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CUNY staff demand delay of in-person classes

By Gregg McQueen

The press conference was held virtually.

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Staff members from the City University of New York (CUNY) are calling for in-person classes to be delayed, publicly sounding the alarm about the condition of buildings in its system and insisting that students and faculty are at risk for coronavirus if they return now.

At a virtual press conference on August 21, members of the Professional Staff Congress (PSC), the union representing more than 30,000 CUNY employees, called for a delay in the start of classroom instruction until they were assured that it was safe to return to the buildings.

Barbara Bowen, President of the PSC, cited poor ventilation and lack of cleaning supplies among the primary concerns. She said CUNY’s network consisted of older buildings that have been in disrepair for years.

“Many of them had severe problems, even before the pandemic,” said Bowen, who referenced issues with windows not opening, plumbing problems and HVAC glitches. “Those issues have not been addressed.”

The CUNY system is slated to begin its fall semester, which will feature a hybrid of online and in-person instruction, on August 26.

“CUNY buildings have suffered from decades of underfunding,” Bowen said. “We’ve been provided with no proof yet that those buildings are safe.”

Bowen noted that 80 percent of CUNY’s student body is made up of people of color.

“This is a racial justice issue and not just a public health issue,” she said.

Jean Grassman, Associate Professor in CUNY’s School of Public Health, explained that the primary means of coronavirus transmission is through respiratory aerosols traveling through the air.

“These aerosols are capable of easily crossing a typical classroom and can actually be spread farther by an HVAC system with inadequate filtration,” she stated.

“We can’t have people going into these buildings if they are not clean, are not safe,” said Juvanie Piquant, Vice Chair of Legislative Affairs at CUNY University Student Senate.

Union members expressed strong concerns about the Hunter College Campus Schools, publicly funded K through 12 schools operated by the CUNY system.

“We are demanding that CUNY not contribute to this crisis,” said PSC President Barbara Bowen.

The schools are housed in a former armory building with few windows and a ventilation system that is still in the process of being upgraded, staffers said.

In-person classes at Hunter College Campus Schools should not take place at least November, and only after an independent panel of experts can confirm the building is safe, Bowen stated.

“PPE and social distancing [are] not enough,” Bowen said. “The key is good ventilation.”

Ongoing upgrades to the armory building, located on East 94th Street, include the ventilation system, boiler, chiller and fire alarm systems, Grassman reported.

While CUNY officials have said the work will be completed on September 1, union members remain doubtful.

“The PSC does not think that’s an attainable timeline,” Grassman said.

“In the absence of real engagement and agreed upon independent verification that the ventilation system is adequate, we believe teaching remotely is currently the only safe and responsible option,” said Christina Moore, a teacher at Hunter College Campus Schools.

According to university officials, CUNY will conduct about 95 percent of its academic courses entirely online, with fewer than two percent of courses to be held fully in person.

Most CUNY students will be engaged in remote learning.

Anyone entering a CUNY campus this fall will be required to undergo a health screening and wear masks onsite, while occupancy limits will be enforced in all campus spaces, where a minimum of six feet of distance will be required between seats and between instructors and students.

“Enhanced cleaning protocols will be in place, with campuses undertaking deep cleans of each classroom multiple times per day,” said CUNY spokesperson Frank Sobrino.

“We believe this is the safest and most effective way to maintain the academic momentum of our students while safeguarding the health and safety of the entire university community,” Sobrino said.

Although a limited number of CUNY students would be coming in for classroom instruction, Bowen estimated it could be as many as 10,000 this fall.

“The numbers may not be that high but if even one person gets sick, that’s too many,” she said.

Bowen noted that 46 staff members and students died from COVID-19, which she said was the highest rate of any university system in the country.

CUNY Chancellor Felix Matos-Rodríguez.

Moreover, Bowen insisted that not all CUNY colleges have collaborated with union leaders regarding their opening plans, even though New York State guidelines for reopening of schools and colleges require that reopening plans “reflect engagement with campus stakeholders, including…union[s].”

During the presser, City Council Health Committee Chair Mark Levine acknowledged that the overall coronavirus numbers in New York are low, but said the city is still logging 300 new cases per day.

“We have to be extremely cautious to avoid that blowing up to a rebound this fall,” he remarked. “Yes, that means worrying about indoor spaces. The truth is that any setting where multiple people are in the same indoor space has to be handled with extreme care.”

Regarding the Hunter College Campus Schools, Levine said “air circulation and filtration must be addressed and more.”

“What is the plan for testing among students and faculty there? What is the plan for contract tracing? Under what conditions would you close one of those schools? Do we have guarantees on staffing for school nursing? There are big questions to answer there,” he said.

Bowen stressed that CUNY must provide proof of the safety of its campus buildings by allowing independent inspections.

She did not rule out the possibility of a strike by PSC members, saying “all options are on the table.”

“We’re calling on CUNY to take the actions they can take, which are right within reach – delay openings in buildings that are not safe, and do not expect us to simply take CUNY’s word for it that they are safe,” Bowen said.

“We’re tired of taking their word,” she added. “This is a university that couldn’t get soap and water in bathrooms before the pandemic. We are demanding that CUNY not contribute to this crisis and opt for a solution that is well within its reach.”


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Personal de CUNY exige retrasar las clases presenciales

Por Gregg McQueen

“Los aerosoles son capaces de atravesar fácilmente un salón de clases normal”, argumentó la profesora adjunta de salud pública Jean Grassman.

Cíñanse a la pantalla.

Miembros del personal de la City University de Nueva York (CUNY) piden que se retrasen las clases presenciales, haciendo sonar la alarma públicamente sobre el estado de los edificios en su sistema e insistiendo en que los estudiantes y el profesorado están en riesgo de contraer coronavirus si regresan ahora.

En una conferencia de prensa virtual el 21 de agosto, miembros del Congreso de Personal Profesional (PSC, por sus siglas en inglés), el sindicato que representa a más de 30,000 empleados de CUNY, pidieron que se retrase el inicio de la instrucción en el aula hasta que se les confirme que es seguro regresar a los edificios.

Bárbara Bowen, presidenta del PSC, citó la mala ventilación y la falta de artículos de limpieza entre las principales preocupaciones. Dijo que la red de CUNY consiste en edificios antiguos que han estado en abandono durante años.

“Muchos de ellos tenían problemas graves, incluso antes de la pandemia”, dijo Bowen, haciendo referencia a problemas de plomería, de ventanas que no se abren y mal funcionamiento de los HVAC. “Esos problemas no han sido atendidos”.

El sistema CUNY está programado para comenzar su semestre de otoño, que contará con un híbrido de instrucción en línea y presencial, el 26 de agosto.

“Los edificios de CUNY han sufrido décadas de financiación insuficiente”, dijo Bowen. “No se nos ha proporcionado aún ninguna prueba de que esos edificios sean seguros”.

Bowen señaló que el 80 por ciento del cuerpo estudiantil de CUNY está compuesto por personas de color.

“Este es un problema de justicia racial y no solo un problema de salud pública”, dijo.

Las escuelas de Hunter están ubicadas en el antiguo edificio de una armería con pocas ventanas, dijeron los empleados.
Foto: Ajay Suresh

Jean Grassman, profesora adjunta de la Escuela de Salud Pública de CUNY, explicó que el medio principal de transmisión del coronavirus es a través de aerosoles respiratorios que viajan por el aire.

“Estos aerosoles son capaces de atravesar fácilmente un aula normal y, de hecho, pueden extenderse más lejos mediante un sistema HVAC con filtración inadecuada”, afirmó.

“No podemos permitir que la gente entre en estos edificios si no están limpios, si no son seguros”, dijo Juvanie Piquant, vice presidenta de Asuntos Legislativos en el Senado Estudiantil Universitario de CUNY.

Miembros del sindicato expresaron una gran preocupación sobre las escuelas de los grados K a 12 del campus de Hunter College, financiadas con fondos públicos y operadas por el sistema CUNY.

Las escuelas están ubicadas en el antiguo edificio de una armería con pocas ventanas y un sistema de ventilación que aún está en proceso de mejora, dijeron los empleados.

Las clases presenciales en las escuelas del campus de Hunter College no deben llevarse a cabo al menos hasta noviembre, y solo después de que un panel independiente de expertos pueda confirmar que el edificio es seguro, afirmó Bowen.

“Los EPP y el distanciamiento social [no son] suficientes”, dijo Bowen. “La clave es una buena ventilación”.

A muchos estudiantes de CUNY se les han proporcionado los dispositivos necesarios.

Las mejoras en curso al edificio de la armería, ubicado en la calle 94 este, incluyen el sistema de ventilación, caldera, enfriador y sistemas de alarma contra incendios, informó Grassman.

Si bien funcionarios de CUNY han dicho que el trabajo se completará el 1 de septiembre, los miembros del sindicato siguen teniendo dudas.

“El PSC no cree que sea una línea de tiempo alcanzable”, dijo Grassman.

“En ausencia de un compromiso real y una verificación independiente acordada de que el sistema de ventilación es adecuado, creemos que enseñar de forma remota es actualmente la única opción segura y responsable”, dijo Christina Moore, maestra de Hunter College Campus Schools.

De acuerdo con funcionarios de la universidad, CUNY llevará a cabo alrededor del 95 por ciento de sus cursos académicos completamente en línea, y menos del dos por ciento de los cursos se realizarán completamente en persona.

Cualquier individuo que ingrese a un campus de CUNY este otoño deberá someterse a un examen de salud y usar mascarilla en el lugar, mientras que límites de ocupación serán aplicados en todos los espacios del campus, donde se requerirá una distancia mínima de seis pies entre los asientos y entre los instructores y los estudiantes.

“Se implementarán protocolos de limpieza mejorados, y los campus realizarán una limpieza profunda de cada aula varias veces al día”, dijo el portavoz de CUNY, Frank Sobrino.

“Creemos que esta es la forma más segura y eficaz de mantener el impulso académico de nuestros estudiantes mientras se salvaguardan la salud y la seguridad de toda la comunidad universitaria”, dijo Sobrino.

Aunque un número limitado de estudiantes de CUNY asistiría para recibir instrucción en el salón de clases, Bowen calculó que podrían ser hasta 10,000 este otoño.

“Es posible que las cifras no sean tan altas, pero si incluso una persona se enferma, son demasiadas”, dijo.

Bowen señaló que 46 miembros del personal y estudiantes murieron a causa de la COVID-19, lo cual, según ella, es la tasa más alta de cualquier sistema universitario en el país.

La mayoría de los estudiantes de CUNY participarán en el aprendizaje a distancia.

Además, Bowen insistió en que no todas las facultades de CUNY han colaborado con los líderes sindicales con respecto a sus planes de apertura, a pesar de que las pautas del estado de Nueva York para la reapertura de escuelas y universidades requiere que “reflejen el compromiso con las partes interesadas del campus, incluyendo… los sindicatos”.

Durante la conferencia de prensa, el presidente del Comité de Salud del Concejo Municipal, Mark Levine, reconoció que las cifras generales de coronavirus en Nueva York son bajas, pero explicó que la ciudad aun registra 300 nuevos casos por día.

“Tenemos que ser extremadamente cautelosos para evitar que este número estalle y repunte en el otoño”, comentó. “Sí, eso significa preocuparse por los espacios al interior. La verdad es que cualquier entorno en el que haya varias personas en el mismo espacio interior debe manejarse con sumo cuidado”.

Con respecto a las escuelas del campus de Hunter College, Levine dijo que “se debe abordar la circulación y la filtración del aire y más”.

“¿Cuál es el plan para las pruebas entre los estudiantes y profesores de ahí? ¿Cuál es el plan para el rastreo de contactos? ¿En qué condiciones cerraría una de esas escuelas? ¿Tenemos garantías en la dotación de personal para la enfermería escolar? Hay grandes preguntas que responder”, dijo.

“No podemos permitir que la gente entre en estos edificios si no son seguros”, dijo Juvanie Piquant.

Bowen enfatizó que CUNY debe proporcionar pruebas de la seguridad de los edificios de su campus permitiendo inspecciones independientes.

No descartó la posibilidad de una huelga por parte de los miembros del PSC, diciendo que “todas las opciones están sobre la mesa”.

“Hacemos un llamado a CUNY para que tome las medidas que pueda tomar, que están al alcance de la mano: retrasar las aperturas en los edificios que no sean seguros y no esperar que simplemente confiemos la palabra de CUNY de que son seguros”, dijo Bowen.

“Estamos cansados de creer en su palabra”, agregó. “Esta es una universidad que no podía suministrar agua y jabón en los baños antes de la pandemia. Exigimos que CUNY no contribuya a esta crisis y opte por una solución que esté a su alcance”.

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