Slaying the silence
Matando el silencio

Slaying the silence

Story and photos by Gregg McQueen

Special guest and drummer Liberty DeVitto (standing) with student Kenneth Matthews.
Special guest and drummer Liberty DeVitto (standing) with student Kenneth Matthews.

It was a music room with no music.

The large music instruction room at George Washington High School for Media and Communications in Washington Heights had remained dormant for many years, used only for storage rather than for students playing instruments.

Like many schools, cuts to the music curriculum had deprived George Washington students of a key artistic pursuit.

After a year-long campaign, the curriculum has now been restored, through the aid of Manhattan Borough President Gale Brewer and Amp Up NYC.

The High School for Media and Communications recently hired Vince McCoy, its first music teacher in seven years, and launched an instrumental program, which will be will be shared with the three other high schools on campus, located at 549 Audubon Avenue.

And the music room, adorned with an elaborate mural painted in 1939 by Lucienne Bloch and depicting the evolution of music, is back in use, filled with new instruments donated by Amp Up NYC.

“This is probably the best music room in the city, and it was such a shame it wasn’t even being used,” said Brewer. “The students were in tears when they saw how nice it was.”

School Principal Juan Villar said he was thrilled that his students could participate in music education again. “Today, we are bringing music to our ears, [and] also to our souls,” he remarked.

Students celebrated the reopening at a March 29 event, which featured a band performance and elected officials such as Brewer, State Senator Adriano Espaillat and City Councilmember Ydanis Rodríguez.

Rock drummer Liberty DeVitto, best known for his 30 years with Billy Joel’s band, was a special guest.

Prior to the event, DeVitto joined music students for an impromptu jam session, playing in synch with 11th grade drummer Kenneth Matthews.

“It was amazing,” Matthews said of playing with DeVitto.

A Harlem resident, Matthews said he taught himself how to play drums and read music.

“Having the music program back here will let the students take it to the next level,” he said.

Inside the revamped music room.
Inside the revamped music room.

Amp Up NYC is a partnership between Berklee College of Music, Little Kids Rock, and the New York City Department of Education (DOE) that spreads music education in public schools by donating instruments and providing curriculum and teacher training.

The program launched in 2014 with a goal of reaching 60,000 students in 600 New York City schools within three years, explained Ryan Zellner, Program Director Amp Up NYC.

“We’ve already reached about 51,000 students in the first two years,” said Zellner.

The curriculum focuses on the past 50 years of popular music ― “basically, from Elvis to now,” Zellner said. Kids learn a variety of musical genres on guitar, bass, drums, keyboards and vocals.

Engaging children with familiar styles of music like rock and roll and hip hop helps increase their interest level, said DeVitto.

“A lot of kids learn how to play piano, but they quit because they want to learn rock and roll and not Beethoven,” he remarked. “This way, you start out with what the kids like, and eventually once they learn the instrument, they’ll be curious enough to go back and learn about other types of music history.”

The focus of Amp Up NYC is not just on replicating famous compositions, but students creating their own.

“Ultimately, that’s what art is ― to share your emotions ― but most school music programs don’t do that,” Zellner stated.

“This is probably the best music room in the city,” said Manhattan Borough President Gale Brewer.
“This is probably the best music room in the city,” said Manhattan Borough President Gale Brewer.

Berklee and Little Kids Rock have contributed teacher training and online courses, thousands of new musical instruments and a “modern band” curriculum to schools within the DOE system, said Zellner.

Donations included seven classical guitars, five keyboard synthesizers, three Les Paul electric guitar packs including amplifiers and accessories, a Toby electric bass pack with amplifier and accessories, a drum set, a PA system, multiple microphones, cables, and other sound equipment. In addition, Little Kids Rock board member Nadine Levitt donated a new Yamaha Mini Grand Piano.

And the DOE has increased its annual investment in the arts by an additional $23 million, resulting in the highest number of public-school arts teachers in a decade and a significant increase in arts instruction offered at middle and high schools.

DeVitto recalled growing up in the ‘60’s, when rock music was shunned within school music programs, and his own parents looked down on rock music as a career.

He said his life changed when he played surf classic “Wipe Out” at a school dance.

“The next day, all the kids came up to me, and said I was great, so suddenly I had an identity,” DeVitto remarked.

“Music changes lives,” he said to the students. “This drum kit; that is your weapon. It’s a weapon for change, it can help you make a difference and do something unique. For me, my drum kit was my plane ticket to see the world.”

Organizers noted that learning music also helps students achieve in other academic areas, such as science, math and reading.

“These instruments let you speak to people know matter what their language is,” said Espaillat.


Matando el silencio

Historia y fotos por Gregg McQueen

Liberty DeVitto is best known for his 30 years with Billy Joel’s band.
Liberty DeVitto es baterista de rock mejor conocido por sus 30 años con la banda de Billy Joel.

Era una sala de música sin música.

La gran sala de instrucción musical en la escuela preparatoria George Washington de Medios y Comunicación en Washington Heights, permaneció inactiva durante muchos años, usada solo para almacenamiento en lugar de estar llena de estudiantes tocando instrumentos.

Al igual que en muchas escuelas, los recortes al plan de estudios de música privaron a los estudiantes de George Washington de una actividad artística clave.

Después de una campaña de un año, el plan de estudios ha sido restaurado a través de la ayuda de la presidenta del condado de Manhattan, Gale Brewer, y de Amp Up NYC.

La Escuela Superior de Medios y Comunicación recientemente contrató a Vince McCoy, su primer profesor de música en siete años, y puso en marcha un programa instrumental, que será compartido con otras tres escuelas preparatorias del campus, ubicado en el No. 549 de la avenida Audubon.

Y la sala de música, adornada con un elaborado mural pintado en 1939 por Lucienne Bloch y que representa la evolución de la música, es usado otra vez y está lleno de nuevos instrumentos donados por Amp Up NYC.

State Senator Adriano Espaillat.
El senador estatal Adriano Espaillat.

“Esta es probablemente la mejor sala de música en la ciudad, es una pena que no se utilizara”, dijo Brewer. “Los estudiantes estaban en lágrimas cuando vieron lo linda que era”.

Juan Villar, Director de la Escuela, dijo estar entusiasmado de que sus estudiantes pudieran participar en la educación musical de nuevo. “Estamos trayendo música a nuestros oídos, pero también a nuestras almas”, remarcó.

Los estudiantes celebraron la reapertura en un evento el 29 de marzo, que contó con la actuación de una banda y con la presencia de funcionarios electos como Brewer, el senador estatal Adriano Espaillat y el concejal Ydanis Rodríguez.

Liberty DeVitto, baterista de rock mejor conocido por sus 30 años con la banda de Billy Joel, fue un invitado especial.

Antes del evento, DeVitto se unió a los estudiantes de música para una sesión improvisada, tocando en sincronía con el baterista del grado 11, Kenneth Matthews.

“Fue increíble”, dijo Matthews sobre tocar con DeVitto.

Matthews, residente de Harlem, dijo que aprendió a tocar la batería y a leer música.

The team.
El equipo.

“Tener el programa de música de nuevo aquí permitirá que los estudiantes lleguen al siguiente nivel”, dijo.

Amp Up NYC is una sociedad entre Berklee College of Music, Little Kids Rock y el Departamento de Educación de la ciudad de Nueva York (DOE por sus siglas en inglés) que propaga la educación musical en las escuelas públicas donando instrumentos, proporcionando planes de estudio y dando capacitación a los profesores.

El programa inició en 2014 con el objetivo de llegar a 60,000 estudiantes en 600 escuelas de la ciudad de Nueva York en un plazo de tres años, explicó Ryan Zellner, director del programa Amp Up NYC.

“Ya hemos llegado a cerca de 51,000 estudiantes en los dos primeros años”, dijo Zellner.

El plan de estudios se centra en los últimos 50 años de música popular, “básicamente desde Elvis hasta ahora”, dijo Zellner. Los niños aprenden una variedad de géneros musicales en guitarra, bajo, batería, teclados y voz.

Vince McCoy is the school’s first music teacher in seven years.
Vince McCoy es el primer profesor de música en siete años.

Involucrar a los niños con estilos de música familiares como el rock and roll y el hip hop ayuda a aumentar su nivel de interés, dijo DeVitto.

“Muchos niños aprenden a tocar el piano pero lo dejan porque quieren aprender rock and roll y no Beethoven”, remarcó. “De esta manera, inician con lo que les gusta, y, finalmente, una vez que aprenden el instrumento, se sentirán lo suficientemente curiosos para ir hacia atrás y aprender sobre otros tipos de música”.

El foco de Amp Up NYC no es sólo replicar composiciones famosas, sino que los estudiantes creen las suyas.

“En última instancia, de eso se trata el arte, de compartir lass emociones, pero la mayoría de los programas escolares de música no hacen eso”, declaró Zellner.

Berklee y Little Kids Rock han contribuido con formación docente y cursos en línea, además de miles de nuevos instrumentos musicales y un plan de estudios de “banda moderna” para las escuelas dentro del sistema del DOE, dijo Zellner.

Las donaciones incluyeron siete guitarras clásicas, cinco sintetizadores de teclado, tres paquetes de guitarra eléctrica Les Paul -incluyendo amplificadores y accesorios-, un paquete de bajo eléctrico Toby con amplificador y accesorios, una batería, un sistema de altavoces, múltiples micrófonos, cables y otros equipos de sonido. Además, Nadine Levitt, miembro de la junta de Little Kids Rock donó un Mini piano de cola Yamaha nuevo.

Students gather to rehearse.
Los estudiantes se reúnen para ensayar.

Y el DOE ha aumentado su inversión anual en las artes por un adicional de $23 millones de dólares, dando lugar al mayor número de profesores de arte de escuelas públicas en una década y un aumento significativo en la enseñanza de artes en las escuelas secundarias y preparatorias.

DeVitto recordó crecer en la década de los 60, cuando la música rock era rechazada en los programas escolares de música, y sus propios padres menospreciaban esa música como una carrera.

Dijo que su vida cambió cuando tocó un clásico del surf, “Wipe Out”, en un baile de la escuela.

“Al día siguiente todos los niños se me acercaron y me dijeron que era genial, así que de repente tenía una identidad”, comentó DeVitto.

“La música cambia vidas”, le dijo a los estudiantes. “Este kit de batería es su arma. Es un arma para el cambio, puede ayudarles a hacer una diferencia y a hacer algo único. Para mí, mi batería fue mi billete de avión para ver el mundo”.

Los organizadores indicaron que aprender música también ayuda a los estudiantes a tener éxito en otras áreas académicas, como la ciencia, las matemáticas y la lectura.

“Estos instrumentos les permiten hablar con las personas sin importar su idioma”, dijo Espaillat.

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