Hamilton in the House
En Casa con Hamilton

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Hamilton in the House

Story by Erik Cuello
Photos: Emmanuel Abreu

It was full circle for the First Lady.

First Lady Michelle Obama exulted the work of Lin-Manuel Miranda and the cast of Hamilton at a special event in Washington, D.C. this past Mon., Mar. 14th.

Hamilton in the House.

Hamilton in the House.

Her remarks were part of a celebration of the groundbreaking production held at the White House, where composer and creator Miranda had debuted a piece he titled “The Hamilton Mixtape” seven years earlier. The spoken word piece performed then for the First Lady and the President would become “Alexander Hamilton,” the musical’s opening number.

Mrs. Obama addressed a group of performing arts students from local high schools in the North Palm Room and recalled the moment.

“Seven years ago, we wanted to highlight different kinds of American art forms,” she explained. “Music, culture, and most importantly, spoken word, and we found this young man named Lin-Manuel Miranda.”

Students waited in the audience.

Students waited in the audience.

When the uptown native announced that his performance would be based on the founding father, the two were disbelieving, though amused.

“Barack and I consider ourselves open-minded,” laughed the First Lady. “But we thought ‘Okay, well, this should certainly be interesting.’”

It was certainly that.

The First Family has seen the production numerous times since – including off and on Broadway.

Hamilton, now performed at the Richard Rodgers Theatre, has broken advance sales upwards of over $57 million dollars with sold-out shows through the end of 2016.

The First Lady noted that the cast album was the highest selling ensemble album in over half a century and had recently scored a Grammy for Best Musical Theater Album.

First Lady Michelle Obama officially welcomed guests to the White House.

First Lady Michelle Obama officially welcomed guests to the White House.

In addition to Miranda, most of the cast members had traveled to D.C. on Monday to participate in a theater arts workshop and question-and-answer session with local high school students.

Among other events, Miranda later joined President Obama in a free-style rap performance at the Rose Garden, and the cast would come together to perform a medley of songs for a private audience that included, among others, the First Couple and Vice President Joe Biden and his wife, Dr. Jill Biden.

But the afternoon was devoted to the dazzled students, who performed for the cast and received constructive feedback – and were free to pepper their subjects with queries.

Student Juan C. said, despite his love of theater, he had difficulty retaining details and wondered how he could better absorb information to aid him in his studies.

From left: Miranda, Daveed Diggs, Christopher Jackson and Phillipa Soo.

From left: Miranda, Daveed Diggs, Christopher Jackson and Phillipa Soo.

Miranda drew on his early academic experiences, and encouraged Juan to leverage the universal draw of art to gain greater understanding.

“I wasn’t a history major growing up, I was a theatre major,” he said.

“But theatre is how I learned about what happened in 1776 and about a certain phantom in a certain opera,” he joked, emphasizing that one interest led to and reinforced another. “What I recognized in reading about Hamilton was a man who had a remarkable life.”

“Through the lens of art you can understand who is the protagonist, who is the antagonist, what is the story trying to say,” added Christopher Jackson, who plays George Washington.

The Q-and-A session.

The Q-and-A session.

Other questions touched on the issues of race and gender.

“Why was it so important to have a cast with so many diverse people?” asked Julissa C.

“It was an early and essential conversation we had,” said Director Thomas Kail. “We wanted to eliminate any distance between the world then and the world now.”

Student Brody G. wanted to know more about how the various musical genres were chosen in composing the show.

“We pulled from so many different artists,” said Miranda, noting that it was almost impossible to decide when to stop. “I would say it was like a mosquito that hit an artery – it just kept giving.”

The “House” band.

The “House” band.

A large part of the decision-making was a result, he remarked, of his being an “East Coast guy in the 90’s” listening to hip-hop that fit the same bill.

For the First Lady, welcoming the production and its artists back into the White House offered the opportunity to trace its history – and exult anew in the memory.

“Who knew that what he would create would be an act of genius,” she beamed. “True genius.”

En Casa con Hamilton

Historia por Erik Cuello
Fotos por: Emmanuel Abreu

Fue un círculo completo para la primera dama.

La primera dama Michelle Obama se regocijó en el trabajo de Lin-Manuel Miranda, y el elenco de Hamilton, en un evento especial en Washington, DC, el pasado lunes 14 de marzo.

Abrazados.

Abrazados.

Sus comentarios fueron parte de una celebración de la innovadora producción celebrada en la Casa Blanca, donde el compositor y creador Miranda debutó una pieza que tituló “The Hamilton Mixtape” siete años antes. La pieza de palabra hablada presentada entonces a la primera dama y el presidente, se convertiría en el número de apertura musical de “Alexander Hamilton”.

La señora Obama se dirigió a un grupo de estudiantes de artes escénicas de preparatorias locales en el Salón North Palm y recordó el momento.

“Hace siete años, queríamos destacar los diferentes tipos de formas de arte estadounidense”, explicó. “La música, la cultura y lo más importante, la palabra hablada, y encontramos a este joven llamado Lin-Manuel Miranda”.

Cuando anunció que su actuación estaría basada en el padre fundador, los dos estaban incrédulos, aunque divertidos.

"Es un verdadero genio", dijo la primera dama.

“Es un verdadero genio”, dijo la primera dama.

“Barack y yo nos consideramos de mente abierta”, se rio la primera dama. “Pero pensamos: está bien, bueno, esto sin duda será interesante”.

Y lo fue.

La primera familia ha visto la producción en numerosas ocasiones desde entonces, incluyendo de vez en cuando en Broadway.

Con pregunta.

Con pregunta.

Hamilton, ahora presentándose en el Teatro Richard Rodgers, ha roto al alza las ventas anticipadas por más de $57 millones de dólares, con entradas agotadas hasta finales de 2016.

La primera dama observó que el álbum del elenco fue el más vendido de conjunto en más de medio siglo, y ganó recientemente un Grammy por Mejor Álbum de Teatro Musical.

Además de Miranda, la mayoría de los miembros del reparto viajaron a DC el lunes para participar en un taller de artes teatrales y una sesión de preguntas y respuestas con estudiantes locales de secundaria.

Entre otros eventos, Miranda más tarde se unió al presidente Obama en una interpretación de rap de estilo libre en el Rose Garden, y el elenco se reunió para interpretar un popurrí de canciones para una audiencia privada que incluyó, entre otros, a la primera pareja y el vicepresidente Joe Biden y su esposa, la doctora Jill Biden.

Pero la tarde se dedicó a los estudiantes deslumbrados, quienes actuaron para el reparto y recibieron retroalimentación constructiva, y fueron libres de acribillar con preguntas.

Leslie Odom, Jr., quien interpreta Aaron Burr, escucha atentamente. Foto: Erik Cuello

Leslie Odom, Jr., quien interpreta Aaron Burr, escucha atentamente.
Foto: Erik Cuello

El estudiante Juan C. dijo que a pesar de su amor por el teatro, tiene dificultad reteniendo detalles, y les preguntó cómo podría absorber mejor la información para ayudarle en sus estudios.

Miranda se basó en sus primeras experiencias académicas y animó a Juan para aprovechar el sorteo universal del arte para obtener una mayor comprensión.

“Yo no fui un estudiante especializado en historia al crecer, sino en teatro”, dijo.

“Pero fue a través del teatro que aprendí sobre lo que ocurrió en 1776 y de un determinado fantasma en una cierta ópera”, bromeó, destacando que un solo interés lo llevó a uno y reforzó el otro. “Lo que reconocí leyendo sobre Hamilton fue a un hombre que tuvo una vida notable”.

“A través de la lente del arte se puede entender quién es el protagonista, quién el antagonista y lo que la historia está tratando de decir”, añadió Christopher Jackson, quien interpreta a George Washington.

Otras preguntas se refirieron a las cuestiones de raza y género.

“¿Por qué era tan importante tener un elenco con tantas personas diversas?”, preguntó Julissa C.

“Fue una conversación temprana y esencial que tuvimos”, dijo el director Thomas Kail. “Queríamos eliminar cualquier distancia entre el mundo de entonces y el actual”.

Renee Elise Goldsberry (izq.), quien interpreta el papel de Angelica Schuyler, junta a Soo (der.). Foto: Erik Cuello

Renee Elise Goldsberry (izq.), quien interpreta el papel de Angelica Schuyler, junta a Soo (der.).
Foto: Erik Cuello

El estudiante Brody G. quería saber más acerca de cómo se eligieron los distintos géneros musicales para componer el espectáculo.

“Contamos con tantos artistas diferentes”, dijo Miranda, señalando que fue casi imposible decidir cuándo parar. “Yo diría que fue como un mosquito que afecta una arteria, sólo siguió”.

Una gran parte de la toma de decisiones fue el resultado, comentó, de ser un “chico de la Costa Este en los años 90”, escuchando hip-hop que se ajustaba a la descripción.

Para la primera dama, dar la bienvenida a la producción y a sus artistas de nuevo en la Casa Blanca ofreció la oportunidad de rastrear su historia y regocijarse de nuevo en el recuerdo.

“¿Quién diría que lo que él crearía sería un acto de genialidad?”, dijo sonriendo. “Es un verdadero genio”.