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Terminal of Intervals

Bankruptcy filing latest setback at GWB station

By Gregg McQueen

“It’s taken a financial toll,” said VS Berry co-owner Victor Sidberry, here with Chamese Acosta.

It’s a steep toll.

The renovation of the George Washington Bridge Bus Station has long been mired in controversy.

Now, as several long-delayed small businesses prepare to finally debut at the terminal, the developer associated with the $183 million rehab project announced it filed for bankruptcy protection – the latest news to roil those who rely on the terminal for commerce and transit.

George Washington Bridge Bus Station Development Venture LLC filed for bankruptcy on October 7. According to court documents, the developer has declared assets between $50 million and $100 million in assets, with liabilities of up to $500 million.

It marked the latest in seemingly endless setbacks that have embroiled the project, which was created to modernize the terminal by improving gates and the waiting area, while enhancing subway access and adding retail space.

First announced in 2008 by the Port Authority of New York and New Jersey, the project was initially slated for completion in 2013. However, construction did not begin until 2014.

A host of construction delays, which raised the ire of elected officials and commuters, delayed the debut of the remodeled station until 2017.

While the station remained functional during renovations, buses could only be reached via a temporary staircase, which was not ADA-accessible. The only available waiting area was a temporary trailer that often became cramped.

The retail area has never fully been completed.

The retail portion of the station — which increased to 120,000 square feet after initial plans for 30,000 square feet — has never fully been completed.

Currently, the two lower levels of the station feature retail spaces. A handful of anchor stores, including Fine Fare, Marshall’s and The Gap, have been operating since 2017, while a community space run by the Juan Pablo Duarte Foundation opened in August. The space was opened to present cultural, artistic, and educational programming celebrating Dominican heritage.

The Port Authority said the bankruptcy filing will not affect the station’s operations or retail stores.

“The Port Authority will work proactively with those handling Monday’s bankruptcy filing by the developers of the retail spaces located under the George Washington Bridge Bus Station to ensure continuity for the existing and future retail operations,” said Port Authority spokesperson Steve Coleman in an email. “Under the terms of the developer’s lease, the Port Authority must approve any assignment of the lease for retail operations to another party. The retail developer also is contractually bound to continue the existing lease for the bus station’s community space, managed by the Juan Pablo Duarte Foundation.”

“The developer has nothing to do with the bus station itself since the developer’s leasehold extends only to the building’s retail spaces,” Coleman said, noting that the bankruptcy is not expected to hinder the leasing of currently unoccupied retail spots. “This legal action will therefore have no impact on day-to-day activity at the bus station, and bus service will continue to operate normally.”

Congressman Adriano Espaillat, who has been critical of delays associated with the station’s reconstruction, said he would be monitoring the situation.

“My district offices were notified earlier this week that the developer would be filing for bankruptcy. The Port Authority has assured us this filing will have no impact on the community space, retailers or bus service, and I will continue to follow these developments to ensure that remains the case,” Espaillat said.

Two stores — Buunni Coffee and VS Berry — are expected to open soon.

Buunni Coffee co-owner Elias Gurmu, who initially signed a lease in 2014, expressed relief that his store was finally close to opening its doors.

“I was the first retailer in this project to sign a lease,” said Gurmu. “It’s been five long years that we’ve been waiting.”

Gurmu blamed the developer for construction delays and poor communication with retailers.

The developer filed for bankruptcy on October 7.

“It was one slowdown after another,” he said. “There was no communication, nothing. It was difficult to plan.”

Victor Sidberry, co-owner of VS Berry, said he was preparing to open the frozen yogurt store by the end of October — four years after first signing his lease.

“It’s taken a financial toll, not being able to open,” he said. “I’ve had to pay storage fees for equipment because we couldn’t move in. We hired staff but lost them because they needed to find other jobs.”

“One by one, we saw other small business retailers drop out of this project,” remarked Gurmu. “We started out with 13, and now there are only four or five left.”

Luis Pérez opened his GWB Juice Bar in late September after a five-year delay.

“It’s nice to hear customers saying, ‘Finally, there’s a store open,’” said Pérez, a Washington Heights native who grew up near the bus station. He said he always dreamed of running a store in his neighborhood, which is why he persisted when other retailers fled the project.

“It’s affected me emotionally, financially. This cost 300 to 400 percent more than originally expected,” said Pérez. “But I’m a fighter. I wasn’t going to back out. I’m all in, and finally we’re here.” 

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Quiebra presentada, el último revés en la estación GWB

Por Gregg McQueen

“Han pasado cinco largos años que hemos estado esperando”, dijo el copropietario de Buunni Coffee, Elías Gurmu.

Es una pérdida excesiva.

La renovación de la estación de autobuses del puente George Washington ha estado envuelta en controversia desde hace mucho tiempo.

Ahora, mientras varios pequeños negocios demorados se preparan para debutar finalmente en la terminal, el desarrollador asociado con el proyecto de rehabilitación de $183 millones de dólares anunció que solicitó protección por bancarrota, las más recientes noticias para agitar a quienes confían en la terminal para el comercio y el tránsito.

George Washington Bridge Bus Station Development Venture LLC se declaró en bancarrota el 7 de octubre. Según documentos judiciales, el desarrollador ha declarado activos entre $50 millones y $100 millones de dólares, con pasivos de hasta $500 millones de dólares.

Marcó lo más reciente en contratiempos -aparentemente interminables- que han envuelto al proyecto, creado para modernizar la terminal mejorando los embarques, el área de espera y el acceso al metro, y agregando espacio comercial.

Anunciado por primera vez en 2008 por la Autoridad Portuaria de Nueva York y Nueva Jersey, el proyecto estaba inicialmente programado para completarse en 2013. Sin embargo, la construcción no comenzó sino hasta 2014.

Una gran cantidad de retrasos en la construcción, que despertaron la ira de los funcionarios y los viajeros, retrasaron la inauguración de la estación remodelada hasta 2017.

Si bien la estación permaneció funcional durante las renovaciones, solo se podía llegar a los autobuses a través de una escalera temporal, que no era ADA accesible. La única área de espera disponible era un remolque temporal que a menudo se hacía pequeño.

Se espera que la cafetería abra pronto.

La parte de comercio al por menor de la estación, que aumentó a 120,000 pies cuadrados después de los planes iniciales de 30,000 pies cuadrados, nunca se ha completado por completo.

Actualmente, los dos niveles inferiores de la estación cuentan con espacios comerciales. Un puñado de tiendas ancla, incluidas Fine Fare, Marshall’s y The Gap, han estado operando desde 2017, mientras que un espacio comunitario administrado por la Fundación Juan Pablo Duarte abrió en agosto. El espacio fue abierto para presentar programación cultural, artística y educativa que celebra la herencia dominicana.

La Autoridad Portuaria dijo que la declaración de quiebra no afectará las operaciones de la estación ni a las tiendas minoristas.

“La Autoridad Portuaria trabajará de manera proactiva con los encargados de la declaración de quiebra del lunes de parte los desarrolladores de los espacios comerciales ubicados debajo de la estación de autobuses George Washington Bridge para garantizar la continuidad de las operaciones minoristas existentes y futuras”, dijo el portavoz de la Autoridad Portuaria, Steve Coleman, en un correo electrónico. “De acuerdo con los términos del contrato de arrendamiento del desarrollador, la Autoridad Portuaria debe aprobar cualquier cesión del contrato de arrendamiento para operaciones minoristas a otra parte. El desarrollador minorista también está obligado contractualmente a continuar el arrendamiento existente para el espacio comunitario de la estación de autobuses, administrado por la Fundación Juan Pablo Duarte”.

La renovación incluyó mejoras importantes.

“El desarrollador no tiene nada que ver con la estación de autobuses en sí, ya que el contrato de arrendamiento del desarrollador se extiende solo a los espacios comerciales del edificio”, dijo Coleman, y señaló que no se espera que la bancarrota obstaculice el arrendamiento de lugares comerciales actualmente desocupados. “Por lo tanto, esta acción legal no tendrá impacto en la actividad diaria en la estación de autobuses, y el servicio de autobuses continuará funcionando normalmente”.

El congresista Adriano Espaillat, quien ha criticado los retrasos asociados con la reconstrucción de la estación, dijo que estaría monitoreando la situación.

“Mis oficinas de distrito fueron notificadas a principios de esta semana sobre que el desarrollador se declararía en bancarrota. La Autoridad Portuaria nos ha asegurado que esta presentación no tendrá impacto en el espacio de la comunidad, en los minoristas ni en el servicio de autobuses, y continuaré siguiendo estos desarrollos para asegurarme de que ese sea el caso”, dijo Espaillat.

Se espera que dos tiendas, Buunni Coffee y VS Berry, abran pronto.

El copropietario de Buunni Coffee, Elías Gurmu, quien inicialmente firmó un contrato de arrendamiento en 2014, expresó su alivio porque su tienda finalmente estaba cerca de abrir sus puertas.

“Fui el primer minorista en este proyecto en firmar un contrato de arrendamiento”, dijo Gurmu. “Han pasado cinco largos años que hemos estado esperando”.

“Me ha afectado emocional y financieramente”, dijo el dueño del bar de jugos, Luis Pérez.

Gurmu culpó al desarrollador por los retrasos en la construcción y la mala comunicación con los minoristas.

“Fue una desaceleración tras otra”, dijo. “No hubo comunicación, nada. Fue difícil de planificar”.

Víctor Sidberry, copropietario de VS Berry, dijo estarse preparando para abrir la tienda de yogurt congelado a fines de octubre, cuatro años después de la primera firma de su contrato de arrendamiento.

“El no poder abrir nos ha cobrado una pérdida financiera”, dijo. “Tuve que pagar tarifas de almacenamiento para el equipo porque no podíamos mudarnos. Contratamos personal, pero lo perdimos porque necesitaban encontrar otros trabajos”.

“Uno por uno, vimos a otros minoristas de pequeños negocios abandonar este proyecto”, comentó Gurmu. “Comenzamos con 13, y ahora solo quedan cuatro o cinco”.

Luis Pérez abrió su GWB Juice Bar a fines de septiembre después de un retraso de cinco años.

“Es agradable escuchar a los clientes decir: finalmente hay una tienda abierta”, dijo Pérez, un nativo de Washington Heights que creció cerca de la estación de autobuses. Dijo que siempre soñó con tener una tienda en su vecindario, razón por la cual persistió cuando otros minoristas huyeron del proyecto.

“Me ha afectado emocional y financieramente. Esto costó entre un 300 y un 400 por ciento más de lo esperado originalmente”, explicó Pérez. “Pero soy un luchador. No iba a dar marcha atrás. Aposté todo y finalmente estamos aquí”.