Hurricane death toll in Puerto Rico tops 4,600: new study
La cifra de muertos por el huracán María supera los 4,600, afirma nuevo estudio

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Hurricane death toll in Puerto Rico tops 4,600: new study

A new study indicates significant human casualties in Puerto Rico. Photo: Yuisa Rios  

A new study indicates significant human
casualties in Puerto Rico
Photo: Yuisa Rios

A new study calculated that the number of deaths in Puerto Rico related to Hurricane María could be 70 times higher than the official estimate.

The study, released in the New England Journal of Medicine on Tuesday, found that the mortality rate in Puerto Rico increased by 62 percent in the final months of 2017.

Researchers calculated that 4,645 more people died in the final months of 2017 compared to the same period in 2016.

Puerto Rico’s government has stated that the official death count from the hurricane is 64.

“Our results indicate that the official death count of 64 is a substantial underestimate of the true burden of mortality after Hurricane María,” the researchers wrote.

They indicated that the true casualty rate is likely to be even higher than their estimate of 4,645, due to “survivor bias” and inability to count individuals who lived alone and died in the aftermath of the storm.

Puerto Rico Governor Ricardo Rosselló.

Puerto Rico Governor Ricardo Rosselló.

Survivor bias is defined as the logical error of focusing on the individuals or objects who made it past one set of challenges and overlooking those that did not.

The study, conducted by Harvard University and Beth Israel Deaconess Medical Center, surveyed 3,299 randomly chosen households across Puerto Rico to produce an independent estimate of all-cause mortality after the hurricane. Respondents were asked about displacement, infrastructure loss, and causes of death.

Survey data showed a total of 4,645 excess deaths during late 2017, which researchers attributed to the hurricane.

“In our survey, interruption of medical care was the primary cause of sustained high mortality rates in the months after the hurricane, a finding consistent with the widely reported disruption of health systems,” researchers wrote.

“These numbers will serve as an important independent comparison to official statistics from death-registry data, which are currently being re-evaluated, and underscore the inattention of the U.S. government to the frail infrastructure of Puerto Rico,” they added.

They noted that the government of Puerto Rico stopped sharing mortality data with the public in December 2017, and denied their request for data during the study.

Also in December, Puerto Rico Governor Ricardo Rosselló ordered a review and recount of the death toll, and commissioned George Washington University to conduct the research.

Carlos Mercader, Executive Director of the Puerto Rico Federal Affairs Administration, said in a statement that the government would thoroughly review the New England Journal of Medicine study, as well as the forthcoming data from George Washington University.

“As the world knows, the magnitude of this tragic disaster caused by Hurricane María resulted in many fatalities,” Mercader said. “We have always expected the number to be higher than what was previously reported. That is why we commissioned the George Washington University to carry out a thorough study on the number of fatalities caused by Hurricane María, which will be released soon.  Both studies will help us better prepare for future natural disasters and prevent lives from being lost.”

Respondents were asked about displacement. Photo: Yuisa Rios

Respondents were asked about displacement.
Photo: Yuisa Rios

Local leaders called on the administration to account for the discrepancy and to mobilize an action plan to aid Hurricane María’s victims.

“After the Trump administration’s woefully inadequate response, Puerto Rico continues to face a long, difficult path to recovery – one that these new death estimates underscore,” said Congresswoman Nydia Velázquez. “Congress and all federal agencies need an accurate accounting of the scope of the devastation to direct adequate resources for recovery.  And now, with the 2018 hurricane season upon us, we must take immediate steps to ensure that life-saving medical resources are available throughout the Island.”

Congressman Adriano Espaillat called the federal government’s response to Puerto Rico following the hurricane “one of President Trump’s most significant failures.”

“This is about lives, and the lives that have been lost and the lives still on the line,” Espaillat said. “As the 2018 hurricane season begins, we cannot afford to turn our backs on the residents of Puerto Rico and must continue our efforts to help families rebuild following this devastating storm that has affected and continues to impact many lives.”

La cifra de muertos por el huracán María supera los 4,600, afirma nuevo estudio

Un nuevo estudio indica tasas significativas de mortalidad en Puerto Rico. Foto: Yuisa Rios

Un nuevo estudio indica tasas significativas de
mortalidad en Puerto Rico.
Foto: Yuisa Rios

Un nuevo estudio calculó que el número de muertes relacionadas con el huracán María en Puerto Rico podría ser 70 veces mayor que el cálculo oficial.

El estudio, publicado en el New England Journal of Medicine el martes, encontró que la tasa de mortalidad en Puerto Rico aumentó en un 62 por ciento en los últimos meses de 2017.

Los investigadores calcularon que 4,645 personas más murieron en los últimos meses de 2017 en comparación con el mismo período en 2016.

El gobierno de Puerto Rico ha declarado que el recuento oficial de muertes por el huracán es 64.

“Nuestros resultados indican que el recuento oficial de muertes de 64 es una subestimación sustancial de la carga real de la mortalidad después del huracán María”, escribieron los investigadores.

Indicaron que es probable que la verdadera tasa de víctimas sea incluso más alta que su estimación de 4,645, debido al “margen de error de supervivencia” y a la incapacidad para contar a las personas que vivían solas y murieron después de la tormenta.

El gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló.

El gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló.

El margen de error de supervivencia se define como el error lógico de centrarse en los individuos u objetos que superaron una serie de desafíos y dejaron de lado a los que no lo hicieron.

El estudio, realizado por la Universidad de Harvard y el Centro Médico Beth Israel Deaconess, encuestó a 3,299 hogares elegidos al azar en todo Puerto Rico para producir una estimación independiente de la mortalidad por todas las causas después del huracán. Se preguntó a los encuestados sobre el desplazamiento, la pérdida de infraestructura y las causas de muerte.

Los datos de la encuesta mostraron un exceso total de 4,645 muertes a fines de 2017, que los investigadores atribuyeron al huracán.

“En nuestra encuesta, la interrupción de la atención médica fue la principal causa de las sostenidas altas tasas de mortalidad en los meses posteriores al huracán”, un hallazgo consistente con la interrupción ampliamente reportada de los sistemas de salud”, escribieron los investigadores.

“Estas cifras servirán como una importante comparación independiente de las estadísticas oficiales de los datos del registro de defunciones, que actualmente están siendo reevaluados, y subrayan la falta de atención del gobierno de los Estados Unidos a la frágil infraestructura de Puerto Rico”, agregaron.

Por otra parte, señalaron que el gobierno de Puerto Rico dejó de compartir datos de mortalidad con el público en diciembre de 2017, y denegaron su solicitud de información durante el estudio.

También en diciembre, el gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló, ordenó una revisión y recuento del número de muertos y encargó a la Universidad George Washington que realizara la investigación.

Carlos Mercader, director ejecutivo de la Administración de Asuntos Federales de Puerto Rico, dijo en un comunicado que el gobierno revisará a fondo el estudio del New England Journal of Medicine, así como los próximos datos de la Universidad George Washington.

“Como todo el mundo sabe, la magnitud de este trágico desastre causado por el huracán María resultó en muchas muertes”, dijo Mercader. “Siempre hemos esperado que el número sea más alto de lo que se informó previamente. Es por eso que encargamos a la Universidad George Washington llevar a cabo un estudio exhaustivo sobre el número de muertes causadas por el huracán María, que se publicará pronto. Ambos estudios nos ayudarán a prepararnos mejor para futuros desastres naturales y a evitar que se pierdan vidas”.

Se preguntó a los encuestados sobre el desplazamiento. Foto: Yuisa Rios

Se preguntó a los encuestados sobre el
desplazamiento.
Foto: Yuisa Rios

Líderes locales hicieron un llamado al gobierno para explicar la discrepancia y movilizar un plan de acción para ayudar a las víctimas del huracán María.

“Después de la –tristemente- inadecuada respuesta de la administración Trump, Puerto Rico continúa enfrentando un camino largo y difícil para la recuperación, uno que estas nuevas estimaciones de muertes enfatizan”, dijo la congresista Nydia Velázquez. “El congreso y todas las agencias federales necesitan un recuento preciso del alcance de la devastación para dirigir los recursos adecuados para la recuperación. Y ahora, con la temporada de huracanes 2018, debemos tomar medidas inmediatas para garantizar que los recursos médicos que salvan vidas estén disponibles en toda la isla”.

El congresista Adriano Espaillat llamó a la respuesta del gobierno federal a Puerto Rico luego del huracán “uno de los fracasos más significativos del presidente Trump”.

“Esto se trata de vidas, de las vidas que se han perdido y las que aún están en peligro”, dijo Espaillat. Al comenzar la temporada de huracanes 2018, no podemos dar la espalda a los residentes de Puerto Rico y debemos continuar nuestros esfuerzos para ayudar a las familias a reconstruirse después de esta devastadora tormenta que ha afectado y continúa afectando muchas vidas”, dijo.