The Concussion Discussion
La discusión sobre las conmociones

The Concussion Discussion

By Kathleen M. Pike

Professional football players are at high risk for concussion, and football is the most common sport in which kids experience concussions. But it is not the only one. All contact sports are high risk, but so are the elementary school playground, car and bicycle accidents, and falls. Anytime we abruptly hit or whiplash our heads, concussion may follow.



1. What is a concussion?

The effects of concussions can be serious.

When we experience a blow or jolt to the head, we are at risk for a concussion, which is considered a mild traumatic brain injury. Our brains sit inside our skulls with room to move. This is mostly a good thing, but sudden movement – either a direct blow to the head or a jolt to the body that causes the head to jerk, will cause the brain to bounce, slosh around or twist inside the skull. This leads to stretching and damaging of brain cells and chemical changes in the brain. Typical symptoms of concussion ‎are headache, dizziness, fatigue, irritability, problems with memory and concentration, depression, sensitivity to light and/or noise, blurred vision, sleep troubles, and restlessness. Because these symptoms usually resolve in 1-2 weeks and are not life-threatening, concussions are typically considered “mild” traumatic brain injuries. However, the effects can be serious and last for many weeks, or even longer.


2. Concussions are common and underreported. ‎

From left: Actor Will Smith, the real Dr. Bennet Omalu and writer/director Peter Landesman on the set of Concussion.

In the U.S., about one in five adolescent athletes has had one diagnosed concussion. The odds are greater for kids playing competitive, contact sports. Football is the most common cause of concussion but ice hockey, soccer, cycling and skateboarding all contribute to the count. With more careful monitoring these days, we are discovering that many concussions are not reported at the time of the injury. This is of particular concern because a past history of an untreated concussion is associated with more serious symptoms and higher loss of consciousness rates when subsequent concussions occur.


3. Sometimes the effects linger.

CTE is an irreversible neurodegenerative condition.

Most individuals who experience a concussion will fully recover from the insult to the brain. It can take a few days, a few weeks or even a few months. A significant minority of individuals do not experience improvement within this window of time and may even experience a worsening of symptoms. This protracted condition is called Post-concussion Syndrome, which is notably not correlated with the severity of the injury. Individuals who experience repeated concussions are at risk for developing what the forensic pathologist Dr. Bennet Omalu ‎identified in 2002 as Chronic Traumatic Encephalopathy (CTE). Dr. Omalu examined the post-mortem brain of Mike Webster, former center for the Pittsburgh Steelers and Kansas City Chiefs, and other professional football players who died prematurely following careers as world-class athletes that gave way to profound states of cognitive and behavioral decline and premature death. In doing so, Dr. Omalu identified CTE as an irreversible neurodegenerative condition that shows the kind of brain damage seen in the brains of individuals with dementia, as well as in some retired boxers. As was dramatically captured in the real-life movie Concussion (starring Will Smith as Dr. Omalu)‎, the NFL first dismissed and discredited Dr. Omalu. When those strategies failed, they fought to silence him. But ultimately, the truth won out.‎


4. Concussion and mental disorders.

Professional football players are at high risk for concussion.

It’s no surprise that an injury to the brain can worsen existing mental health issues or bring about new mental health problems affecting mood, concentration, memory and personality. Pre-existing mental health problems predict worse outcome following a concussion, and a concussion increases risk for mental health problems. People who develop Post-concussion Syndrome are more likely to have had a history of depression, anxiety, post-traumatic stress disorder, significant life stressors, poor social support and impaired coping skills. And a large 2013 population-based study from Denmark suggests individuals with traumatic brain injuries, including concussions, are four times more likely to develop a mental illness. At the most severe end of the continuum, those who develop Chronic Traumatic Encephalopathy as described above, suffer with cognitive impairment, dementia, and profound mood disturbances that increase risk for suicide.


5. Concussion care is rapidly evolving.

A woodpecker sustains a steady succession of blows to its head.

When my daughter accidentally slammed her head against a cinderblock wall last year, she developed classic signs of concussion and was instructed to follow the classic, evidence-based recommendations as described above, and like the majority of individuals, she recovered within a few weeks. For those whose symptoms endure, new evidence-based recommendations to treat Post-concussion Syndrome ‎include moderate exercise, rehabilitative physical therapy, nutritional supplements, vestibular and visual rehab, and integration of education and psychotherapy as needed. ‎

Of course, prevention would be even better. And now, from the NFL on down to the Mighty Mites, many football organizations are leading the charge to develop new rules, policies and equipment designed to prevent head injuries. Helmet innovation and design ideas are coming from the most unlikely of places, including woodpeckers. A woodpecker sustains a steady succession of blows to its head – pecking at a force equivalent to going from 26,000 miles per hour to a complete stop every second – without brain damage. ‎Equipment designers are now looking to these wondrous birds to inspire protective collars and better helmets. One of the most promising high-tech strategies is a helmet with sensors embedded in the interior lining to detect forces exerted upon the wearer so that the degree of insult to the brain can be carefully monitored, minimized and addressed.

The truth is that we are all vulnerable to concussions, with some sports and activities increasing the risk. The bottom line: from concussion to mental illness, it’s in our heads and we need to mind.

Kathleen M. Pike, PhD is Professor of Psychology and Director of the Global Mental Health Program at the Columbia University Medical Center (CUMC). For more information, please visit or call 646.774.5308.

La discusión sobre las conmociones

Por Kathleen M. Pike

Los jugadores de fútbol profesional tienen un alto riesgo de conmoción cerebral, y el fútbol es el deporte más común en el que los niños experimentan conmoción cerebral. Pero no es el único. Todos los deportes de contacto son de alto riesgo, pero también lo son el patio de la escuela primaria, los accidentes de automóviles y bicicletas y las caídas. Cada vez que nos golpeamos bruscamente nuestras cabezas o sufrimos un latigazo cervical, una conmoción cerebral puede seguir.


1.¿Qué es una conmoción cerebral?

Los efectos de las conmociones cerebrales pueden ser graves.

Cuando experimentamos un golpe o sacudida en la cabeza, corremos el riesgo de una conmoción cerebral, que se considera una lesión cerebral traumática leve. Nuestros cerebros están asentados dentro de nuestros cráneos con espacio para moverse. Esto es principalmente algo bueno, pero un movimiento repentino, ya sea un golpe directo en la cabeza o una sacudida en el cuerpo que hace que la cabeza se mueva, hará que el cerebro rebote, se salpique o se retuerza dentro del cráneo. Esto conduce al estiramiento y al daño de las células cerebrales y a cambios químicos en el cerebro. Los síntomas típicos de conmoción cerebral son dolor de cabeza, mareos, fatiga, irritabilidad, problemas con la memoria y la concentración, depresión, sensibilidad a la luz y / o ruido, visión borrosa, problemas para dormir e inquietud. Debido a que estos síntomas generalmente se resuelven en 1 a 2 semanas y no son potencialmente mortales, las conmociones cerebrales generalmente se consideran lesiones cerebrales traumáticas “leves”. Sin embargo, los efectos pueden ser graves y durar varias semanas o incluso más tiempo.


2. Las conmociones cerebrales son comunes y no se informan.

De izquierda a derecha: el actor Will Smith, el verdadero Dr. Bennet Omalu y el guionista y director Peter Landesman en el set de Concussion.

En los Estados Unidos, aproximadamente uno de cada cinco atletas adolescentes ha sido diagnosticado una conmoción cerebral. Las probabilidades son mayores para los niños que juegan deportes competitivos, de contacto. El fútbol americano es la causa más común de conmoción cerebral, pero el hockey sobre hielo, el fútbol, el ciclismo y el monopatín contribuyen al recuento. Con un monitoreo más cuidadoso en estos días, estamos descubriendo que muchas conmociones cerebrales no se informan en el momento de la lesión. Esto es especialmente preocupante porque los antecedentes de una conmoción cerebral no tratada se asocian con síntomas más graves y mayores tasas de pérdida de conciencia cuando ocurren conmociones posteriores.

3. A veces los efectos persisten.

CTE es una condición neurodegenerativa irreversible.

La mayoría de las personas que experimentan una conmoción cerebral se recuperarán completamente del agravio al cerebro. Puede tomar algunos días, algunas semanas o incluso algunos meses. Una minoría significativa de individuos no experimenta mejoría dentro de este margen de tiempo e incluso puede presentar un empeoramiento de los síntomas. Esta condición prolongada se denomina síndrome post-conmoción cerebral, que no se correlaciona notablemente con la gravedad de la lesión. Las personas que experimentan conmociones cerebrales repetidas corren el riesgo de desarrollar lo que el patólogo forense Dr. Bennet Omalu identificó en 2002 como encefalopatía traumática crónica (CTE, por sus siglas en inglés). El Dr. Omalu examinó el cerebro post mortem de Mike Webster, ex centro para los Steelers de Pittsburgh y los Chiefs de Kansas City, y de otros jugadores de fútbol profesional que murieron prematuramente siguiendo carreras como atletas de clase mundial que dieron paso a estados profundos de deterioro cognitivo y conductual y muerte prematura. Al hacerlo, el Dr. Omalu identificó el CTE como una condición neurodegenerativa irreversible que muestra el tipo de daño cerebral que se observa en los cerebros de los individuos con demencia, así como en algunos boxeadores retirados. Como fue capturado dramáticamente en la película de la vida real Concussion (protagonizada por Will Smith como el Dr. Omalu), la NFL primero despidió y desacreditó al Dr. Omalu. Cuando esas estrategias fallaron, lucharon por silenciarlo. Pero en última instancia, la verdad se impuso. ‎

4. Conmoción cerebral y trastornos mentales.

Los jugadores de fútbol profesional están en alto riesgo de conmoción cerebral.

No es sorprendente que una lesión cerebral pueda empeorar los problemas de salud mental existentes o provocar nuevos problemas de salud mental que afecten el estado de ánimo, la concentración, la memoria y la personalidad. Los problemas de salud mental preexistentes predicen un peor resultado después de una conmoción cerebral, y una conmoción cerebral aumenta el riesgo de problemas de salud mental. Las personas que desarrollan el síndrome post-conmoción cerebral tienen más probabilidades de tener antecedentes de depresión, ansiedad, trastorno de estrés postraumático, factores estresantes significativos para la vida, apoyo social deficiente y habilidades de afrontamiento deficientes. Y un gran estudio poblacional de 2013 realizado en Dinamarca sugiere que las personas con lesiones cerebrales traumáticas, incluidas las conmociones cerebrales, tienen cuatro veces más probabilidades de desarrollar una enfermedad mental. En el extremo más severo del espectro, quienes desarrollan encefalopatía traumática crónica como se describe anteriormente, sufren de deterioro cognitivo, demencia y trastornos del estado de ánimo profundos que aumentan el riesgo de suicidio.

5. El cuidado de la conmoción cerebral está evolucionando rápidamente.

Un pájaro carpintero sostiene una sucesión constante de golpes en la cabeza.

Cuando mi hija golpeó accidentalmente su cabeza contra una pared de bloques de cemento el año pasado, desarrolló signos clásicos de conmoción cerebral y recibió instrucciones de seguir las recomendaciones clásicas, basadas en evidencia, como se describió anteriormente, y como la mayoría de los individuos, se recuperó en pocas semanas. Para aquellos cuyos síntomas persisten, las nuevas recomendaciones basadas en la evidencia para tratar el síndrome post-conmoción cerebral incluyen ejercicio moderado, fisioterapia de rehabilitación, suplementos nutricionales, rehabilitación vestibular y visual, e integración de educación y psicoterapia, según sea necesario.

Por supuesto, la prevención sería aún mejor. Y ahora, desde la NFL hasta los MightyMites, muchas organizaciones de fútbol están liderando los esfuerzos para desarrollar nuevas reglas, políticas y equipos diseñados para prevenir lesiones en la cabeza. La innovación en el casco y las ideas de diseño provienen de los lugares más improbables, incluidos los pájaros carpinteros. Un pájaro carpintero sostiene una sucesión constante de golpes en la cabeza -picoteando a una fuerza equivalente que va de 26,000 millas por hora a una parada completa cada segundo- sin daño cerebral. Los diseñadores de equipos ahora observan a estas maravillosas aves para inspirar collares protectores y mejores cascos. Una de las estrategias de alta tecnología más prometedoras es un casco con sensores incrustados en el forro interior para detectar las fuerzas ejercidas sobre el usuario, de modo que el grado de herida al cerebro se pueda monitorear, minimizar y abordar con cuidado.

La verdad es que todos somos vulnerables a las conmociones cerebrales, con algunos deportes y actividades que aumentan el riesgo. La conclusión: desde la conmoción cerebral hasta la enfermedad mental, está en nuestras cabezas y debemos tener cuidarla.

Kathleen M. Pike, PhD, es profesora de Psicología y directora del Programa Mundial de Salud Mental en el Centro Médico de la Universidad Columbia (CUMC, por sus siglas en inglés). Para obtener más información, por favor visite o llame al 646.774.5308.

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