of media proved a powerful assertion of all three.

During a panel on body image, self-esteem and the role of media for which she served as moderator, Tan recalled that as a young girl, she felt like a bit of an outsider growing up in a predominantly white community in Syracuse.

It was the first time the event was held at the Apollo.
It was the first time the event was held at the Apollo.

After seeing the image of an Asian girl in a magazine, the young woman of Filipino descent realized that the norms of beauty were greater than any one definition.

She has since sought to be part of amplifying those standards, pursuing an editorial career that led her to the helm of the 70-year-old magazine for young women.

Seventeen is the place where everybody should feel like they belong,” said Tan.

Other discussions explored were how to prepare and empower young women to assume and sustain leadership roles in all fields, and how to pursue careers in science and technology.

“My job is to encourage young women to run for political office,” explained Running Start’s Susannah Wellford, whose organization helps young women interested in politics to acquire applicable skill sets.

The non-partisan Running Start was founded in 2007 in an effort to educate and engage girls and women on public service.

“Politics is the most direct way to make change,” she argued.

 “It was very inspiring,” said Janra R.
“It was very inspiring,” said Janra R.

CCNY President Lisa Staiano-Coico’s interests were forged early.

Recognized nationally as a prominent educator and researcher in microbiology and immunology, Dr. Staiano-Coico’s inspiration to study science came from a second grade teacher, who provided her young pupil with a book on rocks and minerals.

She acknowledged that she had encountered opposition along the way, and recounted being told a number of times that she didn’t belong in the field because of her gender.

But Dr. Staiano-Coico would have none of it.

She assured her audience that being a scientist had proven to be “a lot of fun” and had provided the opportunity to pursue a variety of interests.

“It is never boring,” she said. “I can follow my curiosity.”

She urged those in attendance to persist.

“Don’t ever give up your seat at the table to anybody,” she said.

Application creator Andrea González and Sophie Houser have certainly run with their own big idea.

After attending Girls Who Code, a 7-week intensive computer science program, the two created a video game called Tampon Runner.

In the game, tampons are used as weapons, much as firearms are used in more mainstream games. It is a way, they said, to celebrate womanhood and combat the taboo around menstruation.

“Politics is the most direct way to make change,” said Running Start’s Susannah Wellford.
“Politics is the most direct way to make change,” said Running Start’s Susannah Wellford.

They encouraged other girls to get involved in the male-dominated field of computer science.

And age, it was clear, had little to do with ambition.

González and Houser only just recently graduated from high school.

“Coding can be so empowering,” said Houser. “You get to build something from nothing.”

Many of the attendees said the messages had resonated.

Janra R., a 15-year-old student, said she had enjoyed every one of the speakers and performers.

Urban Word Poets.
Urban Word Poets.

“It was very inspiring,” she said. “It shows you can be anything you want and be comfortable being yourself.”

One voice, though, had really stood out.

Councilmember Ferreras-Copeland’s words, she said, gave her pause about how to confront challenge.

“When you see obstacles, say, ‘It is an opportunity,’” she had counseled.

“I liked how she talked about herself,” reported the teenager. “I liked her confidence.”

El WOW de hoy

Historia y fotos por Mónica Barnkow

“You get to build something from nothing,” says coder Sophie Houser (right), with Andrea González (left).
“Tienes la oportunidad de crear algo de la nada”, dice la programadora Sophie Houser (derecha), con Andrea González (izquierda).

Cuando era niña, fue clasificada como en riesgo.

No mucho se esperaba de la hija única de inmigrantes dominicanos en un barrio de clase trabajadora.

“Estaba [considerada] en riesgo para el éxito”, dijo Ferreras. “A menudo nos decían las cosas que no podíamos hacer”.

Hoy, como presidenta del poderoso Comité de Finanzas del Ayuntamiento, supervisa los miles de millones de dólares de gasto de la ciudad.

Al crecer, Julissa Ferreras-Copeland sabía que podía hacer más, y lo hizo.

Cuando tenía sólo 14 años de edad, la entonces presidenta del condado de Queens, Helen Marshall, la designó para formar parte del Consejo de la Juventud de Corona. Ella no parece haberse detenido desde entonces.

Hoy en día, Ferreras es la primera mujer, primera persona de color y la más joven concejal de la ciudad en ser elegida como presidenta de Finanzas.

El pasado viernes 12 de junio, ella celebró durante una reunión de “Chicas del Ayuntamiento”, como parte del Festival Mundial de las Mujeres (WOW por sus siglas en inglés) en el Teatro Apolo.

El festival fue una celebración multidisciplinaria de cuatro días, con actuaciones, pláticas y activismo para honrar y celebrar el poder de las mujeres y las niñas.

The event was a multi-disciplinary.
El evento fue uno multidisciplinario.

Celebrado en colaboración con el Southbank Centre de Londres, el festival de este año se presentó en el Apolo y en el City College de Nueva York de la City University de Nueva York (CUNY por sus siglas en inglés). Además, los restaurantes locales participaron en “WOW Bites!”, una serie de foros en lugares externos que incluían almuerzo y conversaciones dirigidas por modelos femeninos en una variedad de campos.

Junto con Ferreras, las oradoras incluyeron a Michelle Tan, directora de la Revista Seventeen; Lisa Staiano-Coico, presidenta del City College de Nueva York (CCNY por sus siglas en inglés); Susannah Wellford, fundadora y presidenta de Running Start, que busca involucrar a más mujeres en el proceso electoral; Andrea González y Sophie Houser, creadoras de aplicaciones.

Entrepreneur Angela Simmons was a presenter.
La empresaria Ángela Simmons fue presentadora.

El evento fue marcado por la presentación en vivo de la adolescente Lianah Sta. Ana, ganadora de la Noche Amateur del Apolo, la música de la DJ Amanda Seales y las representaciones de poesía slam de las poetas de Urban Word.

Aunque las presentaciones del viernes abordaron temas tan diversos como la política, la ciencia, el sexo, la moda y el poder, los temas recurrentes se centraron en cuestiones de identidad, pertenencia y empoderamiento.

Para la editora Tan, el atractivo de los medios de comunicación resultó ser una poderosa afirmación de los tres.

Durante un panel sobre imagen corporal, autoestima y el papel de los medios de comunicación -en el que participó como moderadora- Tan recordó que cuando era niña se sentía un poco una extraña creciendo en una comunidad predominantemente blanca en Syracuse.

Después de ver la imagen de una chica asiática en una revista, la joven de ascendencia filipina se dio cuenta de que las normas de la belleza eran superiores a cualquier definición.

Ella ha buscado desde entonces formar parte de amplificar esos estándares, persiguiendo una carrera editorial que la llevó a la cabeza de la revista para las mujeres jóvenes de 70 años de edad.

Seventeen es el lugar en donde todo el mundo debe sentir que pertenece”, dijo Tan.

Otras discusiones exploraron cómo preparar y capacitar a las mujeres jóvenes para asumir y mantener posiciones de liderazgo en todos los campos, y la forma de seguir carreras en la ciencia y la tecnología.

DSC_1453web“Mi trabajo consiste en alentar a las mujeres jóvenes a postularse para un cargo político”, explicó Susannah Wellford de Running Start, cuya organización ayuda a las mujeres jóvenes interesadas en la política a adquirir habilidades aplicables.

Running Start, una organización no partidista, fue fundada en 2007 en un esfuerzo por educar y comprometer a niñas y mujeres en el servicio público.

“La política es la forma más directa para hacer cambios”, argumentó.

Los intereses de la presidenta del CCNY, Lisa Staiano-Coico, se forjaron temprano.

Reconocida a nivel nacional como educadora prominente e investigadora en microbiología e inmunología, la inspiración de la Dra. Staiano-Coico de estudiar la ciencia vino de una maestra de segundo grado, quien proporcionó a su joven alumna un libro sobre rocas y minerales.

Reconoció haber encontrado oposición a lo largo del camino, y contó que varias veces le dijeron que ella no pertenecía al campo debido a su género.

Urban Word Poets.
Poetas de Urban Word.

Pero la Dra. Staiano-Coico no quiso saber nada de eso.

Ella aseguró a su audiencia que ser científica resultó ser “muy divertido” y le dio la oportunidad de seguir una variedad de intereses.

“Nunca es aburrido”, dijo. “Puedo seguir mi curiosidad”.

Ella instó a las asistentes a persistir.

“Nunca cedan su lugar a nadie”, dijo.

Las creadoras de aplicaciones Andrea González y Sophie Houser ciertamente han hecho funcionar su propia gran idea.

Después de asistir a Chicas que Codifican, un programa intensivo de ciencias informáticas de 7 semanas, las dos crearon un videojuego llamado Tampon Runner.

En el juego, los tampones se utilizan como armas, así como las armas de fuego se utilizan en otros juegos populares. Es una manera, dijeron, de celebrar la feminidad y combatir el tabú en torno a la menstruación.

Animaron a otras niñas a involucrarse en el campo de la informática, dominado por los hombres.

“Politics is the most direct way to make change,” said Running Start’s Susannah Wellford.
“La política es la forma más directa de hacer cambios”, dijo Susannah Wellford de Running Start.

Y la edad, claramente, tiene poco que ver con la ambición.

González y Houser recientemente se graduaron de la preparatoria.

“La programación puede ser tan poderosa”, dijo Houser. “Tienes la oportunidad de crear algo de la nada”.

Muchas de las asistentes dijeron que los mensajes hicieron eco en ellas.

“It was very inspiring,” said Janra R.
“Fue muy inspirador”, dijo Janra R.

Janra R., una estudiante de 15 años de edad, dijo haber disfrutado de cada una de las conferencistas y artistas.

“Fue muy inspirador”, dijo. “Demostraron que podemos ser lo que deseemos y sentirnos cómodas siendo nosotras mismas”.

Una voz, sin embargo, realmente se destacó.

Las palabras de la concejal Ferreras-Copeland, dijo, la hicieron reflexionar sobre cómo enfrentar los desafíos.

“Cuando vean obstáculos, piensen: es una oportunidad”, les aconsejó.

“Me gustó la forma en que habló de sí misma”, informó la adolescente. “Me gustó su confianza”.

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