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Honoring Dr. Rafael Lantigua

Story, photos and video by Sherry Mazzocchi

Dr. Rafael Lantigua (center) was honored for his decades of service to the northern Manhattan community.

Dr. Rafael Lantigua (center) was honored for his decades of service to the northern Manhattan community.

On the eve of the 159th anniversary of the of the Dominican Republic’s Independence Day, political and community leaders paid homage to a long-time citizen and supporter of the Washington Heights’ Dominican community.

Nearly 200 people gathered at the Isabella Geriatric Center to honor Dr. Rafael Lantigua this past Tues., Feb. 26th.

As Dr. Lantigua looked out at the crowded room that was there to honor him, he said, “What a journey, what an opportunity.”

While he spoke for nearly 20 minutes, but rarely focused on his own considerable accomplishments.

Instead, he thanked several people in the room.

“Everyone here has been part of my life,” he said.

He also highlighted the progress that Dominicans have made, particularly in the field he knows best—medicine.

He told the audience that of the 170 spots offered to incoming students at Columbia University Medical College, 25 of them would go to Dominicans.

They are coming from schools such as Stamford, Princeton and Yale.

“And five of them,” he said, “are from Washington Heights.”

Dr. Lantigua grew up in a poor family in the Dominican Republic.

While his mother came to the U.S. in search of work and better opportunity, he stayed in the Dominican Republic and went to school.

He attended a public university, and paid a total of $15 for his education.

He received a medical degree from the Universidad Autónoma de Santo Domingo (UASD) in 1972 and later came to the U.S. for his residency.

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The evening also included folkloric dance.

In 1980, he became a faculty member at College of Physicians and Surgeons at Columbia University.

Today, Dr. Lantigua is a practitioner of internal medicine at New York Presbyterian.

As the director of Columbia Presbyterian Medical Center’s Center for the Active Life of Minority Elders, he is nationally known for research on minority aging.

He is also a professor of clinical medicine, as well as a board member of the Isabella Geriatric Center, a co-founder of Alianza Dominicana and a stalwart advocate for the Dominican community.

He was also co-founder and former chair of the Board of the Northern Manhattan Coalition for Immigration Rights.

Mark Kator, president and CEO of Isabella Geriatric Center, said it was especially significant for the center to host the opening event of Dominican Heritage Month.

He said Dr. Lantigua, an Isabella board member, has done so much for the elderly and ambulatory care in the community.

“The list [of his accomplishments] goes on and on,” he said.

Dr. Lantigua was lauded by many present for a host of unique qualities.

“First of all, he knows everybody,” said Ross Frommer, Vice President and Associate Dean at Columbia University Medical Center. “Everybody knows him, everybody likes him and everybody respects him.”

He also has a great knowledge of medicine and health care policy. “He can get down in the weeds—he knows how to talk to people. He knows their stories and he can sympathize with them,” added Frommer.

Local elected officials were on hand as well.

Senator Adriano Espaillat noted that Dr. Lantigua has served as a doctor for his own family and for many the families in the community.

But his impact on the neighborhood, argued the Senator, is more profound.

“He’s not only a doctor,” said Espaillat, “he’s an advocate, a politician—one who advocates for the better interests of our community.” Assemblymember Gabriela Rosa, herself the first Dominican-American member elected to the New York State Assembly in the past election, said Dr. Lantigua had paved the way for future generations.

“I’m proud to share this heritage with everyone and especially with Dr. Lantigua,” she said. “As community leaders, we do need to continue to hold those doors open for future generations to achieve goals.”

Councilmember Ydanis Rodríguez told The Manhattan Times that Dr. Lantigua is part of a group of Dominicans who came to America with a dream.

People such as Dr. Lantigua, Junot Díaz and several other notable Dominican and Dominican-Americans can set an important example for young people, he said.

The evening’s discussions, however, also focused on issues that those present argued needed to be addressed.

“We have to talk about the good and the bad,” Dr. Lantigua said.

He was referring to Alianza Dominicana, the community-based organization that served the Dominican community not only in northern Manhattan, but also throughout the city and state. The organization, which provided people with social services, closed in 2012 after investigations uncovered financial misdealing by board members.

Dr. Lantigua was not implicated in the scandal.

He has stated publicly that the conduct was not only unethical but possibly also illegal.

“Alianza has been taken away from us,” he said. “We have to rescue it so it can continue to serve this community.”

To hear from Dr. Lantigua on his thoughts of his work and on the needs of the larger community, please visit http://bit.ly/MT_101 and http://bit.ly/MT_100.

Un líder en servicio, ciencia y corazón

Historia, fotos y video por Sherry Mazzocchi

Dr. Rafael Lantigua (center) was honored for his decades of service to the northern Manhattan community.

El Dr. Rafael Lantigua fue honrado por sus décadas de servicio a la comunidad del Norte de Manhattan.

En la víspera del aniversario 159 de la independencia de la República Dominicana, líderes políticos y comunales rindieron homenaje a un ciudadano de mucho tiempo y seguidor de la comunidad dominicana de Washington Heights.

Cerca de 200 personas se reunieron en el Centro Geriátrico Isabella para honrar al Dr. Rafael Lantigua este pasado martes, 26 de febrero.

Mientras el Dr. Lantigua miraba el salón lleno de personas que estaban ahí para honrarlo, dijo, “Que viaje, que oportunidad”. Mientras habló por cerca de 20 minutos, pero raramente enfocándose en sus muchos logros.

En su lugar, agradeció a varias personas en el salón.

“Todo el mundo aquí ha sido parte de mi vida”, dijo.

También destacó el progreso que los dominicanos han hecho, particularmente en el campo que el mejor conoce – la medicina.

Le dijo a la audiencia que de los 170 espacios ofrecidos a los estudiantes entrantes al Colegio Médico de la Universidad Columbia, 25 de ellos irían a dominicanos.

Vienen de escuelas tales como Stamford, Princeton y Yale.

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Una presentación de baile folclórica.

“Y cinco de ellos”, dijo el, “son de Washington Heights”.

El Dr. Lantigua creció en una familia pobre en la República Dominicana.

Mientras su madre vino a los E.U. en busca de trabajo y una mejor oportunidad, el se quedó en la República Dominicana y fue a la escuela.

Asistió a una universidad pública y pagó un total de $15 por su educación.

Recibió un grado en medicina de la Universidad Autónoma de Santo Domingo en el 1972 y luego vino a los E.U. para su residencia.

En el 1980 pasó a ser miembro de la facultad del Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad Columbia.

Hoy, Lantigua es doctor en medicina interna en el New York Presbyterian.

Como director del Centro para una Vida Activa de Envejecientes Minoritarios del Centro Médico del Columbia Presbyterian, es nacionalmente conocido por la investigación del envejecimiento de las minorías.

También es profesor de medicina clínica, como también miembro de la junta del Centro Geriátrico Isabella, y cofundador de Alianza Dominicana y defensor incondicional de la comunidad dominicana.

También fue cofundador y antiguo presidente de la Junta de la Coalición de los Derechos para los Inmigrantes del Norte de Manhattan.

Mark Kator, presidente y CEO del Centro Geriátrico Isabella, dijo que era especialmente significativo para el centro auspiciar el evento de inauguración del Mes de la Herencia Dominicana. Dijo que el Dr. Lantigua, miembro de la junta de Isabella, ha hecho tanto por los envejecientes y el cuidado ambulatorio en la comunidad.

“La lista de sus logros sigue y sigue”, dijo el.

Las calidades únicas del doctor fueron celebradas por otros.

“Primero que nada, el conoce a todo el mundo,” dijo Ross Frommer, vice presidente y decano del Centro Médico de la Universidad de Columbia. “Todos lo conocen, le cae bien a todo el mundo, y todos lo respeta.”

“Él también tiene un gran conocimiento de la medicina y de la política del cuidado médico. Él sabe hablar con la gente. Él sabe sus historias y él puede compadecerse de ellos,” Frommer agrego.

Muchos de los oficiales electos locales estuvieron disponibles para alabar al Dr. Lantigua y su trabajo.

El Senador Adriano Espaillat señaló que el Dr. Lantigua ha servido como doctor de su propia familia y para muchas de las familias en la comunidad.

Pero su impacto en el vecindario, argumentó el Senador, es más profundo.

“El no es solo un doctor”, dijo el Senador Espaillat, “es un defensor, un político – uno que lucha por los mejores intereses de nuestra comunidad”.

La Asambleísta Gabriela Rosa, la primera dominicana-americana electa para la Asamblea del Estado de Nueva York en la pasada elección, dijo que el Dr. Lantigua había preparado el camino para futuras generaciones.

“Estoy orgullosa de compartir esta herencia con todos y especialmente con el Dr. Lantigua”, dijo ella. “Como líderes comunales, necesitamos continuar manteniendo esas puertas abiertas para que futuras generaciones logren sus metas”.

El Concejal Ydanis Rodríguez le dijo al Manhattan Times que el Dr. Lantigua es parte de un grupo de dominicanos que vinieron a América con un sueño.

Personas como el Dr. Lantigua, Junot Díaz y otros varios reconocidos dominicanos y dominicanos-americanos pueden marcar un importante ejemplo para los jóvenes, dijo el. Sin embargo, las discusiones de la noche también se enfocaron en asuntos que aquellos presentes argumentaron necesitaban abordarse.

“Tenemos que hablar acerca de lo bueno y lo malo”, dijo el Dr. Lantigua.

Se estaba refiriendo a Alianza Dominicana, la organización con sede en la comunidad que sirve a la comunidad dominicana no solo en el Norte de Manhattan, sino también a través de la ciudad y el estado. La organización, la cual provee servicios sociales a personas, cerró en el 2012 luego de que investigaciones descubrieran mal manejo financiero por parte de miembros de la junta.

El Dr. Lantigua no estuvo implicado en el escándalo.

El ha declarado públicamente que la conducta no solo fue inmoral sino posiblemente también ilegal. “Alianza nos ha sido quitada”, dijo el. “Tenemos que rescatarla para que siga sirviendo a esta comunidad”.

Para escuchar los pensamientos del trabajo del Dr. Lantigua y las necesidades de la gran comunidad, favor de visitar http://bit.ly/MT_101 y http://bit.ly/MT_100.