From listed to lawless?
Arrestados por poner en peligro vida de inquilinos

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From listed to lawless?

Criminal charges filed for tenant endangerment

Story by Gregg McQueen

“Immigrants are the most in danger,” said Manhattan DA Cy Vance.

“Immigrants are the most in danger,” said Manhattan DA Cy Vance.

It was a death trap.

A landlord, property manager and construction contractor are now facing criminal charges for allegedly making such extensive gut renovations to an East Harlem apartment building that they endangered the lives of its tenants – including an immigrant family with five children younger than 12 years old.

‎Officials charge that the defendants intentionally sought to make the residents’ living environment uninhabitable.

Ephraim Vashovsky, 48, landlord and owner of 21 East 115th Street, a five-story, 10-unit residential building, was charged along with property manager Adam Cohen, 32, and contractor Shaoul Ohana, 56, for endangering the lives of tenants by intentionally creating hazardous living conditions through ongoing illegal construction and renovation.‎

From left: Shaoul Ohana, Ephraim Vashovsky, and Adam Cohen in Manhattan State Supreme Court.

From left: Shaoul Ohana, Ephraim Vashovsky, and Adam Cohen in Manhattan State Supreme Court.

They are also accused of coercing residents to vacate their rent-stabilized apartments through a campaign of harassment and intimidation.

Vashovsky was also named one of the city’s “Worst Landlords” by Public Advocate Letitia James earlier this year.

Exterior of 21 East 115th Street on March 4, 2015.

Exterior of 21 East 115th Street on March 4, 2015.

Formal criminal charges were announced on July 26 by Manhattan District Attorney Cyrus R. Vance, Jr., who was joined at a press conference by Department of Buildings (DOB) Commissioner Rick Chandler, James, Department of Investigation (DOI) Commissioner Mark G. Peters and Department of Housing Preservation and Development First Deputy Commissioner Don Shacknai.

The three men were arrested that morning, and were charged with 20 different counts, including Reckless Endangerment in the First and Second Degrees, Endangering the Welfare of a Child, Coercion in the First Degree, Falsifying Business Records in the First Degree, and Unlawful Eviction, among other charges.

“The property manager, landlord and contractor engaged in a campaign of intimidation and harassment to kick existing tenants out of this building and in the process make extensive renovations and command higher rents,” Vance alleged at the press conference.

If convicted, the defendants would face many years in prison, he said.

“Today’s indictment should be a message that anyone who hurts tenants in our city will get more than a slap on the wrist,” commented James.

She noted that naming Vashovsky to the list first brought him to the city’s attention.

Shortly after purchasing the building in May 2014, Vashovsky allegedly began using threatening tactics against residents.

“Today’s indictment should be a message,” said Public Advocate Letitia James.

“Today’s indictment should be a message,” said Public Advocate Letitia James.

He allegedly succeeded in pushing out or arranging buyouts of all tenants in the building except for the Nicolas-Cano family, undocumented immigrants from Mexico who had five children under age 12, said Vance.

According to court documents, Vashovsky and Cohen conspired to coerce the family to vacate the apartment, and Ohana commenced construction work in the building in January 2015 as if no one lived there.

The family stayed put in their rent-controlled, fifth-floor apartment because they could not find or afford another living space large enough to house them, officials said.

Vance said that the defendants allegedly had a man bang on the family’s door late at night, harassing them and threatening to call immigration authorities.

According to the charges, Cohen submitted falsified documents to the city indicating that the building was unoccupied, while the other defendants simultaneously moved for the Nicolas-Cano family’s eviction in housing court on the grounds that the apartment was overcrowded.‎

“This was a demolition disguised as a renovation job,” said Chandler. “The building owner and contractor showed utter disregard for their tenants’ safety and we are determined to hold them accountable.”

Vance said that the contractor dismantled key structural elements such as load-bearing walls, stripped away fireproofing and removed the only fire escape accessible to the Nicolas-Cano family.

“This was a demolition disguised as a renovation job,” said DOB Commissioner Rick Chandler.

“This was a demolition disguised as a renovation job,” said DOB Commissioner Rick Chandler.

Vashovsky had the first through fourth floors torn up, said Vance, and left the building on the verge of collapse.

“Literally, a death trap,” Vance remarked. “All the while, [he was] collecting rent.”

By February 2015, the family had no heat or hot water for extensive periods of time.

“That five children had to endure these conditions is perhaps the most disturbing aspect of this case,” commented Vance.

The family was moved out by the Red Cross and is now living in temporary housing now, he added.

Chandler said that the landlord also blocked roof drains meant to carry away rainwater, leading to a massive ice buildup on the roof that weighed hundreds of pounds and could have caused the roof to collapse.

The DOB issued a full stop-work order in March 2016.

“Today’s indictment sends another clear message that owners who skirt the law and put their tenants’ lives and wellbeing at risk, will be held accountable for their actions,” Shacknai said.

The Manhattan DA Office’s Asset Forfeiture Unit has also filed a civil forfeiture lawsuit against the defendants and their companies, seeking the forfeiture of more than $3 million in connection with the criminal case.

Interior of apartment adjacent to 5E at 21 East 115th Street on March 4, 2015.

Interior of apartment adjacent to 5E at 21 East 115th Street on March 4, 2015.

“This investigation underscores what DOI has found time and again, that there is a direct nexus between a dearth of integrity and dangerous building conditions,” said Peters.

Vance said that immigrants are particularly susceptible to abuse from landlords, and less likely to report wrongdoing due to language barriers and fear of revealing their immigration status.

“Immigrants are the most in danger from those who are out to get an easy buck from people who are too scared to report a crime,” remarked Vance.

Chandler stressed the DOB does not ask about immigration status, and called on apartment dwellers to report potential issues.

“We strongly encourage tenants to call 311 if they think that work is happening that’s beyond the scope of a permit,” said Chandler.

“We cannot assert this enough ― construction safety is not a compromise in this city,” added Peters.

All defendants entered not guilty pleas in court on July 27th.

For more information, please visit www.manhattanda.com or call 212.335.9400.

Arrestados por poner en peligro vida de inquilinos

Historia por Gregg McQueen

“Immigrants are the most in danger,” said Manhattan DA Cy Vance.

“Los inmigrantes están en más peligro”, dijo Fiscal del Distrito de Manhattan, Cy Vance.

Era una trampa mortal.

Un propietario, gerente de propiedad y contratista de construcción ahora están enfrentando cargos criminales por alegadamente hacer una extensa renovación de un apartamento en un edificio del Este de Harlem que pusieron en peligro las vidas de sus inquilinos – incluyendo a una familia de inmigrantes con cinco hijos.

Los oficiales alegan que los demandados intencionalmente buscaron hacer el ambiente de vivienda de los residentes inhabitable.

Ephraim Vashovsky, de 48 años, propietario y dueño del 21 Este en la Calle 115, un edificio residencial de cinco pisos y 10 unidades, fue acusado junto al gerente de la propiedad Adam Cohen, de 32 años, y el contratista Shaoul Ohana, de 56, por intencionalmente poner en peligro las vidas de los inquilinos creando condiciones de vida peligrosas a través de una construcción y renovación ilegal.

También están acusados de coaccionar a los residentes para desalojar sus apartamentos de renta estabilizada a través de una campaña de hostigamiento e intimidación.

From left: Shaoul Ohana, Ephraim Vashovsky, and Adam Cohen in Manhattan State Supreme Court.


De izquierda: Shaoul Ohana, Ephraim Vashovsky, y Adam Cohen en el Tribunal Supremo del Estado en Manhattan.

Los cargos fueron anunciados el 26 de julio por el Fiscal del Distrito de Manhattan, Cyrus R. Vance, Jr., a quien se le unió en una conferencia de prensa el Comisionado del Departamento de Edificios, Rick Chandler, la defensora pública Letitia James, el Comisionado del Departamento de Investigación (DOI, por sus siglas en inglés) Mark G. Peters  y el primer comisionado adjunto Don Shacknai.

Los tres hombres fueron arrestados esa mañana, y fueron acusados con 20 diferentes cargos, incluyendo Peligro Imprudente en Primer y Segundo Grado, Poner en Peligro el Bienestar de un Niño, Coacción en Primer Grado, Falsificar Récords de Negocio en Primer Grado y Desalojo Ilegal, entre otros cargos.

“This was a demolition disguised as a renovation job,” said DOB Commissioner Rick Chandler.


“Esto fue una demolición disfrazada como un trabajo de renovación”, dijo el comisionado Rick Chandler.

“El propietario, gerente de propiedad y contratista de construcción emprendieron una campaña de intimidación y hostigamiento para sacar los inquilinos existentes fuera del este edificio y en el proceso hicieron extensas renovaciones y pidieron rentas más altas”, alegó Vance en la conferencia de prensa.

Si son declarados culpables podrían enfrentar muchos años en prisión, dijo él.

“La acusación de hoy debería de ser un mensaje para cualquiera que hiera un inquilino en nuestra ciudad recibirá más que una reprimenda”, comentó James.

Señaló que Vashovsky se encontraba en su lista de Peores Propietarios, lo cual lo llevó primero a la atención de la ciudad.

Un poco después de comprar el edificio en mayo del 2014, Vashovsky alegadamente comenzó a utilizar tácticas amenazadoras contra los residentes.

Alegadamente tuvo éxito sacando o arreglando compras de todos los inquilinos en el edificio excepto la familia de Nicolas-Cano, inmigrantes indocumentados de México quienes tienen cinco niños menores de 12 años, dijo Vance.

“Today’s indictment should be a message,” said Public Advocate Letitia James.

“La acusación de hoy debería de ser un mensaje”, dijo la defensora pública Letitia James.

Según documentos de la corte, Vashovsky y Cohen conspiraron para obligar a la familia a que desalojara el apartamento y Ohana comenzó trabajos de construcción en el edificio en enero del 2015 como si nadie viviera ahí.

La familia se quedó en su apartamento en el quinto piso con renta controlada porque no podían o podían pagar otro lugar lo suficiente grande para ellos, dijeron los oficiales.

Dijo Vance que los acusados alegadamente enviaron a un hombre a tocar la puerta de la familia tarde en la noche, hostigándolos y amenazándolos en llamar a inmigración.

Según los cargos, Cohen sometió documentos falsificados a la ciudad indicando que el edificio no estaba ocupado, mientras que al mismo tiempo los otros acusados se movieron para el desalojo de la familia Nicolas-Cano en la corte de vivienda con la base de que el apartamento estaba sobre poblado.

“Esto fue una demolición disfrazada como un trabajo de renovación”, dijo Chandler. “El dueño del edificio y el contratista mostraron un total desprecio por la seguridad de sus inquilinos y estamos determinados a hacerlos responsables”.

Vance dijo que el contratista desmontó elementos estructurales claves tales como muros de carga, removieron todo lo de a prueba de fuego y la única salida de incendio accesible para la familia Nicolas-Cano.

Vashovsky tenía los cuatro primeros pisos rotos, dijo Vance, y dejó el edificio al borde del colapso.

Interior of apartment adjacent to 5E at 21 East 115th Street on March 4, 2015.

El interior del apartamento adyacente a 5E en el número 21 de la calle 115 este el 4 de marzo de 2015.

“Literalmente una trampa mortal”, señaló Vance. “Mientras tanto estaba cobrando renta”.

Para febrero del 2015, la familia no tenía calefacción o agua caliente por extensos periodos de tiempo.

“Que cinco niños hayan tenido que soportar estas condiciones es quizás el aspecto más perturbador de este caso”, comentó Vance.

La familia fue movida por la Cruz Roja y ahora está viviendo en una vivienda temporal, añadió el.

Exterior of 21 East 115th Street on March 4, 2015.

El exterior del número 21 de calle 115 este el 4 de marzo el año 20.

Chandler dijo que el propietarios también bloqueo los drenajes de agua que llevan el agua de lluvia, llevando a una masiva concentración de hielo en el techo que pesaba cientos de libras y podría haber ocasionado que el techo colapsara.

El DOB emitió una orden de parar por completo los trabajos en marzo del 2016.

La acusación de hoy envía un claro mensaje de que los dueños que eludan la ley y ponga la vida y el bienestar de sus inquilinos en riesgo, serán responsables por sus acciones”, dijo Shacknai.

La oficina del fiscal de la Unidad de Confiscación de Activos también ha presentado una demanda civil contra los acusados y sus compañías, que buscan la confiscación de más de $3 millones en conexión con el caso criminal.

“Esta investigación pone a relieve lo que el DOI ha encontrado una y otra vez, que existe un nexo directo entre falta de integridad y condiciones peligrosas de edificios”, dijo Peters.

Vance dijo que los inmigrantes son particularmente susceptibles al abuso de los propietarios, y menos probable que reporten lo malo que está sucediendo debido a la barrera del idioma y miedo a revelar su estatus político.

“Los inmigrantes están en más peligro de aquellos buscando ganancias fáciles el de personas que están demasiados asustados para reportar un crimen”.

Chandler señaló que el DOB no pregunta acerca de estatus de inmigración, y pidió que los habitantes de apartamentos reportaran posibles problemas.

“Exhortamos firmemente a los inquilinos a llamar al 311 si piensan que está sucediendo un trabajo más allá del alcance de un permiso”, dijo Chandler.

“No podemos afirmar esto lo suficiente – la seguridad en la construcción no es un compromiso en esta ciudad”, añadió Peters.

Todos los acusados se declararon no culpables en la corte el 27 de julio.

Para más información, favor visite al www.manhattanda.com o llame 212.335.9400.