Fast Freeze
Paro en la pandemia

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Fast Freeze

Tenants push for rent freeze amid pandemic

By Gregg McQueen

“This could be a chance to expel low-income tenants and elderly people,” argued Lena Meléndez.

Lena Meléndez is waiting.

Meléndez wrote her landlord a letter asking if there would be a grace period for April rent in light of the coronavirus pandemic and the ensuing state-mandated PAUSE restrictions.

“I’m still waiting to hear back,” she said.

It just isn’t enough.

A 90-day moratorium on tenant evictions has been implemented by Governor Andrew Cuomo – but it’s not enough, say Meléndez and other city tenants.

With rent bills for April now due, advocates are stepping up their calls for a rent freeze to help those in financial distress due to the coronavirus outbreak.

In addition to the eviction moratorium, Cuomo has urged lenders to suspend foreclosures and mortgage payments.

But many New Yorkers are calling specifically for a cancellation of rent payments for the foreseeable future, due to the high number of people currently unemployed due to the pandemic.

Meléndez expressed concern about what will happen when the moratorium runs out, noting that tenants will still be on the hook for back rent.
“This is a dream for landlords,” she remarked. “When this moratorium is up, you have rent for three months that will be due. This could be a chance to expel low-income tenants and elderly people.”
A driver for Uber, Meléndez said she has not been working because she feels her job puts her at high risk of contracting the coronavirus.

“I thought, what am I doing with a can of Lysol and a mask? I can’t socially distance in my car,” she remarked. “Everyone should be home right now.”

Juan Núñez, tenant organizer with Northwest Bronx Community and Clergy Coalition, argued that the moratorium does not provide enough relief to impacted residents.

“The eviction moratorium is a start, but what it doesn’t address is what happens after it’s over,” he said.

“A lot of people aren’t able to work because they’re laid off. Even if they’re working, it might not be the same number of hours or same pay they’re used to,” he added. “Any money they have might be going to food or medicine. They just aren’t going to be able to pay their rent after 90 days because they’re just not earning.”

A coalition of advocacy groups has created an online petition requesting that Cuomo and the state legislature enact an immediate suspension of rent, mortgage, and utility payments.

The petition had garnered more than 81,000 signatures as of March 31.

“Working people across New York State are facing layoffs and struggling to pay rent and buy basic necessities. This problem will not disappear once the threat of COVID-19 has passed, and the eviction moratorium is lifted. Forgiving rent and mortgage debt accumulated during this period will help keep New Yorkers in their homes and stabilize our economy and our state,” the petition reads.

The 90-day moratorium was enacted by Governor Andrew.

On March 27th, Mayor Bill de Blasio stated he was in favor of a rent freeze, applicable to rent-stabilized apartments, which would require state action.

Meléndez said she is concerned about paying her bills in the near future, as her husband was recently laid off from his job at a restaurant. Yet, she stressed that others are in even more precarious financial situations.

A tenant leader in her building, Meléndez said that several of her neighbors are undocumented and do not qualify for federal stimulus checks of up to $1,200 that were recently announced by the federal government.

“They’re not eligible for the relief package, not eligible for unemployment,” she said. “They’re living in the shadows, and these are the people that are most vulnerable.”

Núñez, who serves as Tenant Association President in his apartment building, recently lost his job due to coronavirus slowdowns. He said that some tenants in his building are planning to attach a letter to their April rent stub, explaining to the landlord that they are unable to pay rent for this month.

For now, Núñez has been stressing to tenants that they cannot be evicted from their apartments during this time.

Meléndez (center) has long advocated for tenant rights; she was arrested at an August 2018 protest.

“The moratorium does give us time to plan and push lawmakers for more action,” Nunez said. “It allows us to feel less afraid. But if we don’t get an answer soon on some type of rent suspension, it will be bad. All these people are out of work – what is our next step?”

He explained that tenant organizing is a bit different in the age of COVID-19. “We’re not meeting in person like we used to,” he said. “We started a WhatsApp group chat. We’re trying to communicate the best we can by phone and messages.”

Meléndez agreed that the pandemic has made it more challenging to connect with fellow housing advocates to rally them for action. “Everything is done online now. We’re doing Zoom conferences. You can’t put up flyers. You can’t gather,” she said.

She called on Cuomo to take immediate action to cancel rent payments for at least the next several months.

“What he did with the moratorium was immediate. He can do something,” she said.

Cuomo has not publicly voiced support for a rent freeze, and has suggested that tenants will still be responsible for paying their rent to landlords.

“You can’t be evicted for non-payment of rent, but it’s not that you won’t owe rent,” he said at a press conference on March 30. “You signed a contract. Even the people to whom you have to pay rent have to pay rent. They have bills to pay.”

Some state lawmakers are working on solutions to aid tenants.

Advocates have pushed for a suspension of rent payments.

State Senator Michael Gianaris said he is drafting a bill that would provide rent forgiveness for 90 days for residential and commercial tenants that lost their jobs or closed their businesses due to COVID-19. The bill includes provisions to assist landlords as well.

“Eviction moratorium is good but tenants without income won’t be able to pay accumulating rent in 90 days and will then face eviction,” Gianaris said on Twitter. “We need to #CancelRent for 90 days.”

Núñez said it might be necessary for New York City tenants to conduct a rent strike if state lawmakers cannot come up with some type of rent forgiveness program.

“We do hope it doesn’t come to a strike. It would be best if the state just cancelled the rent,” remarked Núñez, who said that advocates would begin to organize around a rent strike if a forgiveness plan is not announced within the next few days. “We need to be prepared to do whatever it takes.”

For more information on the rent freeze petition, please visit bit.ly/341PKOe.

Paro en la pandemia

Inquilinos presionan para congelar la renta

Por Gregg McQueen

“Esta podría ser una oportunidad para expulsar a inquilinos de bajos ingresos y personas mayores”, argumentó Lena Meléndez.

Lena Meléndez está esperando.

Meléndez le escribió a su arrendador una carta preguntándole si habría un período de gracia para el pago de renta de abril a la luz de la pandemia del coronavirus y las restricciones PAUSE exigidas por el estado.

“Sigo esperando una respuesta”, dijo.

Simplemente no es suficiente.

El gobernador Andrew Cuomo ha implementado una moratoria de 90 días a los desalojos de inquilinos, pero no es suficiente, dicen Meléndez y otros inquilinos de la ciudad.

Con las facturas de alquiler programadas de abril, los defensores están intensificando sus llamadas para congelar la renta para ayudar a las personas con problemas financieros debido al brote de coronavirus.

Además de la moratoria de desalojo, Cuomo ha instado a los prestamistas a suspender las ejecuciones hipotecarias y los pagos de hipotecas.

Pero muchos neoyorquinos están pidiendo específicamente la cancelación de los pagos de alquiler en el futuro previsible, debido a la gran cantidad de personas actualmente desempleadas debido a la pandemia.

Meléndez expresó su preocupación por lo que sucederá cuando se acabe la moratoria, y señaló que los inquilinos seguirán en la mira por la renta atrasada.
“Este es un sueño para los propietarios”, comentó. “Cuando esta moratoria finalice, tienes renta vencida por tres meses. Esta podría ser una oportunidad para expulsar a inquilinos de bajos ingresos y personas mayores”. Meléndez, conductora de Uber, dijo que no ha estado trabajando porque siente que su empleo la pone en alto riesgo de contraer el coronavirus.

“Pensé; ¿qué estoy haciendo con una lata de Lysol y una mascarilla? No puedo distanciarme socialmente en mi automóvil”, comentó. “Todos deberían estar en casa ahora mismo”.

La moratoria de 90 días fue promulgada por el gobernador Andrew Cuomo.

Juan Núñez, organizador de inquilinos de Northwest Bronx Community and Clergy Coalition, argumentó que la moratoria no brinda suficiente alivio a los residentes afectados.

“La moratoria de desalojo es un comienzo, pero lo que no aborda es lo que sucede después de que termine”, dijo.

“Muchas personas no pueden trabajar porque han sido despedidas. Incluso si están trabajando, podría no ser la misma cantidad de horas o el mismo pago al que están acostumbrados”, agregó. “Cualquier dinero que tengan podría ir a comida o medicina. Simplemente no podrán pagar su renta después de 90 días porque no están ganando nada”.

Una coalición de grupos de defensa ha creado una petición en línea solicitando que Cuomo y la legislatura estatal promulguen una suspensión inmediata de los pagos de alquiler, hipoteca y servicios públicos.

La petición había obtenido más de 81,000 firmas al 31 de marzo.

“Las personas que trabajan en todo el estado de Nueva York se enfrentan a despidos y luchan por pagar el alquiler y cubrir las necesidades básicas. Este problema no desaparecerá una vez que la amenaza del COVID-19 haya pasado y se levante la moratoria de desalojo. Perdonar la renta y la deuda hipotecaria acumulada durante este período ayudará a mantener a los neoyorquinos en sus hogares y a estabilizar nuestra economía y nuestro estado”, dice la petición.

Meléndez (centro) ha abogado durante mucho tiempo por los derechos de los inquilinos; fue arrestada en una protesta de agosto de 2018.

El 27 de marzo, el alcalde Bill de Blasio declaró que estaba a favor de una congelación del la renta, aplicable a los apartamentos con renta estabilizada, que requeriría una acción estatal.

Meléndez dijo que le preocupa el pago de sus facturas en el futuro cercano, ya que su esposo fue despedido recientemente de su trabajo en un restaurante. Sin embargo, enfatizó que otros se encuentran en situaciones financieras aún más precarias.

Una líder de inquilinos en su edificio, Meléndez dijo que varios de sus vecinos son indocumentados y no califican para los controles federales de estímulo de hasta $1,200 dólares que fueron anunciados recientemente por el gobierno federal.

“No son elegibles para el paquete de ayuda, no son elegibles para el desempleo”, dijo. “Están viviendo en las sombras, y estas son las personas más vulnerables”.

Núñez, quien se desempeña como presidente de la Asociación de Inquilinos en su edificio de apartamentos, recientemente perdió su trabajo debido a la desaceleración del coronavirus. Dijo que algunos inquilinos en su edificio planean adjuntar una carta a su comprobante de la renta de abril, explicando al arrendador que no pueden pagar el alquiler de este mes.

Por ahora, Núñez ha estado insistiendo con los inquilinos que no pueden ser desalojados de sus apartamentos durante este tiempo.

“La moratoria nos da tiempo para planificar y presionar a los legisladores para que tomen más medidas”, dijo Núñez. “Nos permite sentir menos miedo. Pero si no recibimos una respuesta pronto sobre algún tipo de suspensión de renta, será malo. Todas estas personas están sin trabajo, ¿cuál es nuestro próximo paso?”.

Los defensores han presionado para que se suspendan los pagos del alquiler.

Explicó que la organización de inquilinos es un poco diferente en la era del COVID-19. “No nos reuniremos en persona como solíamos hacerlo”, dijo. “Comenzamos un chat grupal de WhatsApp. Estamos tratando de comunicarnos lo mejor que podemos por teléfono y mensajes”.

Meléndez estuvo de acuerdo en que la pandemia ha hecho que sea más difícil conectarse con otros defensores de la vivienda para reunirlos para la acción. “Todo se hace en línea ahora. Estamos haciendo conferencias de Zoom. No podemos poner volantes. No podemos reunirnos”, dijo.

Hizo un llamado a Cuomo para tomar medidas inmediatas para cancelar los pagos de alquiler durante al menos los próximos meses.

“Lo que hizo con la moratoria fue inmediato. Él puede hacer algo”, señaló.

Cuomo no ha expresado públicamente su apoyo a una congelación de la renta, y ha sugerido que los inquilinos aún serán responsables de pagar la renta a los propietarios.

“Usted no puede ser desalojado por falta de pago del alquiler, pero no es que no deba el alquiler”, dijo en una conferencia de prensa el 30 de marzo. “Usted firmó un contrato. Incluso las personas a quienes tiene que pagar el alquiler tienen ellos mismo que pagar el alquiler. Tienen cuentas que pagar”.

Algunos legisladores estatales están trabajando en soluciones para ayudar a los inquilinos.

El senador estatal Michael Gianaris dijo que está redactando un proyecto de ley que otorgaría la condonación de la renta durante 90 días para los inquilinos residenciales y comerciales que perdieron sus empleos o cerraron sus negocios debido al COVID-19. El proyecto de ley incluye disposiciones para ayudar a los propietarios también.

“La moratoria de desalojo es buena, pero los inquilinos sin ingresos no podrán pagar la renta acumulada en 90 días y luego enfrentarán el desalojo”, dijo Gianaris en Twitter. “Necesitamos #CancelRent (#CancelarLaRenta, en inglés) por 90 días”.

Núñez dijo que podría ser necesario que los inquilinos de la ciudad de Nueva York realicen una huelga de renta si los legisladores estatales no pueden idear algún tipo de programa de condonación de renta.

“Esperamos que no llegue a una huelga. Sería mejor que el estado simplemente cancelara el pago de alquiler”, comentó Núñez, explicando que los defensores comenzarían a organizarse en torno a una huelga de renta si no se anuncia un plan de perdón en los próximos días. “Debemos estar preparados para hacer lo que sea necesario”.

 

Para obtener más información sobre la petición de congelación de la renta, por favor visite bit.ly/341PKOe.