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Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

“It’s way too fast and loose uptown,” said Ángel Ortiz, the Community Coordinator for the UNIDOS Coalition and head of Inwood Community Services (ICS).

If you’re under 21, and looking for a drink in Northern Manhattan, you’ve got a decent shot at success.

In fact, according to recent research conducted by the UNIDOS Coalition of Inwood, there is a 50 percent chance you will get your hands on alcohol from a local store or restaurant in Northern Manhattan.

The UNIDOS Coalition is a Northern Manhattan collaborative of individual and community organizational partners who have partnered since 2000 to reduce the incidence of youth problem behaviors uptown.
In a six-month long survey conducted by the group, members of the Coalition conducted their own version of a bar crawl.

In groups of three that combined 21-year-olds with minors, they went bar hopping in the area to see if local businesses were complaint with the rules and regulation of the New York State Liquor Authority (SLA), which requires businesses to require identification from patrons who appear under the age of 21.

There are 83 establishments between West 175th Street and West 218th Street that fall under the jurisdiction of the SLA. To date, study participants have visited 42 of them to see which were complaint with the SLA’s regulations. The latter include checking for ID, and having appropriate signage warning minors and pregnant women not to drink. When underage youth were offered drinks, they had to cancel the purchase to keep the experiment legal.

The Coalition also alerted the businesses advance warning of its project, mailing each one SLA’s rules and regulations.

“I was happy when they checked my ID,” said Jamilah Sandoval.

Nonetheless, there was a 50 percent failure rate – findings that worry local leaders.
“It’s way too fast and loose uptown,” said Ángel Ortiz, the Community Coordinator for the UNIDOS Coalition and head of Inwood Community Services (ICS).

The UNIDOS Coalition had conducted preliminary research ahead of the alcohol survey. A previous two-year, conducted between 2010 and 2012, demonstrated the consumption of alcohol by minors is prevalent in Northern Manhattan. The study revealed that teens here are outpacing their peers in other parts of the country.

77 percent of 12th graders in Northern Manhattan have tried alcohol, while 42 percent of responders admitted to drinking at least once in a 30-day time frame.

Jamilah Sandoval, President of WHI Youth Council, participated in the research.

Sandoval, 17, recalled being hit on by a security guard at one local establishment, and a waitress at another offered the teen a hookah even after she told her that she was only 17.

“She said, ‘It’s okay, I got your back,’” she recalled.

Still, Sandoval said she got carded more than other youths working undercover in the operation.
“I was happy when they checked my ID because it means they were doing their job,” she said.

Pablo Vásquez, a 21-year-old Coalition member, was disappointed by how quick bartenders were to offer alcohol to his younger companions.

Assemblymember Gabriela Rosa.

“A lot of bartenders know you’re not old enough, but they’ll tell you to come back when their boss isn’t there; sometimes they would give a discount or drink with you,” he said.

The UNIDOS Coalition’s members discussed their findings at a forum held at the Isabella Geriatric Center this past Thurs., Apr. 24th.

Participants included Sandoval; Robert Pezzolesi of the New York Alcohol Policy Alliance; Devin Madden, a student at Icahn School of Medicine at Mount Sinai; and Hannah Tejeda, Data Coordinator for the UNIDOS Coalition.

In addition to lax oversight, teens in Northern Manhattan also have easy access to alcohol through older friends, and even family members.

In a survey of local youths earlier this year, the group found that 5 percent drink at home without their parents’ consent, while 20 percent drink at home with their parents’ consent.

Some of the findings discussed.

“Teens are not being supported by their community,” concluded Tejeda.

Besides the risk of alcohol poisoning, Pezzolesi pointed out that the World Health Organization (WHO) found in 2012 that alcohol is the third leading actual cause of death in the United States; the fifth leading cause of death and disability among men worldwide; and is a prime factor in death among young people. According to Pezzolesi, alcohol kills six times as many people as all illegal drugs combined.

“Alcohol is a public health problem,” he concluded, and must be confronted with appropriate legislation.

Madden also noted the association between alcohol and sexual violence, particularly male-on-female assault.

“Alcohol is the excuse for his behavior, but the condemnation for her behavior. That is a paradigm we need to put on its head,” she said.

Moreover, underage drinking and heavy drinking for people under 30 can be a threat to mental development.

Local business owners were recognized for abiding by SLA regulations.

Tejeda warned that the prefrontal cortex, which is the part of the brain that controls complex cognitive behavior, doesn’t stop developing until the mid-to-late twenties. And numbers show that there could be a future health crisis. According to the National Survey on Drug Use and Health, 95 percent of alcohol users had their first drink under the age of 15.

Elected officials in attendance promised to do their part.

State Senator Adriano Espaillat, who also cited the proliferation of hookahs as a problem, promised to limit liquor licenses in residential areas.

“We need to do everything we need to do,” he said.

“We really need to bring this conversation to another level,” added Assemblymember Gabriela Rosa.

The UNIDOS Coalition members said they will continue to monitor and survey area establishments, in which points were detracted for, among other factors, lack of proper signage; the presence of alcohol promotion; sexually explicit ads; and the failure to request IDs from underage drinkers. Ortiz explained that the unwritten rule among establishments is that one must be checked for ID if they appear to be at least 35 years old.

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Eddie Santos, Manager of Papasito Mexican Bar & Grill, was recognized.

The coalition has chosen not to publicly name establishments that did not do well on the survey.

But Ortiz noted, “We were pretty disappointed by who was at the bottom of the list.”

Still, there was some good news to share.

The Coalition honored six area businesses that received at least four out of six points.

Blue Line Deli and H&W Grocery, both on Broadway and Papasito Mexican Grill on Dyckman were all awarded plaques by the Coalition, while CVS Pharmacy, the Irish Brigade and Piper’s Kilt were all given an Honorable Mention.

And Ortiz says they are not done.

“[These surveys] really put in a nutshell the work we have to do.”

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Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

"El norte del condado no está poniendo demasiado cuidado", dijo Ángel Ortiz, coordinador comunitario de la Coalición UNIDOS y director de Servicios Comunitarios Inwood. (ICS)
“El norte del condado no está poniendo demasiado cuidado”, dijo Ángel Ortiz, coordinador comunitario de la Coalición UNIDOS y director de Servicios Comunitarios Inwood (ICS).

Si eres menor de 21 años y estás en búsqueda de una bebida en el norte de Manhattan, tienes una buena oportunidad  de éxito.

De hecho, según una encuesta reciente llevada a cabo por la Coalición UNIDOS de Inwood, existe una probabilidad del 50 por ciento de que puedas conseguir alcohol en una tienda o restaurante local en el norte de Manhattan.

La coalición UNIDOS es un colaborativo de individuales y organizaciones comunitarias que se han asociado desde 2000 para reducir los incidentes de problemas de conducta de la juventud en el alto Manhattan.

El grupo llevó a cabo una encuesta durante seis meses, en la cual varios grupos de jóvenes hicieron su propia versión de ronda de bares.

Cada grupo estaba formado por tres personas, combinando menores de edad con mayores de 21 años, y fueron de bar en bar en la zona para ver si las empresas locales cumplían con las reglas y regulaciones de la Autoridad de Bebidas Alcohólicas del estado de Nueva York (SLA por sus siglas en inglés), que obliga a las empresas a exigir la identificación de los clientes que parecen tener menos de 21 años.

Existen 83 establecimientos entre la calle 175 oeste y la calle 218 oeste que caen bajo la jurisdicción de la SLA. Hasta la fecha, los participantes del estudio han visitado 42 de ellos para ver cuáles están en cumplimiento con las regulaciones de la SLA, incluyendo comprobar identificaciones, tener la señalización adecuada advirtiendo a los menores de edad y las mujeres embarazadas sobre no beber, y  ya fuera que el lugar promocionara alcohol o no, es algo también contra las reglas. Cuando a los menores de edad les ofrecieron bebidas, tuvieron que cancelar la compra para mantener el experimento legal.

La Coalición también alertó previamente a los negocios de su proyecto, enviándoles las normas y reglamentos de SLA a cada uno.

"Yo era feliz cuando revisaban mi identificación
“Yo era feliz cuando revisaban mi identificación,” dijo Sandoval

Aun así, hubo un 50 por ciento de tasa de fracaso, resultados que preocupan a los líderes locales.

“El norte del condado no está poniendo demasiado cuidado”, dijo Ángel Ortiz, coordinador comunitario de la Coalición UNIDOS y director de Servicios Comunitarios Inwood (ICS por sus siglas en inglés).

La Coalición UNIDOS realizó una investigación preliminar antes de la encuesta sobre alcohol. Una encuesta previa, hace dos años, demostró que el consumo de alcohol de menores de edad es frecuente en el norte de Manhattan. El estudio realizado entre 2010 y 2012, revela que los adolescentes en el vecindario están superando a sus contemporáneos en otras partes del país.

El 77 por ciento de los estudiantes de12° grado en el norte de Manhattan han probado el alcohol, mientras que el 42 por ciento de los encuestados admitió haber bebido por lo menos una vez en un período de 30 días.

Jamilah Sandoval es miembro de la Coalición que participó en las encuestas.

Sandoval, de 17 años, recordó que le coqueteó a un guardia de seguridad en un establecimiento local, y una mesera en otro le ofreció a la adolescente una hookah, incluso después de que ella le dijera su edad.

“Ella dijo: está bien, yo te cubro”, recordó Sandoval.

Sandoval comentó que a ella le pidieron su identificación más que a otros jóvenes que trabajaron encubiertos en la operación.

“Yo era feliz cuando revisaban mi identificación, ya que significaba que estaban haciendo su trabajo”, dijo.

Pablo Vásquez, miembro de la Coalición de 21 años de edad, se sintió decepcionado de que los meseros ofrecieran rápidamente alcohol a sus compañeros más jóvenes.

Asembleísta Gabriela Rosa.
Asembleísta Gabriela Rosa.

“Muchos de los cantineros saben que no eres lo suficientemente mayor, pero te dirán que regreses cuando su jefe no esté ahí; a veces te dan un descuento o beben contigo”, dijo.

La Coalición UNIDOS discutió sus hallazgos en un foro celebrado en el Centro Geriátrico Isabella el jueves 24 de abril.

Entre los participantes estaban Sandoval; Robert Pezzolesi de la Alianza sobre Políticas de Alcohol de Nueva York; Devin Madden, estudiante de la escuela de Medicina Icahn en el Mount Sinaí y Hannah Tejeda, coordinadora de información de la Coalición UNIDOS.

Además de la falta de supervisión, los adolescentes también tienen un fácil acceso al alcohol a través de los amigos mayores e incluso los miembros de la familia.

En una encuesta de adolescentes locales a principios de este año, el grupo encontró que el 5 por ciento beben en casa sin el consentimiento de sus padres, mientras que el 20 por ciento beben en casa con su consentimiento.

“Los adolescentes no reciben el apoyo de su comunidad”, concluyó Tejeda.

Además del riesgo de intoxicación por alcohol, Pezzolesi señaló que en 2012, la Organización Mundial de la Salud (WHO por sus siglas en ingles) encontró que el alcohol es la tercera causa principal actual de muerte en los Estados Unidos; la quinta causa principal de muerte y discapacidad entre los hombres en todo el mundo y es un factor primordial de muerte entre los jóvenes. De acuerdo con Pezzolesi, el alcohol mata seis veces más personas que todas las drogas ilegales juntas.

“El alcohol es un problema de salud pública”, concluyó, y debe ser enfrentado con una legislación apropiada.

Eddie Santos, gerente de Papasitos, fue reconocido.
Eddie Santos, gerente de Papasitos, fue reconocido.

Madden también observó la asociación entre el alcohol y la violencia sexual, en particular el ataque de hombres a mujeres.

“El alcohol es la excusa para su comportamiento, pero la condena por su comportamiento. Ese es un paradigma que tenemos que poner en su cabeza”, dijo.

Por otra parte, el consumo de alcohol y el consumo excesivo de alcohol de las personas menores de 30 años pueden ser una amenaza para el desarrollo mental.

Tejeda advirtió que la corteza prefrontal, la parte del cerebro que controla el comportamiento cognitivo complejo, no deja de desarrollarse hasta mediados y finales de los años veinte. Y los números muestran que podría haber una futura crisis de salud. Según la Encuesta Nacional sobre Uso de Drogas y la Salud, el 95 por ciento de los consumidores de alcohol tuvieron su primera bebida antes de los 15 años.

Los funcionarios electos asistentes se comprometieron a hacer su parte.

El senador estatal Adriano Espaillat, quien también citó la proliferación de las hookahs como un problema, se comprometió a limitar las licencias de bebidas alcohólicas en zonas residenciales.

“Tenemos que hacer todo lo que tengamos que hacer”, dijo.

“Realmente tenemos que llevar esta conversación a otro nivel”, agregó la asambleísta Gabriela Rosa.

Los miembros de la Coalición UNIDOS dijeron que continuarán monitoreando y encuestando a los establecimientos de la zona, sobre los puntos en los que fallaron: falta de señalización adecuada;  promoción del alcohol; anuncios sexualmente explícitos y la falta de solicitud de identificaciones de los bebedores menores de edad. Ortiz explicó que la regla no escrita entre los establecimientos es que uno debe verificar la identificación de la persona si no parece tener al menos 35 años de edad.

Se examinaron los resultados.
Se examinaron los resultados.

La Coalición optó por no nombrar públicamente a los establecimientos que no salieron bien en la encuesta.

Pero Ortiz señaló: “Nos quedamos bastante decepcionados por los que están en la parte inferior de la lista”.

Aunque hubo buenas noticias, también.

La Coalición honró a seis negocios de la zona que recibieron al menos cuatro de los seis puntos.

Blue Line Deli y H&W Grocery, ambos en Broadway y Papasito Mexican Grill en Dyckman recibieron placas de la Coalición, mientras que CVS Pharmacy, Irish Brigade y Piper’s Kilt tuvieron una mención de Honor.

Y Ortiz dice que no han terminado.

“[Estas encuestas] realmente resumen el trabajo que tenemos que hacer.”

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