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Immigration Fraud
Estafas contra inmigrantes

Immigration Fraud 

By Manhattan District Attorney Cyrus R. Vance, Jr.

September 19, 2012


One of New York City’s great sources of strength and pride is our diversity – this is a city, and a nation, built by immigrants. But we know that immigrants are especially vulnerable to unscrupulous people who take advantage of those who are new to this country, not fluent in the language, and struggling to navigate a complex legal and social services system.

As the Manhattan District Attorney, my job is to keep every community safe, including all of our immigrant communities. My Office is fortunate to have experts in the Immigrant Affairs Program who are specially-trained to handle fraud that targets immigrants, and who speak many different languages.

Those in our immigrant communities should rest assured that my Office is a safe place to report crime – regardless of immigration status. If you think you may be the victim of fraud, I strongly encourage you to contact the Immigrant Affairs Program at 212-335-3600.

Just last week, the Immigrant Affairs Complaint Hotline reached a milestone – its 2,500 call since the Program’s creation in 2007, serving callers in 25 different languages.

In addition to Spanish and Chinese, callers also spoke Arabic, Amharic, Creole, Patois, Punjabi, Romanian, Tagalog, and Urdu, among other languages.

The most common scams against immigrants that my Office sees are committed by individuals who pretend to be licensed attorneys, Immigration and Customs Enforcement officials, or other government employees.

These scammers file false or erroneous documents or nothing at all, but only after stealing hundreds, and sometimes thousands, of dollars from their victims.

For example, this month, my Office charged a defendant for stealing approximately $6,000 from two Ecuadorean immigrants by promising to obtain labor certifications and green cards for them, and falsely claiming that he had a contact who worked for immigration authorities capable of helping them.

Even in cases where the victim loses only a small amount of money, we know the significant harm this does for an immigrant who is trying to build a life in a new country.

And we know the harm it does for the newcomer’s trust in our legal system. For those reasons, we aggressively investigate and prosecute each case, regardless of the dollar amount stolen from the victim.

My Office is also very much aware of the thousands of young New Yorkers who are requesting consideration under the federal government’s “Deferred Action for Childhood Arrivals” program — we strongly advise these individuals to remain vigilant against fraud.

We know from experience that when the government offers assistance to immigrants, scam artists come out of the woodwork, ready to prey upon their victims through a variety of schemes.

In addition to prosecutions, we visit immigrant communities in new and innovative ways to prevent these crimes. For example, we regularly host fraud prevention seminars for immigrant and foreign media outlets.

The goal is to disseminate information to the media in order to raise awareness among immigrant communities and educate the community at-large. We aren’t waiting for people to come to us – we are meeting the people where they are.

Here are a few tips for immigrants on how they can protect themselves from scam artists:

  • If you are seeking help through an individual with expertise in immigration law, make sure the person you hire is qualified to handle immigration matters. Only a lawyer or someone who is accredited by the Bureau of Immigration Appeals (BIA) is authorized to represent you or give you legal advice.

o                   To confirm whether an individual is a licensed attorney, contact the New York State Unified Court System, Attorney Registration Unit  at 212-428-2800, or go to the following website: http://iapps.courts.state.ny.us/attorney/AttorneySearch

o                   For a list of the organizations that are recognized and the representatives that are accredited by the BIA, go to: www.usdoj.gov/eoir. Click on “EOIR Legal Orientation and Pro Bono Program,” and then click on the link for “Recognition & Accreditation.”

o                   Obtain the full name, address and telephone numbers of the person you are hiring. If you are scammed or wronged, having the person’s full name and contact information will make it much easier to investigate and locate the person. Most scammers do not want to give a full name because they know that information can be used to tie them to the crime.

o                   Ask the following questions:

  • What are your credentials?
  • In what state are you licensed?
  • Since when?
  • How many years of experience do you have in the field?
  • Make sure that all information on the application is true and correct.
  • Do not sign blank documents or paperwork that has not been explained to you.
  • Obtain a written contract detailing the fees and services to be provided.
  • Make sure to get a written receipt for any funds paid. If possible, use money orders, which is a more secure way to pay for services.
  • People and businesses who are NOT authorized to provide immigration legal advice include:

o       Immigration Consultants

o       Travel agencies

o       Notaries public

o       Tax preparation businesses

Finally, I want to once again impress upon our immigrant communities that the District Attorney’s Office is a safe place to report crime, regardless of immigration status, and encourage victims to call our complaint hotline. All of this work is dependent on our new residents’ trust that law enforcement is here to protect them – we are, and we will.

Estafas contra inmigrantes

Por Cyrus R. Vance, Jr., fiscal del condado de Manhattan

19 de septiembre de 2012


Si hay algo que produce entusiasmo y orgullo a los neoyorquinos es la diversidad de nuestras comunidades. Esta ciudad, igual que nuestro país, fue creada por inmigrantes.

Pero sabemos que los inmigrantes son muy vulnerables. Hay individuos sin escrúpulos que están listos para aprovecharse de cualquier recién llegado que no domina el idioma y que todavía está haciendo un gran esfuerzo para arreglárselas en el complejo sistema jurídico y de servicios sociales.

Como fiscal del condado de Manhattan, es mi trabajo asegurar que todas las comunidades estén protegidas, y eso incluye a todas las comunidades inmigrantes.

Me enorgullece decir que en la Fiscalía contamos con un Programa de Asuntos del Inmigrante, integrado por expertos especializados en las estafas contra los inmigrantes.

El programa tiene empleados que hablan múltiples idiomas.

Los inmigrantes que viven en nuestra ciudad pueden estar seguros de que la Fiscalía es un lugar seguro donde presentar denuncias, sin preocuparse de la situación migratoria.

Si le parece que ha sido víctima de una estafa, le recomiendo que no lo piense dos veces y que se comunique con el Programa de Asuntos del Inmigrante llamando al 212-335-3600.

Justamente la semana pasada se marcó un momento clave con la llegada de la llamada número 2,500 a este programa, que fue establecido en el 2007 y que atiende llamadas en 25 idiomas.

Además de recibir llamadas en español y en chino, tuvimos llamadas en árabe, amhárico, criollo haitiano, criollo jamaiquino, punyabí, rumano, tagalo y urdu, entre otros idiomas.

El tipo de estafa más frecuente entre las denuncias que llegan a la Fiscalía es el de los individuos que se hacen pasar por abogados, o por funcionarios del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas, o por empleados de otras agencias gubernamentales. Si estos vividores llegan a presentar alguna solicitud, es falsa o está repleta de errores.

A veces ni siquiera se molestan en presentar nada. Eso sí, se aseguran  primero de robar cientos, o a veces miles, de dólares a sus víctimas.

Por ejemplo, esta semana los fiscales bajo mi mando presentaron cargos contra un individuo acusado de robar casi $6,000 a dos inmigrantes ecuatorianos a quienes prometió conseguirles la residencia y permiso de trabajo.

Además, aseguraba que tenía un contacto que trabajaba con las autoridades de inmigración, lo que era falso.

Aún cuando se trate de una pequeña suma de dinero, sabemos que es una pérdida considerable para un inmigrante que comienza una nueva vida en este país.

Bien conocemos, además, el daño que todo esto causa al provocar que los recién llegados desconfíen de nuestro sistema jurídico.

Por todos estos motivos investigamos y procesamos enérgicamente cada caso, y no importa por cuánto haya sido el robo.

En la Fiscalía estamos, por supuesto, muy al tanto sobre los miles de jóvenes neoyorquinos que han solicitado consideración al gobierno federal bajo el programa de Acción Diferida para los Llegados en la Infancia.

A estos jóvenes les aconsejamos muy seriamente que se mantengan alertas para evitar caer en una trampa.

La experiencia nos ha demostrado que cuando el gobierno ofrece ayuda a los inmigrantes, los ladrones aparecen como por arte de magia, listos para aprovecharse de sus víctimas con trampas y trucos.

Además de procesar a los estafadores, buscamos maneras novedosas de informar a las comunidades inmigrantes, en un intento de impedir las estafas.  Por ejemplo, frecuentemente realizamos seminarios dirigidos a la prensa inmigrante y a los medios extranjeros sobre cómo evitar el fraude.

La meta es diseminar información a los medios de prensa para crear conciencia entre las comunidades inmigrantes y para educar a la comunidad en general.

Estamos yendo a la comunidad en vez de esperar a que el público venga a nuestras oficinas.

A continuación, algunos consejos para evitar ser víctima de una estafa:

  • Si busca ayuda de un experto en asuntos de inmigración, asegúrese de que contratar a alguien debidamente preparado para manejar asuntos de inmigración.  Los únicos que tienen autorización para dar asesoría legal son los abogados y las personas acreditadas por la Junta de Apelaciones de Inmigración (Bureau of Immigration Appeals, o BIA).

o                   Para verificar si alguien es abogado con licencia, comuníquese con el Registro de Abogados del Sistema Unificado de Tribunales del Estados de Nueva York (New York State Unified Court System) en el 212-428-2800, o vea: http://iapps.courts.state.ny.us/attorney/AttorneySearch

o                   Para obtener una lista de las organizaciones y representantes admitidos por la BIA, vea: www.usdoj.gov/eoir. Haga clic en “EOIR Legal Orientation and Pro Bono Program” y luego en el enlace “Recognition & Accreditation”.

o                   Obtenga el nombre completo, dirección y teléfonos de la persona a quien esté contratando. De esa manera, si alguien llegara a estafarlo, será más fácil ubicar e investigar a esa persona.  Los estafadores usualmente no quieren dar su nombre completo porque saben que con el nombre será más fácil acusarlos de los delitos.

o                   Haga las siguientes preguntas:

  • ¿Cuáles credenciales tiene?
  • ¿De cuál estado es su licencia?
  • ¿Desde cuándo es abogado?
  • ¿Cuántos años de experiencia tiene en la práctica de inmigración?
  • Asegúrese de que todos los datos en la solicitud sean ciertos y estén correctos.
  • No firme documentos en blanco. Tampoco firme documentos que no entienda o que no le hayan explicado.
  • Asegúrese de que le den un contrato escrito que indique en detalle cuáles servicios se le van a dar y cuánto va a pagar por ellos.
  • Cuando pague, asegúrese de que le den recibo escrito. Si es posible, use giro postal. Es una manera más segura de pagar.
  • Las siguientes personas y entidades NO TIENEN autorización para proveer asesoría legal sobre asuntos de inmigración:

o       Los consultores de inmigración

o       Las agencias de viajes

o       Los notarios

o       Los negocios que preparan las declaraciones de impuestos

Para concluir, quiero nuevamente reiterar que la Fiscalía es un lugar seguro donde los inmigrantes pueden presentar sus denuncias sin temor, no importa su condición migratoria. Pido a las víctimas que no duden en llamar a nuestra oficina. Toda esta labor depende de que los inmigrantes puedan confiar en que las fuerzas del orden están aquí para protegerlos. Aquí estamos, y así lo haremos.

 

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