“Keep smart people around”
“Mantén personas inteligentes a tu alrededor”

“Keep smart people around”

Story and photos by Mónica Barnkow

Melissa McNamara is the Vice President of Communications Practice with Global Strategy Group.
Melissa McNamara is the Vice President of Communications Practice with Global Strategy Group.

“I love helping make change.”

Far from being invested in mere dollars, the object of the speaker’s affection was political and governmental work.

“It is great to work in government,” she said.

Catherine Torres, a partner at MirRam Group, a political consulting company, formed part of a recent panel on political consulting and campaign management at Columbia’s School of International and Public Affairs (SIPA) this past Mon., Nov. 10th.

Graduate SIPA students heard first-hand from experts in the field and sought out insights on how they too could join their ranks.

Together with Torres, the panelists were: Melissa McNamara, Vice President of Communications Practice with Global Strategy Group (GSG); Karine Jean-Pierre, a SIPA professor; and Nick Gourevitch, Senior Vice President and Director of Research with GSG.

“I had an election project for three and a half years,” said McNamara by way of introduction. “Before that, most of my experience was in journalism.”

“You have to be resilient,” said MirRam partner Catherine Torres.
“You have to be resilient,” said MirRam partner Catherine Torres.

Before moving into corporate communications, McNamara spent over a decade as a journalist, and was published in The New York Times and, among other outlets. She explained that at GSG, she worked with a roster of clients, including electoral candidates and clients in the corporate and non-profit sectors, to better tell their stories to the media.

The panelists spoke openly about the need to adapt to change and learning to embrace the unexpected.

Torres, who has more than 15 years of experience in government and consulting management, earned a law degree from Hofstra University.

Yet she never landed what she said imagined earlier in her career was her “dream job” as a lawyer.

Instead, she turned to politics after a chance meeting with then-Assemblymember Roberto Ramírez, who was looking to expand his team. She volunteered with the Young Democrats, and “fell in love with the whole world.”

The panel discussion was held at Columbia University.
The panel discussion was held at Columbia University.

After serving as Ramírez’s Chief of Staff, she would move on to be Deputy Chief of Staff to then-City Council Speaker Gifford Miller. Today, she is the lead lobbyist for MirRam’s state and city clients.

For Karine Jean-Pierre, it was her time as a SIPA student, from which she received her MPA in 2003, that proved transformative.

“SIPA was a really wonderful experience,” she said. “It helped me figure out what my career would be.”

She cited her professors, many who were involved in the politics of the time.

“They became mentors to me,” she said.

Jean-Pierre was the campaign manager for the 2013 run-off race for the office of Public Advocate, which saw Letitia “Tish” James made history by becoming the first woman of color to be elected citywide. She also served as Deputy Battleground States Director for President Obama’s re-election campaign.

“I have done American politics for the past 20 years,” said Jean-Pierre, who followed her former professors’ footsteps and joined the SIPA faculty herself in 2014.

Kyle Kibby served as moderator.
Kyle Kibby served as moderator.

“Your relationships are very important,” she said.

At GSG for nearly a decade, Nick Gourevitch has been a pollster for hundreds of political, corporate, and advocacy campaigns across the country, and was named a “Rising Star of Politics” by Campaigns and Elections magazine.

He highlighted the differences between working in polling and on campaigns.

“Polling is a little bit more technical,” he said. “It is the data extension of the political world, which is always changing.”

Even for those interested primarily in statistics, Gourevitch suggested that joining a campaign and pitching in as a volunteer to start would provide a more wholesale view.

“If you work in a campaign, you get exposed to different things,” he said. “It is a great way to get in.”

The panelists added that establishing careers in politics required time, effort and stamina.

“It takes time to build an expertise,” said Nick Gourevitch.
“It takes time to build an expertise,” said Nick Gourevitch.

“[This] something you do when you are young,” smiled Jean-Pierre. “It is a lot of work. But it is really rewarding and there is a lot of opportunity.”

“It takes time to build an expertise in the field of politics,” added Gourevitch.

In turn, the SIPA students quizzed the panel.

“When is the best time to join a campaign?” asked Kate Offerdahl, a second-year MIA in Energy and Environment student.

“It is ideal to come in at the outset,” replied Torres. “You get the experience of how the new campaign is developing and of working as a team.”

Jean-Pierre agreed, adding that joining a campaign early on helped develop relationships and getting the “inside scoop.”

“As the team grows, people look up to you,” she said.

Morgan Rusk, a first-year MPA Urban and Social Policy student, said that internships alone didn’t seem to be enough to land a spot in a political campaign; connections were.

She asked panelists for advice.

“Just send out e-mails,” McNamara said. “It is worth the shot.”

Morgan Rusk is a first-year MPA Urban and Social Policy student.
Morgan Rusk is a first-year MPA Urban and Social Policy student.

Gourevitch urged the students to take advantage of whatever opportunity came their way.

“Always do your homework,” he counseled. “Be prepared and confident.”

Brandon Primus, a first-year MPA in Urban and Social Policy, inquired about what skills would be the most prized.

“You want to be a broad generalist,” replied Gourevitch, who acknowledged that some skills are unquestionably transferable. “Writing and communication are important in any job.”

For Torres, the most important traits were endurance and good judgment.

“You have to be resilient and a problem-solver,” she noted. “Know about human nature.”

In parting, she advised, “Keep smart people around.”

For more information on Columbia University’s School of International and Public Affairs (SIPA), please visit

Mantén personas inteligentes a tu alrededor

Historia y fotos por Mónica Barnkow

Morgan Rusk es estudiante de primer año MPA Política Urbana y Social.
Morgan Rusk es estudiante de primer año MPA Política Urbana y Social.

“Me encanta ayudar a hacer el cambio”.

Lejos de estar invertido en solo dólares y centavos, el afecto del orador se enfocaba en el trabajo político y gubernamental.

“Es estupendo trabajar en el gobierno”, dijo ella.

Catherine Torres, socia en MirRam Group, una compañía de consultoría política, formó parte de un reciente panel de consultoría política y manejo de campañas en la Escuela de Asuntos Internacionales y Públicos de Columbia (SIPA, por sus siglas en inglés) este pasado lunes, de 10 noviembre.

Estudiantes graduados de SIPA escucharon directamente de los expertos en el campo y buscaban ideas de cómo podían unirse a ellos.

Junto a Torres, los panelistas fueron Melissa McNamara, vice presidenta de ‘Communications Practice de Global Strategy Group (GSG); Karine Jean-Pierre, profesora de SIPA y Nick Gourevitch, vice presidente y director de de investigaciones de GSG. “Yo tuve un proyecto de elecciones por tres añoss y medios”, dijo McNamara como medio de introducción. “Antes de eso, layor mayor parte de mi experiencia lo era en periodismo”.

Antes de moverse a comunicaciones corporativas, McNamara pasó más de una década como periodista ‘online’, prensa y televisión, y fue publicada en The New York Times y, entre otros lugares. Explicó que en GSG, ella trabaja con una lista de clientes, incluyendo candidatos electorales y clientes en los sectores corporativos y sin fines de lucro, para contarles mejor su historia a los medios de comunicación.

“Es tiempo de construir una experiencia”, dijo Nick Gourevitch.
“Es tiempo de construir una experiencia”, dijo Nick Gourevitch.

Los panelistas hablaron abiertamente acerca de la necesidad de adaptarse al cambio y aprender a abrazar lo inesperado.

Torres, quien tiene más de 15 años de experiencia en el gobierno y consultoría, tiene un grado en leyes de la Universidad Hofstra.

Aunque nunca llegó a lo que había imaginado anteriormente en su carrera como su “trabajo de ensueño” como abogada.

En su lugar, se fue a la política luego de un encuentro casual con el entonces miembro de la Asamblea Roberto Ramírez, quien estaba buscando expandir su equipo.

Fue voluntaria de los Jóvenes Demócratas y “se enamoró con el mundo entero”.

Entonces pasó a ser Directora de Personal de Ramírez, y más tarde sirvió como subjefa de directora de personal para el portavoz del concejo de la ciudad de Nueva York, Gifford Miller. Hoy, es la principal cabildera para los clientes del estado y la ciudad en MirRam.

Para Karine Jean-Pierre, fu su tiempo como estudiante de SIPA en SIPA, del cual recibió su MPA en el 2003, que resultó ser transformadora.

Kyle Kibby sirvió como moderador.
Kyle Kibby sirvió como moderador.

“SIPA fue una experiencia realmente transformadora”, dijo ella. “Me ayudó a descubrir cual sería mi carrera”.

Dijo que específicamente fueron sus profesores, muchos de los cuales estaban envueltos en la política de ese tiempo, quienes la inspiraron

“Pasaron a ser mentores para mi”, dijo ella.

Jean-Pierre fue la gerente de campaña del 2013 para la oficina del Defensor Público, la cual vio a Letitia “Tish” James hacer historia convirtiéndose en la primera mujer de color en ser elegida a nivel de toda la ciudad. Jean-Pierre también sirvió como ‘Deputy Battleground States Director’ para la reelección de campaña del presidente Obama.

“He hecho política americana por los pasados 29 años”, dijo Jean-Pierre, quien siguió los pasos de su antiguo profesor y se unió a la facultad de SIPA en el 2014.

“Tus relaciones son bien importantes”, dijo ella.

En GSG por casi una década, Nick Gourevitch ha sido encuestador para cientos de campañas políticas, corporativas y de promoción a lo largo del país. Fue nombrado como “La Estrella Saliente de la Política” por la revista Campañas y Elecciones.

El panel de discusión fue ofrecido en la Universidad Columbia.
El panel de discusión fue ofrecido en la Universidad Columbia.

Destacó las diferencias entre trabajar en encuestas y en campañas.

“Las encuestas son un poco más técnicas”, dijo. “Es la extensión de datos del mundo político, el cual siempre está cambiando”.

Aun para aquellos interesados principalmente en estadísticas, Gourevitch sugirió que el unirse a una campaña y ayudar como voluntario para comenzar le proporciona una visión más amplia.

“Si trabajas en una campaña, te expones a diferentes cosas”, dijo. “Es una gran manera de entrar”.

Los panelistas añadieron que el establecer carreras en la política requiere tiempo, esfuerzo y energía.

“Esto es algo que haces cuando eres joven”, sonrió Jean-Pierre. “Es mucho trabajo. Pero es realmente gratificante y hay muchas oportunidades”.

“Toma tiempo el construir experiencia en el campo de la política”, añadió Gourevitch.

A cambio, los estudiantes de SIPA interrogaron al panel.

“Tienes que tener resistencia”, dijo la socia de MirRam Catherine Torres.
“Tienes que tener resistencia”, dijo la socia de MirRam Catherine Torres.

“¿Cuándo es el mejor momento de unirse a una campaña?”, preguntó Kate Offerdahl, estudiante de segundo año en Energía y Ambiente.

“Es ideal comenzar desde el principio”, dijo Torres. “Consigues la experiencia de cómo la nueva campaña se está desarrollando y como trabajar en equipo”.

Jean-Pierre estuvo de acuerdo, añadiendo que el unirse a una campaña desde el principio ayuda a desarrollar relaciones y tener la información desde adentro.

“Según el equipo crece, la gente te respeta”, dijo ella.

Morgan Rusk, estudiante de primer año MPA Política Urbana y Social, dijo que los internados no parecen ser suficiente para ocupar un puesto en una campaña política; conexiones si.

Morgan le pidió consejo a los panelistas.

Melissa McNamara es la vice presidenta de la Práctica de Comunicaciones en Global Strategy Group.
Melissa McNamara es la vice presidenta de la Práctica de Comunicaciones en Global Strategy Group.

“Solo envías correos electrónicos”, dijo McNamara. “Vale la pena”.

Gourevitch exhortó a los estudiantes a tomar ventaja de cualquier oportunidad que pasara por su camino.

“Siempre has tu tarea”, aconsejó. “Ve preparado y confiado”.

Brandon Primus, de primer año MPA en Política Urbana y Social, no tiene experiencia en campañas políticas, y preguntó acerca de que destrezas serían las más preciadas.

“Deseas tener amplio conocimiento”, replicó Gourevitch, quien reconoció que sin lugar a dudas algunas destrezas son transferibles. “El escribir y la comunicación son importantes en cualquier empleo”.

Para Torres, los rasgos más importancia son resistencia y buen juicio.

“Tienes que ser resistente y resolver problemas”, señaló. “Saber acerca de la naturaleza humana”.

En la despedida aconsejó, “mantén la gente inteligente a tu alrededor”.

Para más información de la Escuela de Asuntos Internacional y Públicos (SIPA) de la Universidad Columbia, favor de visitar

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