Climate Control
Control climático

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Climate Control

How climate change impacts mental health

By Kathleen M. Pike

The rallies for climate change have been worldwide events.
Photo: C. Vivar

Over 4 million people participated in The Global Climate Strikes around the world – the largest mass protest for action on climate change in history. Rising tides and parched forests are well-documented concerns in conversations about climate change. The mental health implications of climate change are less well-documented, but also profound. Here are five reasons for mental health and climate change advocates to get talking.

1. Rising overall temperatures are linked to worse mental health. A 2018 study examined the connection between meteorological and climate data and mental health status. It found that a 5 degree increase in average temperature would result in nearly 2 million additional individuals reporting mental health difficulties in just a one-month period. When the heat index surged above 103 degrees in Baltimore during the summer of 2018, emergency calls related to psychiatric conditions increased by 40%.

2. Climate change, natural disasters, and trauma. The number of natural weather-related disasters happening each year has quadrupled since 1970. Now there are around 400 disasters worldwide a year. According to the Centers for Disease Control (CDC), disasters increase the risk of mental health disorders and distress, even in those without prior history of mental health issues. Severe exposure to natural disasters is linked to a risk of severe mental health symptoms.

Anthropologist Margaret Mead was recipient of the 1978 Planetary Citizen of the Year award.

3. Climate-related migration is growing. In 2018, 18.8 million people were internally displaced due to disaster-related events. There is currently no way to track how many people are crossing international borders due to climate change, but it is already happening, especially in small islands in Oceania. Although these people are forced to leave their home countries due to climate change, international law has not yet recognized them as “refugees.” This leaves some individuals stateless or without legal representation in their new country, exacerbating typical mental health challenges related to migration.

4. Low and middle-income countries will suffer the greatest impacts of climate change and its mental health implications. Low and middle-income countries are especially vulnerable to climate change. The World Bank predicts that by 2050, there will be 140 million climate migrants in sub-Saharan Africa, Latin America, and South Asia. Mass migration and resource scarcity increase the risk for violence, war, and political instability – all of which have profound mental health implications for individuals, societies, and generations.

5. Climate change and enduring stress. The majority of people in the United States and around the world are worried about how climate change poses a threat to them. This caused psychiatrist Dr. Lise Van Susteren to coin the term climate-linked pre-traumatic stress, or stress caused by the anticipation of the impacts of climate change. It is especially prevalent among climate scientists themselves, who most significantly report being ‘afraid,’ ‘despairing,’ and ‘overwhelmed’ by climate change. We must address both the mental health implications of current climate changes and the anticipation of the future of our world.

Sometimes it can seem that climate change is too big and too scary for any of us to have an impact – similar to how some think about mental illness. When I feel that way, I remember what Margaret Mead, recipient of the 1978 Planetary Citizen of the Year award, said: “Never doubt that a small group of thoughtful, committed citizens can change the world. Indeed, it’s the only thing that ever has.”

Kathleen M. Pike, PhD is Professor of Psychology and Director of the Global Mental Health Program at the Columbia University Medical Center (CUMC). For more information, please visit cugmhp.org or call 646.774.5308.

Control climático

Cómo el cambio climático impacta la salud mental

Por Kathleen M. Pike

Algunos informes predicen que habrá 140 millones de migrantes climáticos para 2050.
Foto: C. Vivar

Más de 4 millones de personas participaron en The Global Climate Strikes en todo el mundo, la mayor protesta en masa por acciones sobre el cambio climático en la historia. El aumento de las mareas y los bosques secos son preocupaciones bien documentadas en las conversaciones sobre el cambio climático. Las implicaciones para la salud mental del cambio climático están menos documentadas, pero también son profundas. Aquí hay cinco razones por las cuales los defensores de la salud mental y el cambio climático pueden hablar.

1. El aumento de las temperaturas generales está relacionado con una peor salud mental. Un estudio de 2018 examinó la conexión entre los datos meteorológicos y climáticos y el estado de salud mental. Encontró que un aumento de 5 grados en la temperatura promedio resultaría en que casi 2 millones de personas adicionales reporten dificultades de salud mental en solo un período de un mes. Cuando el índice de calor aumentó por encima de 103 grados en Baltimore durante el verano de 2018, las llamadas de emergencia relacionadas con afecciones psiquiátricas aumentaron en un 40%.

2. Cambio climático, desastres naturales y trauma. La cantidad de desastres naturales relacionados con el clima que ocurren cada año se ha cuadruplicado desde 1970. Ahora hay alrededor de 400 desastres en todo el mundo al año. Según los Centros para el Control de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), los desastres aumentan el riesgo de trastornos de salud mental y angustia, incluso en aquellos sin antecedentes de problemas de salud mental. La exposición severa a desastres naturales está relacionada con un riesgo de síntomas graves de salud mental.

La Dra. Lise Van Susteren ha acuñado el término “estrés pre traumático relacionado con el clima”.

3. La migración relacionada con el clima está creciendo. En 2018, 18.8 millones de personas fueron desplazadas internamente debido a eventos relacionados con desastres. Actualmente no hay forma de rastrear cuántas personas cruzan las fronteras internacionales debido al cambio climático, pero ya está sucediendo, especialmente en las pequeñas islas de Oceanía. Aunque estas personas se ven obligadas a abandonar sus países de origen debido al cambio climático, el derecho internacional aún no los ha reconocido como “refugiados”. Esto deja a algunas personas apátridas o sin representación legal en su nuevo país, exacerbando los desafíos típicos de salud mental relacionados con la migración.

4. Los países de ingresos bajos y medianos sufrirán los mayores impactos del cambio climático y sus implicaciones para la salud mental. Los países de bajos y medianos ingresos son especialmente vulnerables al cambio climático. El Banco Mundial predice que para 2050, habrá 140 millones de migrantes climáticos en África subsahariana, América Latina y Asia meridional. La migración masiva y la escasez de recursos aumentan el riesgo de violencia, guerra e inestabilidad política, todo lo cual tiene profundas implicaciones para la salud mental de las personas, las sociedades y las generaciones.

La exposición a desastres naturales está vinculada a un riesgo de síntomas graves de salud mental.

5. Cambio climático y estrés perdurable. La mayoría de las personas en los Estados Unidos y en todo el mundo están preocupadas por cómo el cambio climático representa una amenaza para ellos. Esto causó que la psiquiatra Dra. Lise Van Susteren acuñara el término estrés pre traumático relacionado con el clima, o estrés causado por la anticipación de los impactos del cambio climático. Es especialmente frecuente entre los propios científicos del clima, que informan de manera más significativa que están ‘asustados’, ‘desesperados’ y ‘abrumados’ por el cambio climático. Debemos abordar tanto las implicaciones para la salud mental de los cambios climáticos actuales como la anticipación del futuro de nuestro mundo.

A veces puede parecer que el cambio climático es demasiado grande y aterrador para cualquiera de nosotros para tener un impacto, similar a lo que algunos piensan sobre las enfermedades mentales. Cuando me siento así, recuerdo lo que Margaret Mead, quien recibió el premio Ciudadano Planetario del Año de 1978, dijo: “Nunca dudes que un pequeño grupo de ciudadanos reflexivos y comprometidos puede cambiar el mundo. De hecho, es lo único que alguna vez lo ha hecho”.

Kathleen M. Pike, PhD, es profesora de Psicología y directora del Programa Mundial de Salud Mental en el Centro Médico de la Universidad Columbia (CUMC, por sus siglas en inglés). Para obtener más información, por favor visite cugmhp.org o llame al 646.774.5308.