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Stricken but strong
Afligido pero firme

Stricken but strong

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer


The 25th Annual Memorial Mass for Michael Buczek and Christopher Hoban was held at St. Elizabeth’s Church.
The 25th Annual Memorial Mass for Michael Buczek and Christopher Hoban was held at St. Elizabeth’s Church.

Joe Esposito, the now-retired Commander of the 34th Precinct, scanned the sidewalk outside Coogan’s, where a gathering was held after the 25th Annual Memorial Mass for Michael Buczek and Christopher Hoban this past Friday.

Buczek and Hoban, both officers of the 34th Precinct, died within hours of each other on Oct. 18, 1988. The officers’ funeral, held in Brooklyn, was then the largest in the history of the New York City Police Department (NYPD).

Those were difficult days for Northern Manhattan, and tensions between residents and the police came to a violent climax during the Washington Heights riots of 1992 after the shooting death of convicted drug dealer José “Kiko” García by Police Officer Michael O’Keefe. Rumors spread quickly that García had been beaten and executed while begging for his life. The neighborhood exploded into six days of violence, with patrol cars set upon with firebombs and sniper fire.

The officer involved in García ‘s shooting was later cleared by a grand jury.

But the ongoing unrest, high homicide rates and subsequent investigations led to a reorganization of the precinct.

In 1994, the patrol area was divided in two: the 33rd Precinct south of 179th Street, and the 34th Precinct to the north, included Inwood.

Buczek and Hoban died within hours of each other on Oct. 18, 1988.
Buczek and Hoban died within hours of each other on Oct. 18, 1988.

Esposito lived through it all, and has even let his hair grown long since he retired in the spring.

“I’m planning on growing a ponytail,” he laughed, as he observed the traffic outside Coogan’s this past Fri., Oct. 18th.

The scene was bucolic in the early afternoon, with smiling patrons enjoying lunch time in the late fall sun outside on Broadway.

This would not have been the case before, said Esposito.

“You wouldn’t be able to have an outdoor café twenty-five years ago,” he observed. “You were always looking over your shoulder, and the whole area was drug infested.”

In contrast, this year, the 34th Precinct hasn’t recorded a single homicide.

But those that gathered this past Friday were mindful of the stark difference faced by officers who patrolled Northern Manhattan 25 years ago – and how much still remains the same.

Commanding Officer Barry Buzzetti, the 34th Precinct’s Deputy Inspector, spoke during the morning Mass at St. Elizabeth’s Church of the prevalent dangers of service in uniform.

“Twenty-five years ago, an officer put on his uniform with the thought that the might never go home,” he said. “Though far less likely today, that possibility still exists.”

“The pain lessens, but it is never gone,” said Michael’s sister Mary Jo Buczek.
“The pain lessens, but it is never gone,” said Michael’s sister Mary Jo Buczek.

He spoke to a church filled with waves of blue, and pews packed with members of the NYPD in full uniform; family members, friends and relatives of the two fallen officers; and schoolchildren and residents.

The landscape of Northern Manhattan has also changed.

Just a few blocks east of Coogan’s, where two middle schools now stand, was a lot that served as a mass burial ground for abandoned cars, recalled Officer John Moynihan.

The officers, and many Northern Manhattan residents, believe the deaths of the two officers served as a turning point.

The Buczek family, with Michael’s father Ted Buczek, known as Mr. B, at the helm, poured their efforts into starting a Little League for area kids. Moynihan has organized and coached for the league year after year.

“Mr. B told me I had a lifetime contract,” he said.

It is a commitment he has taken seriously, and as a result, thousands of local kids have gone through the League being coached by the officers.

“What the League has done is put a face to the uniform,” he said.

Moynihan said that this year’s mass was particularly bittersweet.

“It’s sadder because Mr. B is not here to experience all the support from everyone.”

Commanding Officer Barry Buzzetti.
Commanding Officer Barry Buzzetti.

The attendance at this year’s memorial service was estimated to be over 600 people, a surge attributed to the quarter-century mark as well as the recent developments in the Baby Hope case, with which the Precinct grappled for two decades.

The rally of support did not go unnoticed by the families.

“There is no invitation, but you guys just show up,” said Mary Jo Buczek, Michael’s sister.

“It’s really amazing.”

And still needed after all these years, she said.

“The pain lessens, but it is never gone.”

The Hoban family too has committed to honoring his memory, and have organized the Chris Hoban Memorial 5-Mile Run in Brooklyn. The run raises money for a scholarship in Hoban’s name at Xaverian High School in Bay Ridge, of which he was a graduate.

The run, held in mid-September, and the mass, are difficult times, admitted Hoban’s brother, Martin, who has named his young son Christopher.

“That sets off a stage of mourning,” he revealed. “I do a lot of silent crying.”

But he said grieving was, in some ways, welcome.

“It’s good for me, it cleanses me,” he added. “I know I’m not alone because I have the support of everyone around me.”

Afligido pero firme

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer


La 25ava Misa Memorial Anual para Michael Buczek y Christopher Hoban fue celebrada en la Iglesia Santa Isabel.
La 25ava Misa Memorial Anual para Michael Buczek y Christopher Hoban fue celebrada en la Iglesia Santa Isabel.

Joe Esposito, al ahora retirado Comandante del Cuartel 34, echó un vistazo a la acera frente a Coogan’s, donde este pasado viernes se celebraba una reunión posterior a la Misa Memorial Anual por Michael Buczec y Christoper Hoban.

Buczek y Hoban, ambos oficiales del Cuartel 34, murieron el 18 de octubre de 1988, con tan solo horas de diferencia el uno del otro. El funeral de los oficiales celebrado en Brooklyn, fue en ese entonces el más grande en la historia de NYPD (Policia de Nueva York).

Eran entonces tiempos difíciles para el Norte de Manhattan, y las tensiones entre los residentes y la policía llegaron a un violento climax durante los disturbios de 1992 en Washington Heights, luego de la muerte a tiros de un convicto traficante de drogas, José “Kiko” García, a manos del oficial policial Michael O’Keefe. Los rumores se esparcieron rápidamente de que Garcia había sido golpeado y ejecutado mientras suplicaba por su vida. El vecindario estalló en seis días de violencia, con carros patrulleros atacados con bombas incendiarias y fuego de francotiradores.

El oficial involucrado en el tiroteo de García fue posteriormente absuelto por un gran jurado.

Pero la constante agitación, las elevadas tasas de homicidios, y las subsiguientes investigaciones, conllevaron a la reorganización del cuartel.

En 1994, el área de patrullaje fue dividida en dos: el cuartel 33 al sur de la calle 179, y el cuartel 34 hacia el norte, incluyendo a Inwood.

Buczek y Hoban murieron pocas horas de diferencia el 18 de octubre de 1988.
Buczek y Hoban murieron pocas horas de diferencia el 18 de octubre de 1988.

Esposito lo vivió todo, y hasta se ha dejado crecer el pelo luego de que se retiró en la primavera.

“Estoy pensando dejarme crecer una cola de caballo”, sonrió el, al observar el tráfico fuera de Coogan’s, este pasado viernes 18 de octubre.

La escena era bucólica en la tarde temprana, con parroquianos sonrientes disfrutando de la hora de almuerzo bajo el otoñal sol afuera en Broadway.

En el pasado, este no hubiese sido el caso, dijo Esposito.

“25 años atrás, usted no hubiese podido tener un café al aire libre”, observó el. “Usted estaba siempre mirando por encima de su hombro, y toda el área estaba infestada de drogas”.

En contraste, este año el cuartel 34 no ha registrado un sólo homicidio.

Pero aquellos congregados este pasado viernes, estaban conscientes de la severa diferencia confrontada por los oficiales quienes patrullaban el Norte de Manhattan hace 25 años – y cuánto continúa siendo igual.

En el transcurso de la misa mañanera en la Iglesia de Santa Isabel, el Oficial Comandante del Cuartel 34 Barry Buzetti, Sub Inspector del Cuartel, habló sobre los peligros prevalecientes del servicio en uniforme.

“Hace veinte y cinco años, un oficial se vestía de uniforme, con el pensamiento de que era posible que nunca regresaría a su casa”, dijo el. “Aunque hoy día es menos probable, esa posibilidad aún existe”.

“El dolor disminuye, pero nunca se vá”, dijo Mary Jo Buczek, hermana de Michael.
“El dolor disminuye, pero nunca se vá”, dijo Mary Jo Buczek, hermana de Michael.

El habló ante una iglesia repleta de una oleada de azul, con los bancos abarrotados de miembros de NYPD todos uniformados, amigos y familiares de los dos oficiales caídos; y niños escolares y residentes.

El panorama del Norte de Manhattan ha cambiado también.

A sólo unas cuadras al este de Coogan’s, donde ahora existen dos escuelas intermedias, había un terreno que sirvía de cementerio de carros abandonados, recordó el oficial John Moynihan.

Los oficiales y muchos residentes consideran que las muertes de los dos oficiales sirvieron como punto decisivo.

La familia Buczek, con Ted Buczek, el padre de Michael, conocido como Mr. B. al frente, orientaron sus esfuerzos para iniciar una Pequeña Liga para niños del área. Año tras año, Moynihan ha organizado y entrenado para la liga.

“Mr. B. me ha dicho que tengo un contrato de por vida”, dijo el.

Es un compromiso que el ha tomado en serio, y como resultado, miles de niños locales han pasado por la liga siendo entrenados por los oficiales.

“Lo que ha hecho la liga es ponerle rostro al uniforme”, dijo el.

Moynihan dijo que la misa de este año resultó ser particularmente agridulce.

“Es más triste porque Mr. B. no está aquí para disfrutar del apoyo de todos”.

Oficial Comandante Barry Buzzetti.
Oficial Comandante Barry Buzzetti.

Este año, la asistencia al servicio memorial se estimó en más de 600 personas, un aumento atribuído al cuarto de siglo, asi como de los recientes acontecimientos en el caso de Baby Hope, por el cual el cuartel luchó durante dos décadas.

La manifestación de respaldo no pasó desapercibida para las familias.

“No hay invitación, pero ustedes se presentan”, dijo Mary Jo Buczek, hermana de Michael. “Es verdaderamente sorprendente”.

Y todavía necesaria después de todos estos años, dijo ella.

“El dolor disminuye, pero nunca se vá”.

La familia Hoban también se ha comprometido a honrar su memoria, y ha organizado la Carrera de 5 millas en Memoria de Chris Hoban en Brooklyn. La carrera recauda dinero para una beca en nombre de Hoban en Xaverian High School en Bay Ridge, de donde se graduó.

La carrera, celebrada a mediados de septiembre, y la misa, son momentos difíciles, admitió Martin el hermano de Hoban, quien ha llamado a su hijo menor Christopher.

“Desata un escenario de luto”, reveló el. “Yo lloro mucho en silencio”.

Pero el dijo que la pena demostró tener sus ventajas.

“Es bueno para mi, me purifica”, agregó el. “Yo se que no estoy sólo porque tengo el respaldo de todo el que me rodea”.

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