The New Americans
Los Nuevos Americanos

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The New Americans

Independence Day, the federal holiday that commemorates the adoption of the Declaration of Independence on July 4th, 1776, is often marked by fireworks, parades, and barbeques. For those who choose to adopt the United States as their new home, the Fourth of July is a unique occasion in which the traditions and history of this country become part of their own narrative.

With immigration reform continuing to challenge lawmakers in the nation’s capital, and the collective fate of over 11 million undocumented immigrants in the balance, we spoke with a number of immigrants who have sworn allegiance to the U.S. flag.

Here, listen in to some who will share in their first holiday this year as citizens. To each of them, and to all our readers, Happy Fourth of July.

“The road is not always an easy one”

Monica Delgado

Story by Gregg McQueen

Monica Delgado

Monica Delgado

Growing up in Cali, Colombia, Monica Delgado dreamed of becoming an actress. “I loved American musicals and TV shows and wanted to be in them,” she explains. After graduating from a dual-language high school in Colombia, Delgado was already fluent in English and decided to pursue her dream in the United States.

She applied for a student visa and was accepted to a college in Jacksonville, Florida. She then followed the path of many arts hopefuls and headed to the Big Apple.

“It was always my dream to become an American citizen too,” she says. “But the road to citizenship is not always an easy one.”

Delgado enrolled at the City College of New York (CCNY), and sought assistance from the Citizenship Now! immigration center on campus.

“There are a lot of applications, and tons of paperwork,” explains Delgado. “[The people there] know everything that’s needed.”

She specifically cites the work of the staff at CCNY’s Citizenship Now! program as “full-service.”

“I don’t know what we would have done without their guidance.”

The staff worked on all parts of her applications, double-checking and revising all details, and they helped her prepare for her appointments and interviews.

Delgado, now an actress and dancer, became a U.S. citizen in April 2013.

This July 4th, her first as a new citizen, will carry special meaning for Delgado.

“It’s an honor to finally hold a U.S. passport,” she remarks. “I’m also really looking forward to voting as a citizen for the first time.”

Delgado is hopeful that the national immigration reform proposals currently on the table can bring assistance to those trying to become citizens.

“Any law that helps immigrants become legal citizens more easily is great,” she says. “This country was built by immigrants, yet it still seems that things are made so difficult for them here.”

Her advice to those going through the citizenship process is to seek help from the proper immigration support services.

“Unless you know the laws and can understand the language, it is hard,” she says. “You can’t do it alone.”

For more information on the CUNY Citizenship Now! programs, please visit http://www.cuny.edu/about/resources/citizenship/about-us/contact.html or call 646.344.7245.

The State Senator from Santiago

Adriano Espaillat

Story by Debralee Santos

New York State Senator Adriano Espaillat has been in the United States for nearly 50 years, after immigrating with his family to northern Manhattan at the age of 9.

New York State Senator Adriano Espaillat has been in the United States for nearly 50 years, after immigrating with his family to northern Manhattan at the age of 9.

He later graduated from Bishop Dubois High School on West 152nd Street, and began, as a young man attending Queens College, to seek out opportunities, with fellow students, activists and tenants, to make the city a better place to live.

In doing so, he realized that he wanted to become a citizen.

“The U.S. was in the midst of a major upheaval with the civil rights movement and the Vietnam War,” he explains. “I wanted to be able to have a voice, and participate in the dialogue about our country’s future.”

It was not a facile choice.

“At the time, dual citizenship with the Dominican Republic didn’t exist, and applying for U.S. citizenship was a major decision,” he notes. “But as a community activist, I made a choice that I’m still proud of.”

True to form, that which compelled him to become an official American citizen drives him still.

“Politics!” he says with a laugh. “It’s what drew me in, so it has a special emotional resonance. I still hear that word without cynicism, and think about how it’s been used to expand civil rights and change our country for the better.”

And while his personal path to citizenship, he says, was not particularly difficult, it is one that does not end at the swearing-in.

“The next step is serving your community and finding ways to contribute,” he argues.

He is concerned that current immigration laws constitute a broken system and that reform is needed, urgently.

“I’m excited by what’s been accomplished in the Senate and I’ll continue to speak out for immigration reform,” he says. “We’re going to have to work hard to get this done.”

He would encourage those considering applying for citizenship.

“It’s an empowering and almost indescribable feeling to become fully part of the place you’ve chosen to call home.”

And beyond making rounds at local barbeques and gatherings to speak with residents, his Fourth of July celebration consists of a very pan-American celebration: baseball.

“If they’re playing, July 4th is about the Yankees,” he says.

“I’m so happy”

Froila Hilda Moronta Lora

Story by Francis Rodríguez
Photos by Robin Elisabeth Kilmer

Froila Hilda Moronta Lora

Froila Hilda Moronta Lora

“I have no words to describe the emotion,” says a jubilant Froila Hilda Moronta Lora, known to all as Hilda.

Now 69, she will be celebrating her first Fourth of July as a citizen for the first time this year. She was sworn in on Tues., July 2nd.

The occasion will not be overlooked.

Lora, who lives with her sister and adores her nephew, is certain that her large family will join her in celebrating.

“I’m so happy that I took the step to become a citizen,” she beams. “Taking the oath will complete my process of becoming a U.S. citizen”.

Lora considers the opportunity to pursue citizenship is one that should be available to every immigrant – and she is hopeful that reform will pass.

“I’m positive about the news,” she said. “I think that undocumented immigrants will celebrate the triumph of an open path to become citizens.”

Born and raised in Esperanza, in the Dominican Republic, Lora raised four children and worked for eighteen years in a sugar refinery. Her husband died 14 years ago, and Lora has been living in the country for the past nine years. She is taken with the care of children and works now as a babysitter.

“I was aiming to become a citizen [from the beginning],” she says.

So she was resourceful. “I looked for orientations on citizenship, I put all my documents together, and then, I studied up on all those possible questions for the interview.”

Her pursuit of citizenship was aspirational, she explains. She wants a better future for her daughter and three sons – and her 12 grandsons. “I want them to live here,” says Lora. “I know they can get more opportunities than in my hometown.”

And although Lora hails from a different background, she says she has always felt welcome in her adopted country.

She does have one wish.

“I really wish I could speak English. I don’t know a single word,” she says. “That is something I really regret.”

As anyone who knows her would be quick to point out, there is still time.

“I wanted a stronger voice”

Ydanis Rodríguez

Story by Debralee Santos

Ydanis Rodríguez was elected to the City Council in 2009.

Ydanis Rodríguez was elected to the City Council in 2009.
Photo:QPHOTONYC

He has been in the country since 1983, a timeline of three decades. He moved from Licey al Medio in the Dominican Republic to New York City when he was 18 years old and drove a cab while earning his degree from City College.

In 1992, he became a founding teacher at Gregorio Luperón High School, where he served for 14 years.

But he wanted to do more.

“What compelled me to become a citizen was the opportunity to participate in the electoral process and to have a voice,” he explains. “[I wanted] to have a stronger voice to advocate for our community.”

Asked about any reservations in becoming a citizen, he is unequivocal: “None.”
Still, despite his activism, it was not easy to adapt to his new home.

“In the 80’s for me, it was very hard,” he explains. “Those were difficult years.”

But nonetheless exhilarating, as he discovered more and more about his adopted city.

“The most surprising for me was to realize that this is a country and a city built by immigrants from all over the world,” he says. “That has afforded so many opportunities for someone like me.”

He would be quick to encourage anyone who wishes to seek out citizenship, as for him, it means engagement.

“Becoming a citizen will give them the opportunity to vote, and elect a representative,” he argues. “They can influence the candidates’ agenda and demand a fair share of distribution of resources that should be allocated.”

In fact, his favorite word in English?

“Empowerment,” he says, “because when a person is empowered, the community is empowered.”

“It’s been a long time”

María Marines

Story by Robin Elisabeth Kilmer

Maria Marines

Maria Marines

After living in the United States for almost 30 years, María Marines finally has an American passport.

Originally from Santo Domingo, the capital city of the Dominican Republic, she lives now with her teenage daughter, Nicole.

While many are torn about claiming U.S. citizenship, for fear of losing links to back home, for Marines, citizenship has always been a goal.

“It’s been a long time that I’ve wanted to be a citizen,” she says. “I don’t have plans to live in Santo Domingo, and my daughter was born and raised here.”

One of Marines’ favorite English slogans, “I LOVE NEW YORK,” omnipresent on t-shirts and shopping bags at La Floridita Restaurant where she works as a waitress, speaks to one of the reasons she wanted to become a citizen.

And she is glad that the recent immigration reform bill passed in the Senate.

“I don’t agree with everything [in the bill],” she explains. “It’s a good thing—there are many immigrants that want to work here.”

Marines wishes she had more time to see the news and stay updated on the discussion over immigration reform, but she works long shifts as a waitress at the restaurant. “I don’t get to watch too much television,” she chuckles.

But she does get to have what she calls “language exchanges.”

Many of her customers at the restaurant are college students who want to learn Spanish, and she gets to practice her English.

“They always ask me how long I’ve been here [in the United States]. I tell them I’ve lived here for 27 years.”

They are always impressed.

Her long hours have made it difficult for Marines to study for her citizenship exam. To prepare, she bore down hard, and took free classes at the Northern Manhattan Coalition for Immigrant Rights (NMCIR).

“I [would go] to bed at 2:30 in the morning, and wake up at 8 in the morning to take those classes,” she says proudly.
She praises her instructors at NMCIR, and the sense of teamwork that they provided the class.

“I really liked all my teachers there,” she says, “and I worked well with others.”

Studying for the citizenship test was a truly educational experience for Marines. While she enjoyed learning about American history, geography and the flag, one of her favorite subjects was Martin Luther King.

“I knew a little about him because of the holiday, but now I know more about him as a defender of human rights,” says Marines.

As for her first Fourth of July as a U.S. citizen, Marines will be found celebrating in her own determined way. She’s scheduled to work.

For more information on the programs and services offered at the Northern Manhattan Coalition for Immigrant Rights, please visit www.nmcir.org or call 212.781.0355.

Los Nuevos Americanos

El día de la Independencia, el día de fiesta federal que conmemora la adopción de la Declaración de Independencia el 4 de julio de 1776, a menudo está marcada por fuegos artificiales, desfiles y barbacoas. Para aquellos que decidan adoptar los Estados Unidos como su nuevo hogar, el 4 de julio es una ocasión única en la que las tradiciones y la historia de este país se convierten en parte de su propia narrativa.

Con la reforma de inmigración que continúa desafiando a los legisladores en la capital del país, y el destino colectivo de más de 11 millones de inmigrantes indocumentados en la balanza, hablamos con un número de inmigrantes que han jurado lealtad a la bandera de los Estados Unidos.

Algunos lo hicieron hace décadas y ahora representan los vecindarios en los que primero encontraron un nuevo hogar, algunos compartirán su primer día de fiesta este año como ciudadanos. A cada uno de ellos, y a todos nuestros lectores, le deseamos un feliz 4 de julio.

“El camino no es siempre fácil”

Mónica Delgado

Historia por Gregg McQueen

Monica Delgado

Monica Delgado

Creciendo en Cali, Colombia, Mónica Delgado soñaba con ser actriz.
“Me encantaban los musicales americanos y los programas de televisión y quería estar en ellos”, explicó.

Después de graduarse de una escuela secundaria bilingüe en Colombia, Delgado ya dominaba el inglés y decidió perseguir su sueño en los Estados Unidos.
Ella solicitó una visa de estudiante y fue aceptada en una universidad en Jacksonville, Florida y luego siguió el camino de muchos aspirantes a las artes y se dirigió a la Gran Manzana.

“Siempre fue mi sueño el convertirme en una ciudadana estadounidense también”, dijo. “Pero el camino a la ciudadanía no siempre es una tarea fácil.”
Delgado se matriculó en el City College de Nueva York (CCNY), y buscó ayuda de la Citizenship Now! un centro de inmigración en el campus, para lograr la ciudadanía.

“Hay muchas aplicaciones, y un montón de papeleo”, explicó Delgado. “[La gente de allí] sabe todo lo que se necesita.”

Citó específicamente el trabajo del personal de Citizenship Now! del CCNY programa como “un servicio completo”.
“No sé lo que habría hecho sin su ayuda.”
El personal trabajó en todas las partes de sus aplicaciones, haciendo una doble y la revisión de todos los detalles, y la ayudaron a prepararse para sus citas y entrevistas.
Delgado, ahora una actriz y bailarina, se convirtió en una ciudadana de los Estados Unidos en abril de 2013.
Este 4 de julio, su primero como nueva ciudadana, tendrá un significado especial para Delgado.

“Es un honor finalmente tener un pasaporte estadounidense”, comentó ella. “También estoy muy entusiasmada por votar como ciudadana por primera vez”.

Delgado tiene la esperanza de que las propuestas de la reforma nacional de inmigración actualmente en la mesa, puedan ayudar a aquéllos que tratan de convertirse en ciudadanos.

“Cualquier ley que ayude a los inmigrantes a convertirse en ciudadanos legales con mayor facilidad, es genial”, dijo. “Este país fue construido por inmigrantes, sin embargo, todavía parece que las cosas resultan tan difíciles para ellos aquí”.

Su consejo para los que pasan por el proceso de ciudadanía es pedir ayuda a los servicios adecuados de apoyo a la inmigración.

“A menos que conozcas las leyes y entiendas el idioma, es difícil”, afirmó. “No puedes hacerlo solo”.

Para más información sobre los programas CUNY Citizenship Now!, por favor visite http://www.cuny.edu/about/resources/citizenship/about-us/contact.html o llame al 646.344.7245.

El senador estatal de Santiago

Adriano Espaillat

Historia por Debralee Santos

New York State Senator Adriano Espaillat has been in the United States for nearly 50 years, after immigrating with his family to northern Manhattan at the age of 9.

El senador del estado de Nueva York, Adriano Espaillat, ha estado en los Estados Unidos durante casi 50 años, después de emigrar con su familia al norte de Manhattan a la edad de 9.

Más tarde se graduó de la escuela secundaria Bishop Dubois, en la calle 152 Oeste, y comenzó como un joven asistiendo al Queens College, buscando oportunidades, con otros estudiantes, activistas e inquilinos, para hacer de la ciudad un lugar mejor para vivir.

Al hacerlo, se dio cuenta de que quería convertirse en ciudadano.

“Los Estados Unidos estaban en medio de una gran agitación con el movimiento de los derechos civiles y la guerra de Vietnam”, explica. “Quería ser capaz de tener una voz y participar en el diálogo sobre el futuro de nuestro país”.

No fue una decisión fácil.

“En ese momento, no existía la doble nacionalidad en la República Dominicana y solicitar la ciudadanía de Estados Unidos fue una decisión importante”, señala. “Pero como activista de la comunidad, tomé una decisión de la que todavía estoy orgulloso”.

Fiel a su estilo, que lo obligó a convertirse en un ciudadano funcionario estadounidense, aún lo impulsa.

“La política”, dice con una sonrisa, “Es lo que me atrajo, así que tiene una resonancia emocional especial. Todavía escucho esa palabra sin cinismo y pienso en cómo ha sido utilizada para ampliar los derechos civiles y cambiar nuestro país para bien”.

Y mientras que su camino personal hacia la ciudadanía, dice, no fue especialmente difícil, es uno que no termina con la toma de posesión.

“El siguiente paso es servir a tu comunidad y encontrar formas de contribuir”, argumenta.

Le preocupa que las leyes actuales de inmigración constituyen un sistema que no funciona y que es necesaria una reforma urgente.

“Estoy emocionado por lo que se ha logrado en el Senado y voy a seguir hablando a favor de la reforma migratoria”, dice. “Vamos a tener que trabajar duro para lograr esto”.

Él alienta a aquellos que están considerando solicitar la ciudadanía.

“Es una sensación de empoderamiento y casi indescriptible llegar a ser plenamente parte del lugar que has elegido llamar tu hogar”.

Y más allá de hacer rondas en barbacoas y reuniones locales para hablar con los residentes, la celebración del cuatro de julio consiste en una celebración muy panamericana: el béisbol.

“Si están jugando, el 4 de julio es de los Yankees”, dice.

“Ha sido un largo tiempo”

María Marines

Historia por Robin Elisabeth Kilmer

Maria Marines

Maria Marines

Después de vivir en los Estados Unidos durante casi 30 años, María Marines finalmente tiene un pasaporte norteamericano.
Originaria de Santo Domingo, la ciudad capital de la República Dominicana, ella vive en con su hija adolescente, Nicole.

Mientras que muchos se debaten sobre solicitar la ciudadanía de Estados Unidos, por temor a perder los vínculos al volver a casa, para Marines, la ciudadanía siempre ha sido un objetivo.

“Hace mucho tiempo que he querido ser una ciudadana”, dijo. “No tengo planes para vivir en Santo Domingo, y mi hija nació y se crió aquí”.

Uno de los lemas preferidos en inglés de Marines es “I Love New York”, omnipresente en las camisetas y bolsas del restaurante La Floridita, en donde trabaja como mesera. María habla de una de las razones por las que quería convertirse en ciudadana.

Y ella se alegra de que el reciente proyecto de ley de reforma migratoria haya sido aprobado en el Senado.

“No estoy de acuerdo con todo [en la ley]”, explicó. “Pero es algo bueno pues hay muchos inmigrantes que quieren trabajar aquí”.

Marines quisiera tener más tiempo para ver las noticias y estar al día en el debate sobre la reforma migratoria, pero ella trabaja largas jornadas de trabajo como mesera en el restaurante.

“No puedo ver demasiado la televisión”, se rió.

Pero tiene lo que llama “intercambio de idiomas”.

Muchos de sus clientes en el restaurante son estudiantes universitarios que quieren aprender español, y ella logra practicar su inglés.

“Siempre me preguntan cuánto tiempo he estado aquí [en Estados Unidos]. Yo les digo que he vivido aquí durante 27 años”.

Siempre se impresionan.

Sus largas horas hacen que sea difícil para Marines estudiar para su examen de ciudadanía.

Para prepararse, ella ha trabajado con fuerza y tomó clases gratuitas en la Coalición del Norte de Manhattan para los Derechos de los Inmigrantes (NMCIR por sus siglas en inglés).

“Me iba a la cama a las 2:30 de la mañana y me levantaba a las 8 para tomar esas clases”, dijo con orgullo.

Elogió a sus instructores en la NMCIR, y el sentido del trabajo en equipo que dan a la clase.

“Me gustaron mucho todos mis maestros de ahí,” dijo, “y trabajé bien con los demás”.

Estudiar para el examen de ciudadanía fue una experiencia educativa para Marines.

Mientras disfrutaba aprendiendo acerca de la historia americana, la geografía y la bandera, uno de sus temas favoritos fue Martin Luther King.

“Yo sabía un poco acerca de él por el feriado, pero ahora sé más de él como defensor de los derechos humanos”, dijo Marines.

En cuanto a su primer 4 de julio como ciudadana de los Estados Unidos, Marines se encontrará celebrando a su manera determinada.

Está programada para trabajar.

Para más información sobre los programas y servicios que se ofrecen en la Coalición del Norte de Manhattan para los derechos de los Inmigrantes, por favor visite www.nmcir.org o llame al 212.781.0355.

“Quería una voz más fuerte”

Ydanis Rodríguez

Historia por Debralee Santos

Ydanis Rodríguez was elected to the City Council in 2009.

Ydanis Rodríguez fue electo para el Consejo de la Ciudad en 2009.

Él ha estado en el país desde 1983, tres décadas. Se mudó de Licey al Medio, en la República Dominicana a Nueva York cuando tenía 18 años de edad, conducía un taxi mientras obtenía su título del City College.

En 1992, se convirtió en maestro fundador de la escuela secundaria Gregorio Luperón donde trabajó durante 14 años.

Pero él quería hacer más.

“Lo que me obligó a convertirme en ciudadano fue la oportunidad de participar en el proceso electoral y tener una voz”, explica. “[Quería] tener una voz más fuerte para defender a nuestra comunidad”.

Cuando se le preguntó sobre cualquier reserva para convertirse en ciudadano, su respuesta es inequívoca: “Ninguna”.

Sin embargo, a pesar de su activismo, no fue fácil adaptarse a su nuevo hogar.

“En los años 80, para mí, fue muy difícil”, explica. “Fueron años difíciles”.

No obstante se emocionaba mientras descubría más y más sobre su ciudad de adopción.

“Lo más sorprendente para mí fue darme cuenta de que este es un país y una ciudad construida por inmigrantes de todo el mundo”, dice. “Eso ha brindado muchas oportunidades para alguien como yo”.

Él rápidamente animaría a cualquier persona que desee buscar la ciudadanía. En cuanto a él, significa compromiso.

“Convertirse en ciudadano les dará la oportunidad de votar y elegir a un representante”, argumenta. “Pueden influir en la agenda de los candidatos y exigir una participación equitativa en la distribución de los recursos que deben asignarse”.

De hecho, ¿cuál es su palabra favorita en inglés?

“Empowerment – empoderamiento”, dice, “porque cuando una persona queda facultada, la comunidad tiene el poder”.

“Soy tan feliz”

Froila Hilda Moronta Lora

Historia por Francis Rodríguez
Fotos por Robin Elisabeth Kilmer

Froila Hilda Moronta Lora

Froila Hilda Moronta Lora

“No tengo palabras para describir la emoción”, dice una jubilosa Froila Hilda Moronta Lora, conocida por todos como Hilda.

Con 69 años, estará celebrando su primer cuarto de julio como ciudadana por primera vez este año. Ella prestará juramento el martes 2 de julio.

La ocasión no se debe pasar por alto.

Lora, que vive con su hermana y adora a su sobrino, está segura de que su numerosa familia se unirá a ella en la celebración.

“Estoy tan feliz de haber dado el paso de convertirme en ciudadana”, sonríe. “Tomar el juramento completará mi proceso de convertirme en una ciudadana de los Estados Unidos”.

Lora considera que la oportunidad de obtener la ciudadanía es una que debe estar disponible para todos los inmigrantes, y tiene la esperanza de que la reforma sea aprobada.

“Yo estoy positiva con las noticias”, dijo. “Creo que los inmigrantes indocumentados celebrarán el triunfo de un camino abierto para convertirse en ciudadanos”.

Nacida y criada en Esperanza, en la República Dominicana, Lora crió cuatro hijos y trabajó durante dieciocho años en una refinería de azúcar. Su marido murió hace 14, y Lora ha estado viviendo en el país durante los últimos nueve. Le gusta el cuidado de los hijos y ahora trabaja como niñera.

“Apuntaba a convertirme en ciudadana [desde el comienzo],” dice ella.

Así que fue ingeniosa.

“Busqué orientación relativa a la ciudadanía, organicé todos mis documentos y después, estudié  todas las posibles preguntas para la entrevista”.

Su búsqueda de la ciudadanía fue aspiracional, explica.

Ella quiere un futuro mejor para su hija y tres hijos, y sus 12 nietos.

“Quiero vivir aquí”, dice Lora. “Sé que ellos pueden conseguir más oportunidades que en mi ciudad natal”.

Y aunque Lora proviene de un ambiente diferente, dice que siempre se ha sentido bienvenida en su país de adopción.
Ella tiene un deseo.

“Realmente me gustaría poder hablar inglés, no sé una sola palabra “, dice. “Eso es algo de lo que realmente me arrepiento”.

Como cualquier persona que la conoce se apresuraría a señalar, todavía hay tiempo.