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Small businesses express concerns on rezoning

Story and photos by Gregg McQueen

Small business owners in Inwood are voicing concerns that the neighborhood’s rezoning plan could force them out of the community.

During an August 6 press conference, members of the Inwood Small Business Coalition and other advocates called on the City Council to vote no on the rezoning during its meeting on August 8.

“It’s terrible,” said Celin Rodríguez, who has lost
her business of three decades.

They said that although the “Commercial U” has been removed from the latest rezoning plan, businesses along 10th Avenue and east of that are still endangered because the upzoning planned along Harlem River would allow for buildings as tall as 30 stories, likely increasing commercial rents to a level many could not afford.

“Some small businesses are already getting forced out in anticipation of the rezoning, said Pedro Richiez, owner of Mina Restaurant. The 40-year resident of Inwood remarked that he never envisioned the gentrification of the neighborhood. “We never expected this to happen. I’m speechless,” he said.

Robert Jackson, a former Councilmember for the district and current State Senate candidate, said the Council should vote no because the neighborhood stakeholders have demonstrated fierce resistance to the plan.

“Hundreds and hundreds of the people in the community have come out and expressed their opposition to this. The majority of small businesses have come out and said no to this,” said Jackson, who noted that the majority of Inwood businesses rent their spaces.

“If they lease a location, obviously with the speculation of their rezoning, their leases might not be renewed, or if so they wouldn’t be able to afford it, and they would be priced out,” he added.

While two City Council committees voted to approve a revamped version of the plan on August 2, Inwood Small Business Coalition spokesman Josué Pérez complained that the city did not release details of the amended plan until after the vote.

The owners spoke out about the rezoning.

“The community did not have enough time to review it. We didn’t even find out about it until last Friday,” he said. “Even if you got a hold of it, it’s not possible to review 50 pages in three or four days.”

Celine Rodríguez, co-owner of Celine Auto Electric, said her business was recently forced out of its location at 3906 10th Avenue, where it resided for almost 30 years.

Rodríguez said the landlord attempted to force them out so the building could rent space to the Inwood Academy Charter School.

“They came to me in last December and said, ‘You have to vacate at the end of the month,’” said Rodríguez, who explained that she fought her eviction in court and received $120,000 compensation from her landlord, which she said was not enough to help her relocate.

Since vacating her previous location in April, she has been unable to find another permanent spot for her business, she said, and is currently operating out of a van on 10th Avenue.

“It’s terrible, especially after we’ve been here so long and made the business our life,” she said. “I don’t want this to happen to other businesses.”

Ideally, Pérez said, the Council would delay its vote to give stakeholders more time to review the details of the plan.

“You need to respect us,” said
Pedro Richiez.

Pérez said the city did an inadequate job of engaging local residents, especially the Latino community, regarding details of the rezoning.

“In a neighborhood where 70 percent of the people speak Spanish, there was not enough outreach done,” he remarked.

Owners called for City Councilmember Ydanis Rodríguez to make additional changes to the plan, including a limit on building height and more protection for small businesses.

While the Councilmember has noted that the revamped rezoning plan will include “commercial rent protections” for small businesses, Jackson questioned the validity of that because few details were provided on how the program would work, and no law currently exists to enforce it.

“It needs to be made into law. Even if, for example, they’re protected for five or ten years… with this rezoning, after that lease expires, it’s over,” Jackson said. “The reality is they’re going to be priced out, even if they’re protected for a small period of time.”

Richiez urged Rodríguez to heed the concerns raised by business owners afraid of being pushed out.

“I’ve been here, I grew up here,” Richiez stated. “You need to respect us, and you need to listen to us.”

Pequeños negocios expresan su preocupación por la rezonificación

Historia y fotos por Gregg McQueen

Propietarios de pequeños negocios en Inwood están expresando su preocupación de que el plan de rezonificación del vecindario podría obligarlos a salir de la comunidad.

Durante una conferencia de prensa el 6 de agosto, miembros de la Coalición de Pequeños Negocios de Inwood y otros defensores solicitaron al Concejo Municipal que vote no a la rezonificación durante su reunión del 8 de agosto.

“Debe respetarnos”, dijo
Pedro Richiez.

Dijeron que, aunque la “U Comercial” ha sido eliminada del último plan de rezonificación, los negocios a lo largo de la Décima avenida y al este todavía están en peligro, porque la rezonificación planeada a lo largo del Río Harlem permitiría edificios de hasta 30 pisos, probablemente aumentando los alquileres comerciales a un nivel que muchos no podrían pagar.

“Algunos pequeños negocios ya están siendo expulsados en anticipación a la rezonificación”, dijo Pedro Richiez, propietario del Restaurante Mina. El residente de 40 años de Inwood comentó que nunca imaginó el aburguesamiento del vecindario. “Nunca esperamos que esto sucediera. Estoy sin palabras”, comentó.

Robert Jackson, ex concejal del distrito y actual candidato al Senado estatal, dijo que el Concejo debería votar no porque las partes interesadas del vecindario han demostrado una resistencia feroz al plan.

“Cientos y cientos de personas en la comunidad han salido y han expresado su oposición a esto. La mayoría de los pequeños negocios han salido y han dicho que no”, dijo Jackson, señalando que la mayoría de los negocios de Inwood alquilan sus espacios.

“Si arrendan un lugar, obviamente con la especulación de su rezonificación, sus contratos podrían no renovarse, o de hacerlo, podrían no costearlo, y tendrían que salir”, agregó.

Si bien dos comités del Concejo Municipal votaron para aprobar una versión renovada del plan el 2 de agosto, el portavoz de la Coalición de Pequeños Negocios de Inwood, Josué Pérez, se quejó de que la ciudad no dio a conocer los detalles del plan modificado sino hasta después de la votación.

“La comunidad no tuvo tiempo suficiente para revisarlo. Ni siquiera lo descubrimos hasta el viernes pasado”, dijo. “Incluso si lo consigues, no es posible revisar 50 páginas en tres o cuatro días”.

“Es terrible”, dijo Celin Rodríguez, quien perdió
su negocio de tres décadas.

Celine Rodríguez, co propietaria de Celine Auto Electric, dijo que su negocio fue forzado a abandonar su ubicación en el No. 3906 de la Décima avenida, donde residió durante casi 30 años.

Rodríguez explicó que el propietario intentó obligarles a salir para que el edificio pudiera alquilar espacio a la escuela charter Inwood Academy.

“Vinieron conmigo en diciembre pasado y me dijeron: tienes que desalojar a fin de mes”, dijo Rodríguez, explicando que luchó contra su desalojo en la corte y que recibió una indemnización de $120,000 dólares de su casero, que, según ella, no fue suficiente para ayudarla a reubicar el negocio.

Desde que dejó vacía su ubicación anterior en abril, no ha podido encontrar otro lugar permanente para su negocio, dijo, y actualmente está operando desde una camioneta en la Décima avenida.

“Es terrible, especialmente después de haber estado aquí tanto tiempo y de hacer del negocio nuestra vida”, dijo. “No quiero que esto le pase a otros negocios”.

Idealmente, dijo Pérez, el Concejo retrasaría su voto para dar a las partes interesadas más tiempo para revisar los detalles del plan.

Pérez señaló que la ciudad hizo un trabajo inadecuado para involucrar a los residentes locales, especialmente a la comunidad latina, con respecto a los detalles de la rezonificación.

Robert Jackson

“En un vecindario donde el 70 por ciento de la gente habla español, no hubo suficiente alcance”, comentó.

Los propietarios pidieron al concejal Ydanis Rodríguez que realice cambios adicionales al plan, incluyendo un límite en la construcción de la altura y más protección para los pequeños negocios.

Si bien el concejal señaló que el renovado plan de rezonificación incluirá “protecciones de alquileres comerciales” para los pequeños negocios, Jackson cuestionó la validez de eso porque se proporcionaron pocos detalles sobre cómo funcionaría el programa, además de que actualmente no existe ninguna ley que obligue su cumplimiento.

“Tiene que convertirse en ley. Incluso si, por ejemplo, están protegidos durante cinco o diez años… con esta rezonificación, después de que el arrendamiento expire, se acabó”, dijo Jackson. “La realidad es que van a ser obligados a irse, incluso si están protegidos por un período de tiempo pequeño”.

Richiez instó a Rodríguez a prestar atención a las preocupaciones planteadas por los empresarios temerosos de ser expulsados.

“He estado aquí, crecí aquí”, declaró Richiez. “Necesitas respetarnos y debes escucharnos”.