Street Fight
Batalla del barrio

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Street Fight

Celebration and resistance twinned at community block party

Story by Desiree Johnson

Photos by Cristóbal Vivar

Members of the Riverside Edgecombe Neighborhood Association.

Members of the Riverside Edgecombe
Neighborhood Association.

It was hot.

The swelter was fierce on Saturday – but it was the debate that burned.

Residents turned out en masse for a block party organized by community groups and advocacy coalition Northern Manhattan is Not for Sale (NMN4S) to express their opposition to the Inwood rezoning proposal.

“Today’s event is meant as both a celebration of community and a collective resistance against the city’s displacement plan,” said organizer Nova Lucero. “We want to celebrate both everything that we love about uptown – the people, the culture, language, art – but we also want to show in full force all of the people that are against the city’s plans.”

Held on Post Avenue between Dyckman and Academy Streets, the lively affair was punctuated with musical and poetry performances, topical skits and impassioned speeches delivered from a raised stage adorned with a black banner that read “Don’t Zone Us Out.”

There were tables with food and snacks, and individual stations with face-painting, arts and crafts, and children’s activities. Those present included Word Up Community Book Shop, folkloric dance and musical groups, the New York Public Library, and the Room 28 Comedy Troupe.

Light it up.

Light it up.

But this party was about politics – and the looming City Council vote on the rezoning of Inwood.

When City Councilmember Ydanis Rodríguez, who represents the district, took to the stage, he was met with scattered applause and hollers.

Rodríguez soon engaged in a charged question-and-answer session with activist Paloma Lara, during which he discussed altering the levels of affordable housing, the consequences on commercial rents, and Mandatory Inclusionary Housing (MIH) – and said he would not be voting ‘yes’ on the plan as it is proposed “right now.”

“The plan as it is right now, the big plan for the rezoning is something that I will not be voting as it is right now,” said Rodríguez, to a quick rise of cheers from the crowd.

He reminded attendees of his history as a community activist and tenant advocate and noted that in his 9-year tenure as a Councilmember, he had not supported any rezoning for the district.

“I respect the men and women [here],” he said, thanking the activists who had persisted in raising issues throughout the process, and said he had also been pushing the city to revise the proposal. One specific change he cited was a 2,000-unit increase in the number of 100% affordable housing units by drawing from local city-owned sites.

“Today’s event is meant as both a celebration of community and a collective resistance,” said organizer Nova Lucero. Photo: D. Johnson

“Today’s event is meant as both
a celebration of community and
a collective resistance,” said
organizer Nova Lucero.
Photo: D. Johnson

Nonetheless, Rodríguez was continually hounded by shouts of “Vote no” in English and Spanish, and was occasionally heckled.

“Life is not black and white,” he insisted, imploring residents to continue to work with him as a united front to gain additional concessions.

“Ydanis, comprende; Alto Manhattan no se vende,” chanted the crowd in Spanish as he left. Translation: “Understand, Ydanis, Northern Manhattan is not for sale.”

“The city has done a piss-poor job about educating the folks that are really going to be displaced and are really going to be affected by this rezoning. Ask anybody around here, they would tell you they don’t know what the rezoning is,” charged Washington Heights resident and activist Lena Meléndez. “The rezoning is about colonization, the rezoning is about displacement, it’s about ethnic cleansing.”

Meléndez pointed to the changes that occurred in Williamsburg, Brooklyn, after a 2005 rezoning there, and said that the neighborhood’s Hispanic population fell from 70 percent to 29 percent.

“The same thing is going to happen here in Inwood if we let it,” she remarked.

“I’ve lived here all my life,” added Inwood resident Lucas. “The injustice that is going on to the minorities – it’s like they’re taking advantage of us. For them to come and try to figure out and find ways to get us out of our neighborhood, why?”

“The plan as it is right now is something that I will not be voting as it is, right now,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.

“The plan as it is right now is something that I
will not be voting as it is, right now,” said
Councilmember Ydanis Rodríguez.

The last public hearing for the proposal was held on July 24, but many felt more work was needed to convince the City Council to vote ‘no.’

“Today’s event is very important,” said District Leader Norma Campusano. “The rezoning will change our area. The rent is going to rise in this area. We are fighting because we want to be here.”

City Comptroller Scott Stringer also denounced the plan.

“I grew up in this community,” said Stringer. “If it ain’t broke, don’t fix it. And I think that the City Council should listen to these communities.”

“By upzoning without enough subsidies for low-income housing, we’re going to create a neighborhood that is not for the people who built Washington Heights and Inwood,” Stringer added.

NMN4S has drafted its own rezoning proposal as part of the Uptown United platform, which offers alternate suggestions on preserving existing housing and small businesses.

“The rezoning is about colonization,” said Lena Meléndez. Photo: D. Johnson

“The rezoning is about colonization,”
said Lena Meléndez.
Photo: D. Johnson

“This plan, just like everything that goes through our elected officials are plans or ideas that the community has a right to change, to object, to modify,” said Lucero. “[The elected officials] have the obligation to listen to us.”

Lucero also had a message for fellow residents.

“Remember, we’re much stronger together,” said Lucero. “If we resist anything that we think is bad for the community or that will hurt us, if we stand together, we have a chance of winning each time.”

 

 

The Zoning Committee of the City Council will vote on August 2nd. The binding vote on the rezoning proposal will take place on August 8th.

 

Batalla del barrio

Celebración y resistencia hermanadas en fiesta comunitaria

Historia por Desiree Johnson

Fotos por Cristóbal Vivar

Saludos.

Saludos.

Hacía calor.

El calor sofocante fue feroz el sábado, pero fue el debate que quemaba.

Residentes se reunieron en masa para una fiesta de la manzana organizada por grupos comunitarios y la coalición de defensa el Norte de Manhattan no Está en Venta (NMN4S, por sus siglas en inglés) para expresar su oposición a la propuesta de rezonificación de Inwood.

“El evento de hoy es tanto una celebración de la comunidad como una resistencia colectiva contra el plan de desplazamiento de la ciudad”, dijo la organizadora Nova Lucero. “Queremos celebrar todo lo que amamos del norte del condado: la gente, la cultura, el idioma, el arte; pero también queremos mostrar con toda la fuerza a todas las personas que están en contra de los planes de la ciudad”.

Celebrada en la avenida Post, entre las calles Dyckman y Academy, el animado romance estuvo salpicado de actuaciones musicales y poéticas, sátiras de actualidad y apasionados discursos pronunciados desde un escenario elevado adornado con una pancarta negra que decía “Do not Zone Us Out” (No nos dividan).

Los activistas Paloma Lara (derecha) y Anamiledys Rosario.

Los activistas Paloma Lara (derecha)
y Anamiledys Rosario.

Había mesas con comida y bocadillos, y estaciones individuales con pintura de rostros, manualidades y actividades para niños. Entre los presentes estuvieron la Librería Comunitaria Word Up, grupos de baile folclórico y musicales, la Biblioteca Pública de Nueva York y la Compañía de comedia Room 28.

Pero esta fiesta era sobre política, y el inminente voto del Concejo Municipal sobre la rezonificación de Inwood.

Cuando el concejal Ydanis Rodríguez, quien representa al distrito, subió al escenario, se encontró con aplausos dispersos y gritos.

Rodríguez pronto participó en una sesión cargada de preguntas y respuestas con la activista Paloma Lara, durante la cual discutió la alteración de los niveles de vivienda asequible, las consecuencias sobre los alquileres comerciales y la Vivienda Incluyente Obligatoria (MIH, por sus siglas en inglés), y dijo que no votaría ‘sí’ al plan como está propuesto “ahora mismo”.

“El plan como está ahora, el gran plan para la rezonificación, es algo que no voy a votar como está ahora”, dijo Rodríguez, para un rápido aumento de vítores de la multitud.

Bloques de construcción.

Bloques de construcción.

Les recordó a los asistentes su historia como activista comunitario y defensor de inquilinos, y señaló que, en su mandato de nueve años como concejal, no ha apoyado ninguna rezonificación para el distrito.

“Respeto a los hombres y mujeres [aquí]”, dijo, agradeciendo a los activistas que persistieron en plantear cuestiones a lo largo del proceso, y comentó que también ha estado presionando a la ciudad para que revise la propuesta. Un cambio específico que citó fue un aumento de 2,000 unidades en el número de unidades de vivienda asequibles al 100% que se obtuvieron de sitios locales propiedad de la ciudad.

Sin embargo, Rodríguez fue perseguido continuamente por los gritos de “Vote no” en inglés y español, y ocasionalmente fue interrumpido.

“La vida no es en blanco y negro”, insistió, implorando a los residentes que continúen trabajando con él como un frente unido para obtener concesiones adicionales.

La Compañía de Comedia Room 28 en el escenario.

La Compañía de Comedia Room 28 en el escenario.

“Ydanis, comprende; el Alto Manhattan no se vende”, coreó la multitud en español cuando se fue.

“La ciudad ha hecho un pobre trabajo educando a las personas que realmente van a ser desplazadas y que realmente se verán afectadas por esta rezonificación. Pregunten a cualquiera por aquí, les dirían que no saben qué es la rezonificación”, acusó la residente y activista de Washington Heights, Lena Meléndez. “La rezonificación se trata de colonización, desplazamiento y limpieza étnica”.

Meléndez señaló los cambios que ocurrieron en Williamsburg, Brooklyn, después de la rezonificación de 2005, y dijo que la población hispana del vecindario disminuyó del 70 por ciento al 29 por ciento.

“Lo mismo va a pasar aquí en Inwood si lo permitimos”, comentó.

"Estamos luchando porque queremos estar aquí", dijo la líder del distrito Norma Campusano. Foto: D. Johnson

“Estamos luchando porque queremos estar aquí”,
dijo la líder del distrito Norma Campusano.
Foto: D. Johnson

“He vivido aquí toda mi vida”, agregó Lucas, residente de Inwood. “La injusticia que está sucediendo con las minorías es como si se estuvieran aprovechando de nosotros. Que ellos vengan e intenten descubrir y encontrar formas de sacarnos de nuestro vecindario, ¿por qué?”.

La última audiencia pública para la propuesta se llevó a cabo el 24 de julio, pero muchos consideraron que se necesitaba más trabajo para convencer al Ayuntamiento de votar ‘No’.

“El evento de hoy es muy importante”, dijo la líder del distrito Norma Campusano. “La rezonificación cambiará nuestra área. El alquiler aumentará en esta área. Estamos peleando porque queremos estar aquí”.

El contralor de la ciudad, Scott Stringer, también criticó el plan.

“Crecí en esta comunidad”, dijo Stringer. “Si no está roto, no lo arregles. Y creo que el Ayuntamiento debería escuchar a estas comunidades”.

La cosa real.

La cosa real.

“Al rezonificar sin suficientes subsidios para viviendas de bajos ingresos, vamos a crear un vecindario que no sea para las personas que construyeron Washington Heights e Inwood”, agregó Stringer.

NMN4S ha elaborado su propia propuesta de rezonificación como parte de la plataforma Uptown United, que ofrece sugerencias alternativas para preservar las viviendas existentes y los pequeños negocios.

“Este plan, al igual que todo lo que pasa por nuestros funcionarios electos, son planes o ideas que la comunidad tiene derecho a cambiar, a objetar, a modificar”, dijo Lucero. “[Los funcionarios electos] tienen la obligación de escucharnos”.

Lucero también tenía un mensaje para los demás residentes.

“Recuerden, somos mucho más fuertes juntos”, dijo Lucero. “Si nos resistimos a cualquier cosa que pensemos que sea mala para la comunidad o que nos perjudique, si nos mantenemos unidos, tenemos la oportunidad de ganar cada vez”.

 

El Comité de Zonificación del Ayuntamiento votará el 2 de agosto. El voto vinculante sobre la propuesta de rezonificación tendrá lugar el 8 de agosto.