Sosúa and Sidransky
Sosúa y Sidransky

Sosúa and Sidransky 

A (literary) love story

By Robin Elisabeth Kilmer

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Alan Sidransky has published his first novel, Forgiving Máximo Rothman.

Alan Sidransky has been a number of things: a chef, a banker, a personal trainer, a consultant, to name a few.

But the WashingtonHeights resident has just recently fulfilled a life-long goal: to be a published writer.

His first book, Forgiving Maximo Rothman, a murder mystery, took him four years to write—though it is the culmination of 40 years of work.

Rothman is an homage to his family history, his home, and fatherhood.

“There’s a lot here for lots of different kinds of people,” he said during an interview with The Manhattan Times.

The story spans 65 years, and three different worlds: urban New York City, rural Dominican Republic, and pre-World War II and Cold War Europe.

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Max and Helen Greenfield upon arrival in the Dominican Republic.

The story also bridges the lives of two men: one, Máximo Rothman, who is murdered, and Detective Anatoly Kurchenko, who is sent to investigate Rothman’s murder.

To write Rothman, Sidransky explored a personal family history dating to pre-World War II Europe.

Sidransky’s grandfather, Jack Greenfield, moved to the Bronx from Slovakia in 1923. The rest of his family stayed behind.

In the mid-1930’s, however, Sidransky’s great-uncle Max Greenfield and his wife Helen saw the writing on the wall, and escaped to Genoa. However, when the German army invaded Italy, concentration camps followed.

Helen went into hiding, but Jack was sent to a camp.

He was extracted, however, by representatives from the Dominican Republic Settlement Association (DORSA), a program stemming from Rafael Trujillo’s offer in 1938 to take in upto 100,000 Jewish refugees.

The character Máximo Rothman is inspired by the same Max, who would travel with Helen to Sosúa in the Dominican Republic to escape persecution.

Under DORSA, the Greenfields were shipped out of Genoa immediately – part of a group of less than a thousand Jews that made their way to the Caribbean country.

But before heading to the tiny seacoast town, Max and Helen came to New York briefly.

It was the first time brothers Jack and Max had seen each other in 15 years.

The two would never see their other relatives again; they all had died in concentration camps throughout Europe.

The Greenfields would go on to live in Sosúa for nearly a decade before immigrating to New York.

“My uncle loved Sosúa,” explained Sidransky. “He would often talk about it.”

Sidransky, who had a bilingual public school education in the 1960’s, was happy to practice Spanish with his great-uncle Max, lapping up his stories of Sosúa.

The couple’s travels – and escape from persecution – helped inspire the debut novel.

Many of the tales dealt with the shift from urban European life to rural life in the Caribbean.

“They were [urban], and they came to this jungle and then became farmers,” explained Sidransky.

He finally visited Sósua in 2002 after his father died. During the visit, Sidransky encountered old acquaintances of his great-uncle and aunt.

In fact, the Torah scroll at the Sosúa synagogue was brought there by Max, who was charged by the Chief Rabbi of Genoa to take it overseas, thus saving it from the ravages of war.

“I made memorial prayers for my father over the Torah scrolls that were brought over by my uncle,” remarked Sidransky.

WashingtonHeights is a backdrop for these seemingly divergent characters, and their cultures, to come together.

“I love this place,” he observed of the Heights, where he has resided since 2004. “I think it’s very unique; it represents a kind of New York that we don’t see a lot anymore.”

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“My uncle loved Sosúa,” explained the author. “He would often talk about it.”

The character of Detective Anatoly Kurchenko, whose family left the Soviet Union in the 1970’s, pays tribute to the enclave of Jews and other ex-pats from the former Soviet Union also found in northern Manhattan.

Rothman boasts a diverse cast of characters, including Detective Kurchenko’s partner, Pete Gonzalves, and Máximo’s caretaker, Maria Leguenza, a Dominican woman.

The author also hopes readers take away a message about parenthood.

“One underlying theme is the relationship between fathers and sons, and what we do to each other,” he said. “How do you encourage your child? How do you make your child feel empowered?”

Fatherhood is something that confronts Detective Kurchenko, and also something he learns about from Máximo as he reads the elderly man’s diary.

It was his own son’s reaction to Rothman that has given Sidransky the greatest satisfaction.

“He said, ‘Dad, it blew me away.’ That was the best of all moments,” recalled Sidransky.

The publishers of Berwick Court Publishing were also impressed.

The small, independent publishers are willing to take a risk on unknown writers such as Sidransky, provide editing services, and pay for publishing costs.

“It’s a big risk on their part,” said Sidransky, who is currently working on a sequel.

But apparently one worth taking.

“We realized it was…a unique story that needed to be told,” said Matt Balson, President of Berwick Court Publishing. “The historical value of telling the story of Sosúa drew us in. But what really compelled us was the story itself. It’s one of those books where, when you think back on it later, there are those scenes that really stand out in your memory with vivid detail, as though you had experienced them first-hand.”

Forgiving Máximo Rothman comes out on April 16th in paperback.

“It’s 316 pages jam-packed with stuff. I hope people like it,” said Sidransky.

Sidransky’s first reading and book-signing is on Sun., April 28th, at the YMHA of Washington Heights/Inwood (located at 54 Nagle Avenue) at 4:30 p.m.  

For more information on Forgiving Máximo Rothman, please visit

Sosúa y Sidransky

Una historia literaria

Por Robin Elisabeth Kilmer

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Alan Sidransky ha publicado su primera novela, Forgiving Máximo Rothman.

Alan Sidransky ha sido un sinnúmero de cosas – chef, banquero, entrenador personal, asesor – pero el nativo de Washington Heights finalmente puede ser lo que siempre ha querido ser: un escritor publicado.

Su primer libro, ‘Forgiving Maximo Rothman’, un asesinato misterioso, le tomó cuatro años escribirlo – aunque es la culminación de 40 años tratando de ser publicado. ‘Forgiving Maximo Rothman’ es un tributo a su historia familiar, su hogar y paternidad.

“Aquí hay mucho para muchas personas diferentes”, dijo durante una entrevista con The Manhattan Times.

‘Rothman’ es la historia que abarca tres mundos diferentes: la ciudad urbana de Nueva York, la República Dominicana rural y la pre-Guerra Mundial y Guerra Fría de Europa. Washington Heights es un telón de fondo para que estos lugares aparentemente divergentes se unan. La historia también une las vidas de dos hombres; uno, Máximo Rothman, quien es asesinado y el detective Anatoly Kurchenko, quien es enviado a investigar el asesinato de Rothman.

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Max y Helen Greenfield una vez llegados a la República Dominicana.

Para escribir ‘Rothman’, Sidransky exploró una historia familiar personal que data de antes de la Segunda Guerra Mundial en Europa.

El personaje Maximo Rothman está inspirado en el tío de Sidransky, Max Greenfield, quien con su esposa, Helen, viajó a Sosúa en la República Dominicana para escapar de la persecución en Europa.

El abuelo de Sidransky, Jack Greenfield, se mudó al Bronx de Slovakia en el 1923.

El resto de la familia – su madre y ocho hermanos, se quedaron atrás.

Sin embargo, a mediados del 1930, Max y Helen predijeron el funesto destino que les esperaba y escaparon a Genoa.

Pero sus problemas no terminaron ahí, ya que el ejército alemán invadió Italia, y todos los judíos no italianos fueron forzados a los campos de concentración.

Helen se escondió pero Jack fue enviado al campo de concentración.

Luego fue extraído por representantes del ‘Dominican Republic Settlement Association’, DORSA, un programa que fue el resultado de la oferta de Rafael Trujillo en el 1938 de tomar a los 100,000 refugiados judíos de Europa.

Los viajes de la pareja – y su escape de la persecución – ayudo a inspirar a la novela.

Sidransky piensa, como otros historiadores y observadores, que la oferta de Trujillo fue un intento de mejorar su imagen luego de la masacre del 1937 de 20,000 haitianos en solo cinco días, y a lo mejor también fue influenciada por el deseo del dictador de “blanquear” el país.

Bajo el cargo de DORSA, los Greenfields fueron enviados por barco a Genoa inmediatamente.

Menos de un mil de judíos fueron llevados a la República Dominicana de esta manera, dijo Sidransky.

Los Greenfields vinieron brevemente a visitar a Nueva York antes de dirigirse a la República Dominicana.

Fue la primera vez que Jack y Max se habían visto en 15 años. Los dos hermanos nunca volverían a ver a sus otros familiares; todos murieron en campos de concentración a través de Europa.

Max y Helen vivieron en Sosúa por más de una década antes de emigrar a Nueva York. “A mi tío le encantó,” dijo Sidransky. “Mi tío a menudo hablaba de ellos”.

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“A mi tío le encantó Sosúa,” dijo Sidransky. “Mi tío a menudo hablaba de ellos”.

Sidransky, quien tuvo una educación bilingüe de escuela pública en el 1960, estaba feliz de practicar español con su tío Max y aprender acerca de la República Dominicana. También disfrutó con impaciencia las historias de su tío de Sosúa. Muchas de las historias trataban del cambio de la vida urbana europea a la vida rural en el Caribe.

“Eran como neoyorquinos y vinieron a esta jungla y pasaron a ser agricultores”, explicó Sidransky.

Finalmente el visitó la República Dominicana en el 2002 luego de que su padre falleciera, y visitó la comunidad judía en Sosúa.

Sidransky hasta encontró viejos conocidos de Max y Helen.

De hecho, el Torah en la sinagoga en Sosúa fue llevado ahí por Max, quien fue encargado por el Jefe Rabino de Genoa para llevarlo a la República Dominicana, así salvándolo de los estragos de la guerra.

“Hice oraciones conmemorativas por mi padre con el Torah que fue llevado por mi tío”, comentó Sidransky.

Sidransky se mudó a Washington Heights en el 2004.

“Me encanta este lugar. Pienso que es bien único; representa un tipo de Nueva York que ya casi no vemos”.

El personaje del detective Anatoly Kurchenko, cuya familia dejó la Unión Soviética en el 1970, es un homenaje para la enclave de judíos y otros expatriados de la antigua Unión Soviética. De hecho la fábrica de Washington Heights incluye muchas capas de culturas e historias entrelazadas – es una diversidad que es evidente en la colección de personajes en ‘Forgiving Maximo Rothman’, quien incluye al socio del detective Kurchenko, Pete Gonzalves y que cuidaba a Máximo, Maria Leguenza, una mujer dominicana.

Aunque es parte homenaje a un vecindario de inmigrantes y sus experiencias específicas, Sidransky indica que presenta la experiencia del inmigrante en general.

El también espera que los lectores se lleven un mensaje acerca de la paternidad.

“Un tema subyacente es la relación entre padres e hijos, y que nos hacemos el uno al otro”, dijo el. “¿Cómo usted anima a su hijo? ¿Cómo usted hace sentir a su hijo con poder?”

La paternidad es algo que confronta el detective Kurchenko y también algo que aprende acerca de Máximo mientras lee el diario del viejo hombre.

Fue la reacción de su propio hijo de ‘Rothman’ el que le brinda a Sidransky la más grande satisfacción.

“El dijo”, ‘papi, me impactó’. Ese fue el mejor momento de todos”, recordó Sidransky.

Los editores de Berwick Court Publishing, también estaban impresionados.

A diferencia de grandes editores, los pequeños editores independientes como Berwick Court están dispuestos a tomar un riesgo en escritores no conocidos, proveer servicios de editar y pagar por los costos de publicación.

“Es un gran riesgo por su parte”, dijo Sidransky, quien actualmente está trabajando en una secuela de ‘Rothman”.

Pero aparentemente fue un riesgo que valió la pena.

“Nos dimos cuenta de que era…una historia única que necesitaba ser contada”, dijo Matt Balson, presidente de Berwick Court Publishing. “El valor histórico de contar una historia de Sosúa nos atrajo a ella. Pero lo que realmente impacto fue la historia en si. Es uno de esos libros donde, cuando piensas más tarde en ellos, hay esas escenas que realmente se destacan en tu memoria vívidamente, como si lo hubiera experimento personalmente”.

Aunque Berwick Court ofrece servicios de edición, el trabajo de pasar a ser publicado recae en el autor.

‘Forgiving Maximo Rothman’ sale el 16 de abril en papel.

“Sus 316 páginas llenas de cosas. Solo espero que a la gente le guste”, dijo Sidransky.

El primer evento público de Sidransky, el domingo 28 de abril de 2013, en el YMHA de Washington Heights/Inwood a las 4:30 p.m. Será una lectura y firma de libros.

La Y está localizada en el 54 de la Avenida Nagle.

Para mas información sobre la novela ‘Forgiving Máximo Rothman,’ visite a la pagina

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