The Magic of the Magi
La magia de los Reyes Magos

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The Magic of the Magi

By Gregg McQueen

Photos by Cristóbal Vivar

The royals: Gaspar, Balthasar, and Melchior.

It’s a life line.

The annual revelry includes rows of eager school children processing beside live camels, large-scale puppets, and men and women in royal garb.

Hosted by El Museo del Barrio, the parade marks the birth of Christ and is highlighted by youth marching bands, musicians and dancers.

“It’s a life parade — it celebrates the birth of Christ, the birth of a child,” explained Jesús “Papoleto” Meléndez. “Because of all the diverse communities here in New York, it just enriches everything.”

The East Harlem poet and activist was carted around on a bicycle as the parade’s King Emeritus, has participated in the parade since 1995.

Meléndez said the event resonates with people because it signifies hope and renewal.

Now in its 43rd year, the parade has become an iconic occasion in the neighborhood.

The holiday has long held special resonance for Latino families, who celebrate it as “El Día de Reyes.” Known as the Feast of the Epiphany, it heralds the biblical story of the three Magi — Melchior, Caspar, and Balthazar. The three are guided by a star and, bearing gifts, find the infant Jesus and his family in the manger.

Leonardo Iván Domínguez, Director of the Alianza Dominicana Cultural Center, was honored as a “padrino.”

“It’s a really community-oriented event, so it makes people here feel a part of something,” said one attendee.

Manhattan Borough President Gale Brewer called the parade “a jewel of not just El Barrio, but the entire city of New York.”

“There are an awful lot of Three Kings Days events, but this is ‘the’ New York City Three Kings Day, period,” Brewer added.

Several elected officials marched in the parade, including City Council Speaker Corey Johnson, Public Advocate Jumaane Williams, and Councilmember Diana Ayala, whose district includes East Harlem.

Latino arts and culture advocate Elba Cabrera waved to parade-goers from a float, along with other honorary kings and queens, author Ernesto Quiñonez and immigrant advocate Julissa Arce.

“When I came here from Puerto Rico, I was a year-and-a-half old, and where did we settle? El Barrio. So, for me this is coming home,” Cabrera said.

This year’s parade theme was “Nuestros Barrios Unidos: Celebrating our Collective Strength,” intended to honor the city’s immigrant and migrant communities.

The parade is held annually in El Barrio.

Among the distinguished “godfathers” and “godmothers” of the parade was Leonardo Iván Domínguez, who serves as Director of the Alianza Dominicana Cultural Center and Scherezade García, an interdisciplinary visual artist whose work has focused on the immigrant experience and identity.

Arce said she was grateful that the event put a spotlight on immigrants.

“As someone who grew up undocumented, I didn’t really ever feel celebrated. In fact, I felt like I had to feel ashamed of who I was,” said Arce, who emigrated from Mexico at age 11 and remained undocumented for 15 years.

In 2012, she founded the Ascend Educational Fund to award college scholarships to immigrant students. It has provided nearly $500,000 to college-bound immigrants, she said.

“What I like to celebrate about our immigrants is their strength and resilience,” Arce said. “So many undocumented immigrants should not have gotten as far as they did, but here they are.”

The parade kicked off at 106th Street and Lexington Avenue and marched up Park Avenue to 115th Street.

The live camels are a highlight.

Drum group Fogo Azul NYC provided a steady beat throughout while Wabafu Garifuna Dance Theater and various other musicians performed on floats.

The parade also featured bands from local schools, such as the Samara Community School in the Bronx.

“We have a big Latino community at our school,” said Amy, a fifth-grade teacher at Samara. “Today is very important to those families because they’re celebrating Three Kings Day.”

Arian Villareal, a third-grader at nearby Amber Charter School, expressed excitement for the chance to march in the parade. “I think it’s fun,” she said. “I get to see a lot of people and I like seeing bands. When you march in the parade, you get to see everything up close. It’s exciting.”

For more, please visit elmuseo.org

La magia de los Reyes Magos

Por Gregg McQueen

Fotos por Cristóbal Vivar

Leonardo Iván Domínguez, Director del Centro Cultural Alianza Dominicana, fue honrado como un “padrino”.

Es una línea de vida.

La fiesta anual incluye hileras de escolares ansiosos marchando junto a camellos vivos, títeres a gran escala y hombres y mujeres con atuendo real.

Organizado por El Museo del Barrio, el desfile marca el nacimiento de Cristo y se destaca por las bandas, músicos y bailarines.

“Es un desfile de la vida: celebra el nacimiento de Cristo, el nacimiento de un niño”, explicó Jesús “Papoleto” Meléndez. “Debido a todas las comunidades diversas aquí en Nueva York, simplemente enriquece todo”.

El poeta y activista de East Harlem fue transportado en bicicleta como Rey Emérito del desfile, y ha participado en el evento desde 1995.

Dijo que la procesión resuena con la gente porque significa esperanza y renovación.

Ahora en su 43° año, el desfile se ha convertido en una ocasión icónica en el vecindario.

El feriado ha tenido una resonancia especial para las familias latinas, quienes lo celebran como “El Día de Reyes”. Conocido como la Fiesta de la Epifanía, anuncia la historia bíblica de los tres Reyes Magos: Melchor, Gaspar y Baltazar. Los tres son guiados por una estrella y, llevando regalos, encuentran al niño Jesús y su familia en el pesebre.

Una joven pareja sirve como los nuevos padres Mary y Joseph.

“Es un evento realmente orientado a la comunidad, por lo que las personas aquí se sienten parte de algo”, dijo un asistente.

La presidenta del condado de Manhattan, Gale Brewer, calificó el desfile como “una joya no solo de El Barrio, sino de toda la ciudad de Nueva York”.

“Hay una gran cantidad de eventos de los Tres Reyes Magos, pero este es el “Día de los Tres Reyes Magos de la ciudad de Nueva York”, agregó.

Varios funcionarios marcharon en el desfile, incluido el presidente del Concejo de la ciudad, Corey Johnson, el defensor del pueblo Jumaane Williams, y la concejala Diana Ayala, cuyo distrito incluye East Harlem.

Elba Cabrera, defensora de las artes y la cultura latinas, saludó a los asistentes al desfile desde una carroza, junto con otros reyes y reinas honorarios, el autor Ernesto Quiñonez y la defensora de inmigrantes, Julissa Arce.

“Cuando vine aquí desde Puerto Rico, tenía un año y medio y ¿dónde nos instalamos? en El Barrio Entonces, para mí esto es volver a casa”, dijo Cabrera.

El tema del desfile de este año fue “Nuestros Barrios Unidos: Celebrando nuestra fuerza colectiva”, destinado a honrar a las comunidades de inmigrantes y migrantes de la ciudad.

Entre los distinguidos “padrinos” y “madrinas” del desfile se encontraba Leonardo Iván Domínguez, quien se desempeña como director del Centro Cultural Alianza Dominicana y Scherezade García, una artista visual interdisciplinaria cuya obra se ha centrado en la experiencia e identidad de los inmigrantes.

El defensor del pueblo Jumaane Williams saluda a un transeúnte.

Arce dijo estar agradecida de que el evento destacara a los inmigrantes.

“Como alguien que creció sin documentos, realmente nunca me sentí celebrada. De hecho, sentía que tenía que avergonzarme de quién era”, explicó Arce, quien emigró de México a los 11 años y permaneció indocumentada durante 15 años.

En 2012, fundó el Fondo Educativo Ascend para otorgar becas universitarias a estudiantes inmigrantes. Ha proporcionado casi $500,000 dólares a inmigrantes que van a la universidad, dijo.

“Lo que me gusta celebrar de nuestros inmigrantes es su fuerza y resistencia”, explicó Arce. “Muchos inmigrantes indocumentados no deberían haber llegado tan lejos como lo hicieron, pero aquí están”.

El desfile comenzó en la calle 106 y la avenida Lexington, y marchó por Park Avenue hasta la calle 115.

El grupo de tambores Fogo Azul NYC proporcionó un ritmo constante todo el tiempo mientras el Teatro de Danza Wabafu Garifuna y varios otros músicos actuaron en carrozas.

El grupo de batería Fogo Azul NYC lidera el camino.

El desfile también contó con bandas de escuelas locales, como la Escuela Comunitaria Samara en el Bronx.

“Tenemos una gran comunidad latina en nuestra escuela”, dijo Amy, maestra de quinto grado en Samara. “Hoy es muy importante para esas familias porque están celebrando el Día de los Reyes Magos”.

Arian Villareal, una estudiante de tercer grado en la cercana Escuela Charter Amber, expresó su entusiasmo por la oportunidad de marchar en el desfile. “Creo que es divertido”, dijo. “Puedo ver a mucha gente y me gusta ver bandas. Cuando marchas en el desfile, puedes ver todo de cerca. Es emocionante”.

Para más información, por favor visite elmuseo.org.