“It took us by surprise”
“Nos tomó por sorpresa” 

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“It took us by surprise”

New concerns for nonprofits facing operating budget cuts

By Gregg McQueen

“We’re very scared,” said NMIC Executive Director Maria Lizardo (left).

When Mayor Bill de Blasio and City Council Speaker Corey Johnson announced in December 2019 that the city was committing to provide another $54 million annually to nonprofits for funding overhead costs, human services organizations were heartened.

“It was like a light at the end of the tunnel,” remarked Maria Lizardo, Executive Director of Northern Manhattan Improvement Corporation (NMIC), which provides legal assistance to residents in Northern Manhattan and the Bronx. “The money we get from city contracts doesn’t cover much of our operating expenses, so we were thrilled to think we’d have more of our essential costs covered.”

The Indirect Cost Rate (ICR) funding initiative was designed to help nonprofits with city contracts by paying them more to cover indirect costs, which can include rent and payroll as well as IT, maintenance, human resources and accounting expenses.

However, after the COVID-19 pandemic wreaked havoc on the city’s finances, de Blasio and Johnson declared they were slashing $20 million a year from the initiative — including retroactively from FY20 — as the city’s latest budget was approved.

The about-face left many in the nonprofit sector stunned.

“It took us by surprise. Both the mayor and the Speaker hailed [ICR funding] as a groundbreaking initiative, said it was going to stabilize a sector that was operating for many years without full funding,” said Nora Moran, Director of Policy and Advocacy at United Neighborhood Houses (UNH).

“It’s very frustrating for organizations when the funding that was promised to them not that long ago is taken away,” Moran said. “It leaves nonprofits questioning whether the city values the work that they do.”

Non profit groups have continued to provide services.

When ICR was announced last December, Speaker Johnson remarked that “community-based organizations are our partners in government but for too long, they didn’t always get the complete funding they needed.”

Gregory Morris, President and Executive Director of the Stanley M. Isaacs Neighborhood Center, which services residents in need from the Upper East Side through Northern Manhattan, said budget cuts to ICR would mean human services providers will continue to be shortchanged.

“The city has paid us 80 cents on the dollar for city contracts,” Morris said, noting that contract payments do not typically cover a nonprofit’s operating costs

At NMIC, only 10 percent of what the organization earns on a city contract can be earmarked to cover indirect costs, Lizardo said.

“Those costs support the backbone of the organization,” Lizardo explained.

“When we don’t get the full indirect costs, that’s when we need to cut corners. We might not get the best equipment, we might not have as many support staff,” she said.

To participate in ICR, nonprofits throughout the city were required to estimate their actual indirect costs and submit an application to the city.

In August, the de Blasio administration advised service providers that budget cuts to ICR would be achieved by providing nonprofits with only 60 percent any new funding they had been approved for related to FY20.

In a statement, the de Blasio administration acknowledged the difficulty the cuts would pose for nonprofits but said “painful” budget decisions were required.

“The fiscal crisis due to COVID-19 lead to tough budget circumstances, but we remain committed to supporting nonprofits however we can in this new reality,” the Mayor’s Office said.

“Due to revenue losses, we had to achieve billions of dollars in savings, which included very painful cuts to programs and services. Many of the cuts, including the reduction in funding allocated to indirect costs, were made jointly by the Administration and City Council,” the statement continued. “We recognize this is a challenge for providers who elected to go through the indirect cost rate initiative, so since adoption [of the budget] have agreed to cover 60 percent of provider’s accepted indirect cost increase and ensure a minimum indirect cost rate of 10 percent for FY20.”

After applying to the ICR program, the Isaacs Center had been approved for funding at an 18 percent indirect cost rate for FY20, which equated to over $362,500.

Residents in need have had food delivered.

Following the budget cuts, that amount had been cut to $217,500, Morris said.

“I’m in a position where I have to start over, after planning for funds I thought I’d have,” Morris said. “At this moment in time, when we’re already in a budget crunch and facing even greater need, it is literally agonizing to go through this.”

For NMIC, which was expected to receive $213,075 in indirect cost funding for FY20, it will instead get $127,845, Lizardo reported.

“We spent money doing the analysis and application, just to then be told they’re not going to honor that agreement,” she said.

Lizardo said the budget cuts would require her organization to cut an adult literacy class and several slots in a youth support program.

“I do think the city had the best intentions but Covid has really derailed its financial situation,” she remarked. “The nonprofit sector will be key to the recovery and the rebuilding of New York City. We can’t do this work unless we get more funding. We’re very scared for the sector.”

The budget cuts come at a precarious time, as both Lizardo and Morris said operating costs increased for their organizations during the pandemic. As with most nonprofits, they were required to purchase PPE, cleaning supplies and other protective measures to operate during the pandemic.

Moran said there have been layoffs within the settlement house network and there could be more on the way.

Many organizations have adapted to new realities.

“Any time there’s a budget cut, it creates more pressure on remaining sources of funding to go further,” she said.

However, Moran said it has been difficult for organizations to estimate potential layoffs because they are unsure of how much funding they’ll receive in FY21.

“City Hall has not been fully transparent with us about the total amount of this budget cut. They’ve told providers about the status of the FY20 funding but not FY21,” she said. “At this point, we’re almost four months into the fiscal year and have little to no guidance on how to budget or plan for the future. It makes it difficult.”

To Moran, employees of human services organizations should be considered essential workers. “Many of them have been going to work during the pandemic in person, or they transitioned to remote work quickly so there was no lapse in services for people,” she said.

She said that UNH is planning a series of virtual rallies and other advocacy actions in the coming weeks, in anticipation of de Blasio releasing his FY21 financial plan in November.

“We hope that’s when they correct this wrong and put more funding into the indirect cost rate initiative,” she said. “We need to push back against this.”

“Nos tomó por sorpresa” 

Nuevas preocupaciones para las organizaciones sin fines de lucro 

Por Gregg McQueen

“Estamos muy asustados”, dijo la directora ejecutiva de NMIC, María Lizardo (izquierda).

Cuando el alcalde Bill de Blasio y el presidente del Concejo de la ciudad, Corey Johnson, anunciaron en diciembre de 2019 que la ciudad se comprometía a proporcionar otros $54 millones de dólares anuales a organizaciones sin fines de lucro para financiar los gastos generales, las organizaciones de servicios humanos se animaron. 

“Era como una luz al final del túnel”, comentó María Lizardo, directora ejecutiva de la Corporación de Mejoramiento del Norte de Manhattan (NMIC, por sus siglas en inglés), que brinda asistencia legal a los residentes del norte de Manhattan y el Bronx. “El dinero que obtenemos de los contratos de la ciudad no cubre gran parte de nuestros gastos operativos, por lo que nos emocionó pensar que tendríamos más de nuestros costos esenciales cubiertos”. 

La iniciativa de financiación Tasa de Costos Indirectos (ICR, por sus siglas en inglés) se diseñó para ayudar a las organizaciones sin fines de lucro con los contratos de la ciudad, pagándoles más para cubrir los costos indirectos, que pueden incluir alquiler y nómina, así como tecnologías de la información, mantenimiento, recursos humanos y gastos contables. 

Sin embargo, después de que la pandemia de COVID-19 causaran estragos en las finanzas de la ciudad, de Blasio y Johnson declararon recortes por $20 millones al año de la iniciativa, incluso retroactivamente desde el año fiscal 2020, cuando se aprobó el último presupuesto de la ciudad. 

El cambio radical dejó atónitos a muchos en el sector sin fines de lucro. 

“Nos tomó por sorpresa. Tanto el alcalde como el presidente calificaron [la financiación ICR] como una iniciativa innovadora, dijeron que iba a estabilizar el sector que estuvo operando durante muchos años sin financiación completa”, dijo Nora Morán, directora de política y defensa de United Neighborhood Houses (UNH). 

“Es muy frustrante para las organizaciones cuando se les quita la financiación que se les prometió no hace mucho tiempo”, dijo Morán. “Deja a las organizaciones sin fines de lucro cuestionando si la ciudad valora el trabajo que hacen”. 

Los grupos sin fines de lucro han continuado brindando servicios.

Cuando se anunció ICR el verano pasado, el presidente Johnson comentó que “las organizaciones comunitarias son nuestros socios en el gobierno, pero durante demasiado tiempo no obtuvieron siempre la financiación completa que necesitaban”. 

Gregory Morris, presidente y director ejecutivo del Centro Vecinal Stanley M. Isaacs, que atiende a residentes necesitados desde el Upper East Side hasta el norte de Manhattan, dijo que los recortes presupuestales a ICR significarían que los proveedores de servicios humanos continuarán sin financiación completa. 

“La ciudad nos ha pagado 80 centavos de dólar por los contratos de la ciudad”, dijo Morris, y señaló que los pagos por contrato no suelen cubrir los costos operativos de una organización sin fines de lucro. 

En NMIC, solo el 10 por ciento de lo que gana la organización en un contrato de la ciudad puede destinarse a cubrir costos indirectos, dijo Lizardo. 

“Esos costos apoyan la columna vertebral de la organización”, explicó Lizardo. 

“Cuando no recibimos todos los costos indirectos, es cuando debemos tomar atajos. Es posible que no obtengamos el mejor equipo, es posible que no tengamos tanto personal de apoyo”, dijo. 

Para participar en ICR, las organizaciones sin fines de lucro de toda la ciudad debían estimar sus costos indirectos reales y presentar una solicitud a la ciudad.  

Esta foto muestra una campaña de UNH contra la pobreza de 1936.

En agosto, la administración de De Blasio informó a los proveedores de servicios que los recortes presupuestarios a ICR se lograrían proporcionando a las organizaciones sin fines de lucro solo el 60 por ciento de los nuevos fondos aprobados relacionados con el año fiscal 2020. 

En un comunicado, la administración de Blasio reconoció la dificultad que plantearían los recortes para las organizaciones sin fines de lucro, pero dijo que se requieren decisiones presupuestarias “dolorosas”. 

“La crisis fiscal debido a la COVID-19 condujo a circunstancias presupuestarias difíciles, pero seguimos comprometidos a apoyar a las organizaciones sin fines de lucro como podamos en esta nueva realidad”, dijo la oficina del alcalde. 

“Debido a las pérdidas de ingresos, tuvimos que lograr ahorros de miles de millones de dólares, que incluyeron recortes muy dolorosos en programas y servicios. Muchos de los recortes, incluida la reducción en los fondos asignados a costos indirectos, fueron realizados conjuntamente por la Administración y el Ayuntamiento”, continuó el comunicado. “Reconocemos que este es un desafío para los proveedores que eligieron pasar por la iniciativa de la tasa de costos indirectos, por lo que desde la adopción [del presupuesto] hemos acordado cubrir el 60 por ciento del aumento de costos indirectos aceptado por el proveedor y garantizar una tasa mínima de costos indirectos del 10 por ciento para el año fiscal 2020″. 

Después de postularse al programa ICR, el Centro Isaacs había sido aprobado para financiamiento a una tasa de costos indirectos del 18 por ciento para el año fiscal 2020, lo que equivalía a más de $362,500 dólares. 

Se ha entregado comida a los residentes necesitados.

Tras los recortes presupuestarios, esa cantidad se redujo a $217,500 dólares, dijo Morris. 

“Estoy en una posición en la que tengo que empezar de nuevo, después de planificar los fondos que pensé que tendría”, dijo Morris. “En este momento, cuando ya estamos en una crisis presupuestaria y enfrentamos una necesidad aún mayor, es literalmente agonizante pasar por esto”. 

NMIC, que esperaba recibir $213,075 dólares en fondos de costos indirectos para el año fiscal 2020, en cambio recibirá $127,845, informó Lizardo. 

“Gastamos dinero haciendo el análisis y la solicitud, solo para que luego nos dijeran que no van a cumplir con ese acuerdo”, dijo. 

Lizardo explicó que los recortes presupuestarios requerirán que su organización recorte una clase de alfabetización para adultos y varios puestos en un programa de apoyo a la juventud. 

“Creo que la ciudad tenía las mejores intenciones, pero la Covid realmente ha descarrilado su situación financiera”, comentó. “El sector sin fines de lucro será clave para la recuperación y reconstrucción de la ciudad de Nueva York. No podemos hacer este trabajo a menos que obtengamos más fondos. Tenemos mucho miedo por el sector”. 

Muchas organizaciones se han adaptado a nuevas realidades.

Los recortes presupuestarios se producen en un momento precario, pues, tanto Lizardo como Morris dijeron que los costos operativos de sus organizaciones aumentaron durante la pandemia. Como ocurre con la mayoría de las organizaciones sin fines de lucro, se les pidió que compraran EPP, artículos de limpieza y otras medidas de protección para operar durante la pandemia. 

Morán dijo que ha habido despidos dentro de la red de casas de asentamiento y podría haber más en camino. 

“Cada vez que hay un recorte presupuestario, se crea más presión sobre las fuentes de financiación restantes para que vayan más allá”, dijo. 

Sin embargo, Morán también explicó que ha sido difícil para las organizaciones estimar los despidos potenciales porque no están seguras de la cantidad de fondos que recibirán en el año fiscal 21. 

“El Ayuntamiento no ha sido completamente transparente con nosotros sobre el monto total de este recorte presupuestario. Les han informado a los proveedores sobre el estatus de la financiación del año fiscal 2020, pero no la del año fiscal 2021″, dijo. “En este punto, estamos a casi cuatro meses del año fiscal y tenemos poca o ninguna orientación sobre cómo presupuestar o planificar el futuro. Lo hace difícil”. 

Para Morán, los empleados de las organizaciones de servicios humanos deben considerarse trabajadores esenciales. “Muchos de ellos han estado yendo a trabajar durante la pandemia de forma presencial, o hicieron la transición al trabajo remoto rápidamente para que no hubiera fallas en los servicios para las personas”, dijo. 

Dijo que la UNH está planeando una serie de manifestaciones virtuales y otras acciones de apoyo en las próximas semanas, en previsión de que De Blasio publique su plan financiero para el año fiscal 2021 en noviembre. 

“Esperamos que sea entonces cuando corrijan este error y pongan más fondos en la iniciativa de tasas de costos indirectos”, dijo. “Tenemos que oponer resistencia a esto”.