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Best Practices in the Pandemic

Submitted by HealthMatters | Dr. Ashwin Vasan

Be mindful of the risks.

Businesses are reopening. City streets and beaches are becoming more crowded. Travel is picking up again. After several months of social distancing and sheltering in place to help slow the spread of COVID-19, people are eager to resume aspects of normal life, especially with the arrival of summer. While life won’t be the same as before the outbreak, there is a way to get back to some normalcy while staying safe. It begins with weighing the coronavirus risks and knowing which activities are safe during the pandemic.

Public health expert Dr. Ashwin Vasan, an assistant attending physician in the Department of Medicine at NewYork-Presbyterian/Columbia University Irving Medical Center and an assistant professor at the Mailman School of Public Health and Columbia University Vagelos College of Physicians and Surgeons, spoke about how people can minimize risk and prioritize safety.


Dr. Ashwin Vasan.

Many people are experiencing quarantine fatigue, and are losing tolerance for being isolated and staying indoors. Why is it important to be mindful of quarantine fatigue?

Anyone can lock themselves down for a couple of weeks or even a couple of months. But now we’re moving beyond three months and it’s starting to get too hard. The all-or-nothing approach in this epidemic response is causing people to lose patience with their situation and to focus on the wrong things.

We are, at our very basic nature, social creatures. Studies of social isolation have shown that it has serious long-term effects on both our mental and physical health. So, because we’re being forced to conduct our lives in dramatically different ways, we’re losing our tolerance for being forced to be separate from other people.

We can compare this all-or-nothing quarantine approach to the abstinence-only message of HIV prevention: Data shows that it doesn’t work. It’s not sustainable. Instead, we need a harm-reduction approach. One that says, “Look, you’re going to go outside; you might have trouble distancing from other people. You might not always follow the rules perfectly, but you can try to socialize in the safest ways possible.” It’s up to the experts and government officials to show the public how the safe choices (face coverings, handwashing, social distancing) are also the easy choices.


Keep the masks on.

What are the best ways to stay safe?

If you’re going to engage in activities, whether they’re considered higher risk (like riding in the subway) or low risk (like walking outside), there’s a way to do so while being safe. And those are simple: Wear a mask correctly, wear a face shield in more crowded areas, avoid large groups (and having long conversations in close proximity), stay 6 feet apart from as many people as possible, and wash your hands regularly. These are things we can all do to minimize our risk.


Which activities are safer during the pandemic?

Studies are showing that the bulk of transmission is happening in enclosed spaces, indoors in office buildings, public transportation, and within households. Outdoor settings with adequate ventilation are much safer. There is up to 80% less transmission of the virus happening outdoors versus indoors. (One study found that of 318 outbreaks that accounted for 1,245 confirmed cases in China, only one outbreak occurred outdoors.) That’s significant. I recommend socializing or spending time with others outside. We’re not talking about going to a sporting event or a concert or the pool. We’re talking about going for a walk or going to the park, or even having a conversation at a safe distance with someone outside — these are all activities that are far less risky.


Spend time outdoors (safely).

What are some high-risk activities that should be avoided if possible?

Riding the subway during peak hours, large gatherings and crowds, prolonged exposure to people indoors. Also, try to minimize trips to the grocery store, bank, or post office. Those are high-risk activities, if not done safely. Think about staggering those errands or doing bigger shops less often instead of multiple times a week.


There’s talk of forming “pandemic pods” and “quarantine buddies,” but is this safe?

If people want to get together, it’s important to do so carefully. I advise keeping it small: one family to another family, or only close relatives. The next thing I recommend is for everyone to get tested beforehand — COVID-19 testing is more widely available now.

The other approach is quarantining for about 14 days, then opening yourselves up to each other, to ensure no one is sick. However, if you do it, just be sure to communicate with one another on how you’re approaching this to make sure you’re all on the same page.


Stagger the shopping trips.

Apart from physical health, how is quarantine fatigue affecting our mental health?

Quarantine fatigue is real and it’s totally understandable. This is hard. This is not easy for anybody and it’s even harder for people who face social and health challenges. No one should feel bad, beat themselves up, or judge anyone else for feeling quarantine fatigue. And so, it’s vital that we take care of ourselves by exercising, eating healthy, keeping in close contact as much as possible with loved ones through digital media, and fostering your relationships — those things are really important.

In order to combat quarantine fatigue, get outside, but do so safely. Remember, it’s all about a sustainable, harm-reduction approach. Make sure you’re masked up and you’re observing the right distancing guidelines, but do get outside. Don’t let it prevent you from seeing anybody or interacting with anybody, if you can do so safely. Minimizing your risk doesn’t have to mean eliminating socialization altogether. By acting with caution and knowing which activities are safe during the pandemic, you can get back out there and enjoy life.


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Encuentros sociales

Mejores prácticas en la pandemia

Presentado por HealthMatters | Dr. Ashwin Vasan

Tenga en cuenta los riesgos.

Los negocios están reabriendo. Las calles y playas de la ciudad se están volviendo más concurridas. Los viajes se están retomando. Después de varios meses de distanciamiento social y refugio para ayudar a frenar la propagación de la COVID-19, las personas están ansiosas por retomar aspectos de la vida normal, especialmente con la llegada del verano. Si bien la vida no será la misma que antes del brote, hay una manera de volver a la normalidad mientras se mantiene seguro. Comienza sopesando los riesgos del coronavirus y sabiendo qué actividades son seguras durante la pandemia.

El Dr. Ashwin Vasan, experto en salud pública y médico asistente de cabecera en el Departamento de Medicina del NewYork-Presbyterian/Centro Médico Irving de la Universidad Columbia, y profesor adjunto en la Facultad Mailman de Salud Pública y de la Facultad Vagelos de Médicos y Cirujanos de la Universidad Columbia, habló sobre cómo las personas pueden minimizar el riesgo y priorizar la seguridad.


El Dr. Ashwin Vasan.

Muchas personas están experimentando fatiga por la cuarentena y están perdiendo la tolerancia a estar aislados y quedarse en casa. ¿Por qué es importante ser conscientes del agotamiento de la cuarentena?

Cualquiera puede encerrarse durante un par de semanas o incluso un par de meses. Pero ahora llevamos más de tres meses y está empezando a ser demasiado difícil. El enfoque de todo o nada en esta respuesta epidémica está causando que las personas pierdan la paciencia con su situación y se centren en las cosas equivocadas.

Somos, en nuestra naturaleza muy básica, criaturas sociales. Los estudios de aislamiento social han demostrado que tiene graves efectos a largo plazo tanto en nuestra salud mental como física. Entonces, debido a que nos vemos obligados a conducir nuestras vidas de maneras dramáticamente diferentes, estamos perdiendo nuestra tolerancia sobre ser obligados a estar separados de otras personas.

Podemos comparar este enfoque de cuarentena de todo o nada con el mensaje de abstinencia de prevención del VIH: los datos muestran que no funciona. No es sostenible. En cambio, necesitamos un enfoque de reducción de daños, uno que diga: “Miren, van a salir, es posible que sea difícil distanciarse de otras personas. Puede que no siempre sigan las reglas perfectamente, pero pueden tratar de socializar de la manera más segura posible”. Depende de los expertos y funcionarios del gobierno mostrarle al público cómo las opciones seguras (mascarillas faciales, lavado de manos, distanciamiento social) también son opciones fáciles.


Mantenga las máscaras puestas.

¿Cuáles son las mejores maneras de mantenernos seguros?

Si va a participar en actividades, ya sea que se consideren de mayor riesgo (como viajar en el metro) o de bajo riesgo (como caminar afuera), hay una manera de hacerlo manteniéndose seguro. Y es algo sencillo: use una mascarilla correctamente, use un protector facial en áreas más concurridas, evite grupos grandes (y también conversaciones largas a corta distancia), manténgase a 6 pies de distancia de tantas personas como sea posible y lávese las manos regularmente. Estas son cosas que todos podemos hacer para minimizar nuestro riesgo.


¿Qué actividades son más seguras durante la pandemia?

Estudios demuestran que la mayor parte de la transmisión se produce en espacios cerrados, en interiores en edificios de oficinas, transporte público y dentro de los hogares. Los espacios al aire libre con ventilación adecuada son mucho más seguros. Hay hasta un 80% menos de transmisión del virus en exteriores que en interiores. (Un estudio encontró que de 318 brotes que representaron 1,245 casos confirmados en China, solo un brote ocurrió al aire libre). Eso es significativo. Recomiendo socializar o pasar tiempo con otros afuera. No estamos hablando de ir a un evento deportivo o un concierto o la piscina. Estamos hablando de salir a caminar o ir al parque, o incluso de tener una conversación a una distancia segura con alguien afuera, todas estas actividades son mucho menos riesgosas.


Pase tiempo al aire libre (de forma segura).

¿Cuáles son algunas actividades de alto riesgo que deberían evitarse, si es posible?

Viajar en el metro durante las horas pico, participar en reuniones grandes y multitudes, la exposición prolongada con personas en interiores. Además, trate de minimizar los viajes al supermercado, banco o la oficina de correos. Esas son actividades de alto riesgo, si no se realizan de manera segura. Piense en escalonar esos mandados o hacer compras más grandes con menos frecuencia en lugar de varias veces por semana.


Se habla de formar “grupos de pandemia” y “compañeros de cuarentena”, pero ¿es esto seguro?

Si la gente quiere reunirse, es importante hacerlo con cuidado. Aconsejo mantenerlo pequeño: una familia con otra, o solo parientes cercanos. Lo siguiente que recomiendo es que todos se hagan una prueba de antemano: las pruebas de COVID-19 ahora están más ampliamente disponibles.

El otro enfoque es ponerse en cuarentena durante aproximadamente 14 días, luego abrirse unos con otros para asegurarse de que nadie esté enfermo. Sin embargo, si lo hace, solo asegúrense de comunicarse entre ustedes sobre cómo lo están abordando para asegurarse de que todos estén en la misma página.


Escalonar los viajes de compras.

Además de la salud física, ¿cómo afecta el agotamiento de la cuarentena a nuestra salud mental?

El agotamiento de la cuarentena es real y es totalmente comprensible. Esto es duro. Esto no es fácil para nadie y es aún más difícil para las personas que enfrentan desafíos sociales y de salud. Nadie debe sentirse mal, auto flagelarse ni juzgar a nadie por sentir agotamiento de la cuarentena. Por lo tanto, es vital que nos cuidemos haciendo ejercicio, comiendo saludablemente, manteniendo el contacto más cercano posible con los seres queridos a través de los medios digitales y fomentando sus relaciones; esas cosas son realmente importantes.

Para combatir el agotamiento de la cuarentena, salga, pero hágalo con seguridad. Recuerde, se trata de un enfoque sostenible de reducción de daños. Asegúrese de usar una mascarilla y de observar las pautas correctas de distanciamiento, pero salga al exterior. No permita que le impida ver a nadie o interactuar con alguien, si puede hacerlo de manera segura. Minimizar su riesgo no tiene que significar eliminar por completo la socialización. Actuando con precaución y sabiendo qué actividades son seguras durante la pandemia, puede volver a salir y disfrutar de la vida.


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