From Happy Meals to heartbreak
De las cajitas felices al desamor 

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From Happy Meals to heartbreak

New grants focus on local indie filmmakers

By Gregg McQueen

The short film Secadora explores identity, sex and race.

Carlos Deschamps has always been fond of storytelling.

As a young child, the Washington Heights native would conjure up narratives in his imagination and bring them to life using his toy collection.

“I always played with a bag of toys from McDonald’s or Burger King. I would spend hours creating stories in my head and act it out with the toys,” Deschamps said. “It’s always been something I’m drawn to.”

Deschamps has transformed his love of storytelling into filmmaking. His latest venture, a short film titled The Night of Their Breakup, is one of four film projects to receive a grant through the 2021 Inwood Film Festival (IFF) Filmmaker Fund.

Conducted by Inwood Art Works, the annual program issues monetary grants to local filmmakers to help bring their projects to fruition.

“People can see that there’s untapped potential right in the neighborhood,” said Deschamps. “I think there should be more Latinx representation in filmmaking and this helps support that.”

This year, the IFF Filmmaker Fund will bestow four filmmakers with grants of up to $5,000 to be used for film project expenses.

It marks the third time that Inwood Art Works, a nonprofit that sponsors the annual Inwood Film Festival, the outdoor movie series Film Works Alfresco and other local performing arts events, has issued the grants.

“It gives me that push to do more,” said Elyssa Aquino of the grant.

“I’m proud that Inwood Art Works has persisted to ‘green light’ the visions of local filmmakers and provide a spark to our artistic economy,” said Inwood Art Works founder Aaron Simms. “More than 75 percent of the grant money this year will be awarded to minority filmmakers as part of our goal to reflect the diversity of New York City and the uptown community in our programming.”

Other grant winners for 2021 include Elyssa Aquino, Maite Bonilla and Brandon Stirling Baker.

“Having the chance to have your work produced and your work seen is an incredible opportunity,” said Bonilla. “I’m very grateful to Inwood Art Works. To showcase local filmmakers, especially minority women of color like me, we don’t see that kind of thing every day.”

To be eligible for the grant, filmmakers must be residents of Inwood or the surrounding neighborhoods.

“These are films that might not get made otherwise,” said awardee Brandon Stirling Baker.
Photo: Vincent Tullo

While it is not required, stories that are rooted in the culture or history of the area are given preference.

Upon the conclusion of the projects, the films will be automatically submitted to the selection committee for the 6th Annual Inwood Film Festival, which will be held in 2022.

“With these grants, Inwood Art Works is giving a chance to people who wouldn’t normally have this opportunity,” Baker said. “These are films that might not get made otherwise.”

For Baker, who typically works as a lighting designer, filmmaking is a relatively new endeavor.

His project, The Locals, is a short documentary film that depicts the longtime friendship of two women who have lived in Inwood since 1974.

“They’ve witnessed so many changes in the neighborhood in that time. They’re full of history,” Baker said.

“The message I want to give is the importance of tolerance and patience,” said Aquino of her film.

The documentary, which began filming in the summer, will follow the women during the course of a full year, showing them interacting at home and throughout the neighborhood.

“They have these incredible stories,” said Baker. “We live in a time when so much has been lost, and I think it’s important that we preserve these stories and our community’s history as much as possible.”

Deschamps’ new film focuses on the breakup between a boyfriend and girlfriend, as well the boyfriend’s best friend who ends up comforting the girl.

“I love telling stories about relationships. I love to explore the whole ‘what if’ aspect,” said Deschamps, who has directed several short films previously, including The Choice, which was screened at a previous Inwood Film Festival.

“I like to surprise the audience – I like to take them down one path, but in the end it’s something totally unexpected,” he said of his filmmaking style.

Founder Aaron Simms.

With the script for The Night of Their Breakup nearly completed, Deschamps is now casting for the film and plans to begin shooting early next year.

“It’s exciting because we’ve been stuck at home due to the pandemic. It’s been a while since I’ve taken a camera and filmed stuff,” he said.

“The pandemic slowed things down, but it was also a blessing that it let me work on my own plans. I’ve been writing a lot,” he added.

Bonilla, a native of the Dominican Republic, is currently finishing the script for her grant-winning project, titled I Am Poem.

“I would spend hours creating stories in my head,” said Carlos Deschamps of his creative tendencies even in childhood.

The film will tell the story of a 10-year-old Latinx boy who reveals his true gender identity to his father, while his mother remains in denial of her son’s truth.

“It’s based on a true story of a child that I know,” said Bonilla, a resident of Washington Heights.

She said was inspired to create the film because she perceives a lack of support for the LGBTQ community in her neighborhood.

“It’s very important for me to tell this story,” remarked Bonilla, who received a master’s degree in mental health counseling last year. “I am going to be an advocate. I’ve been reaching out to LGBTQ organizations to see how they can incorporate the film into [their work].”

Her previous film, La Entreviu, won third place at the Dominican Film Festival in 2018.

“There are so many large film festivals and it can be overwhelming to try to get your film shown there,” Bonilla said. “What’s great about the Inwood Film Festival is it’s more concise and it’s for our community. I think it’s extremely crucial that these grants are going to people who are local.”

Aquino received an IFF Filmmaker Fund grant to help complete her project Secadora, a short film that explores identity, sex and race in the Dominican culture.

“The message I want to give is the importance of tolerance and patience,” she said. “Intolerance is so prevalent these days and it can end a relationship really quickly. With our generation, cancel culture is super strong.”

“We don’t see that kind of thing every day,” said awardee Maite Bonilla.

Shot in one location with a two-person cast, filming for Secadora has already been completed. Aquino said she will use her grant money to hire a post-production editor.

A director of photography (known as a “DP”) for a major publishing company, Aquino said she was inspired to make her own independent film.

“As a woman of color, I’ve always felt very isolated in the workspace,” she said. “Being a DP, I didn’t see a lot of people who looked like me.”

Recently, Aquino formed her own production company, focused on empowering women both behind and in front of the camera.

“I think the value of being recognized by your own community is really meaningful,” she said of her IFF Filmmaker Fund grant. “It gives me that push to do more and make even more art.”

For more information, please visit www.inwoodartworks.nyc.

De las cajitas felices al desamor

Nuevas subvenciones se centran en cineastas independientes locales

Por Gregg McQueen

El cortometraje Secadora explora la identidad, el sexo y la raza.

Ha pasado de los juguetes a la decepción.

A Carlos Deschamps siempre le ha gustado contar historias.

Cuando era niño, el nativo de Washington Heights evocaba narrativas en su imaginación y les daba vida usando su colección de juguetes.

“Siempre jugaba con una bolsa de juguetes de McDonald’s o Burger King. Pasaba horas creando historias en mi cabeza y actuando con los juguetes”, dijo Deschamps. “Siempre ha sido algo que me ha atraído”.

Deschamps ha transformado su amor por la narración en cine. Su última aventura, un cortometraje titulado The Night of Their Breakup, es uno de los cuatro proyectos cinematográficos que recibirán una subvención a través del Fondo para Cineastas del Festival de Cine de Inwood (IFF, por sus siglas en inglés) 2021.

Conducido por Inwood Art Works, el programa anual otorga subvenciones monetarias a los cineastas locales para ayudarles a hacer realidad sus proyectos.

“La gente puede ver que hay un potencial sin explotar en el vecindario”, dijo Deschamps. “Creo que debería haber más representación latina en el cine y esto ayuda a respaldar eso”.

Este año, el Fondo para Cineastas de IFF otorgará a cuatro cineastas subvenciones de hasta $5,000 dólares para ser utilizados para gastos de proyectos cinematográficos.

Es la tercera vez que Inwood Art Works, una organización sin fines de lucro que patrocina el anual Festival de Cine de Inwood, la serie de películas al aire libre Film Works Alfresco y otros eventos de artes escénicas locales, otorga las subvenciones.

“Me da ese impulso para hacer más”, dijo Elyssa Aquino sobre la subvención.

“Estoy orgulloso de que Inwood Art Works haya persistido en dar luz verde a las visiones de los cineastas locales y proporcionar una chispa a nuestra economía artística”, dijo el fundador de Inwood Art Works, Aaron Simms. “Más del 75 por ciento del dinero de la subvención de este año se otorgará a cineastas de minorías como parte de nuestro objetivo de reflejar la diversidad de la ciudad de Nueva York y la comunidad del Alto Manhattan en nuestra programación”.

Otros ganadores de subvenciones para 2021 incluyen a Elyssa Aquino, Maite Bonilla y Brandon Stirling Baker.

“Tener la oportunidad de que tu trabajo sea producido y visto es una oportunidad increíble”, dijo Bonilla. “Estoy muy agradecido con Inwood Art Works. Exhibir a los cineastas locales, especialmente a las mujeres minoritarias de color como yo, no vemos ese tipo de cosas todos los días”.

Para ser elegible para la subvención, los cineastas deben ser residentes de Inwood o los vecindarios circundantes.

“Estas son películas que no se podrían hacer de otra manera”, dijo el premiado Brandon Stirling Baker.
Foto: Vincent Tullo

Si bien no es obligatorio, se da preferencia a las historias que tienen sus raíces en la cultura o la historia de la zona.

Una vez finalizados los proyectos, las películas se enviarán automáticamente al comité de selección para el 6° Festival Anual de Cine de Inwood, que se celebrará en 2022.

“Con estas subvenciones, Inwood Art Works está dando una oportunidad a personas que normalmente no la tendrían”, dijo Baker. “Estas son películas que no se podrían hacer de otra manera”.

Para Baker, que normalmente trabaja como diseñador de iluminación, la realización de películas es un esfuerzo relativamente nuevo.

Su proyecto, The Locals, es un cortometraje documental que describe la larga amistad de dos mujeres que han vivido en Inwood desde 1974.

“Han sido testigo de tantos cambios en el vecindario en ese tiempo. Están llenas de historia”, dijo Baker.

“El mensaje que quiero dar es la importancia de la tolerancia y la paciencia”, dijo Aquino de su película.

El documental, que comenzó a rodarse en verano, seguirá a las mujeres durante un año completo, mostrándolas interactuando en casa y en todo el barrio.

“Tienen estas historias increíbles”, dijo Baker. “Vivimos en una época en la que se ha perdido mucho y creo que es importante que preservemos estas historias y la de nuestra comunidad tanto como sea posible”.

La nueva película de Deschamps se centra en la ruptura entre un novio y una novia, además del mejor amigo del novio que termina consolando a la chica.

Fundador Aaron Simms.

“Me encanta contar historias sobre relaciones. Me encanta explorar todo el aspecto de qué pasaría si…”, dijo Deschamps, quien ha dirigido varios cortometrajes anteriormente, incluyendo The Choice, que se proyectó en un Festival de Cine de Inwood anterior.

“Me gusta sorprender a la audiencia, me gusta llevarla por un camino, pero al final es algo totalmente inesperado”, dijo sobre su estilo cinematográfico.

Con el guion de The Night of Their Breakup casi terminado, Deschamps ahora está haciendo el casting para la película y planea comenzar a filmar a principios del próximo año.

“Es emocionante porque nos hemos quedado estancados en casa debido a la pandemia. Ha pasado un tiempo desde que tomé una cámara y filmé algo”, dijo.

“La pandemia ralentizó las cosas, pero también fue una bendición que me permitiera trabajar en mis propios planes. He estado escribiendo mucho”, agregó.

“Pasaba horas creando historias en mi cabeza”, dijo Carlos Deschamps sobre sus tendencias creativas incluso en la niñez.

Bonilla, oriunda de la República Dominicana, está terminando el guion de su proyecto ganador de una subvención, titulado I Am Poem.

La película contará la historia de un niñx latinx de 10 años que revela su verdadera identidad de género a su padre, mientras que su madre sigue negando la verdad de su hijo.

“Se basa en la historia real de un niño que conozco”, dijo Bonilla, residente de Washington Heights.

Dijo que se inspiró para crear la película porque percibe una falta de apoyo para la comunidad LGBTQ en su vecindario.

“Es muy importante para mí contar esta historia”, comentó Bonilla, quien recibió un grado de maestría en consejería de salud mental el año pasado. “Voy a ser una defensora. Me he estado comunicando con organizaciones LGBTQ para ver cómo pueden incorporar la película en [su trabajo]”.

Su película anterior, La Entreviu, ganó el tercer lugar en el Festival de Cine Dominicano en 2018.

“Hay tantos grandes festivales de cine y puede ser abrumador intentar que tu película sea exhibida ahí”, dijo Bonilla. “Lo bueno del Festival de Cine de Inwood es que es más conciso y es para nuestra comunidad. Creo que es extremadamente importante que estas subvenciones vayan a personas locales”.

Aquino recibió una subvención del Fondo para Cineastas del IFF para ayudar a completar su proyecto Secadora, un cortometraje que explora la identidad, el sexo y la raza en la cultura dominicana.

“No vemos ese tipo de cosas todos los días”, dijo la premiada Maite Bonilla.

“El mensaje que quiero dar es la importancia de la tolerancia y la paciencia”, dijo. “La intolerancia es tan frecuente en estos días y puede terminar una relación muy rápido. Con nuestra generación, la cultura de la cancelación es muy fuerte”.

Filmada en un lugar con un elenco de dos personas, la filmación de Secadora ha terminado ya. Aquino dijo que usará el dinero de su subvención para contratar a un editor de posproducción.

Aquino, directora de fotografía (conocida como “DP”) de una importante editorial, dijo que se sintió inspirada para hacer su propia película independiente.

“Como mujer de color, siempre me he sentido muy aislada en el espacio de trabajo”, dijo. “Como DP, no vi a mucha gente que se pareciera a mí”.

Recientemente, Aquino formó su propia productora, enfocada en empoderar a las mujeres tanto detrás como delante de la cámara.

“Creo que el valor de ser reconocido por tu propia comunidad es realmente significativo”, dijo sobre su subvención del Fondo para Cineastas del IFF. “Me da ese impulso para hacer más y crear aún más arte”.

Para más información, por favor visite www.inwoodartworks.nyc.