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Chanting for charters
Consignas por las escuelas charter

Chanting for charters

Story by Gregg McQueen

“I feel like they're all part of the same family,” said Nigeria Hayes with her son. Photo: G. McQueen
“I feel like they’re all part of the same family,” said Nigeria Hayes with her son.
Photo: G. McQueen

“It is hard to say this,” said Eduardo Torres. “But I am jealous of my son.”

Torres stood with his seven-year-old son as he spoke about his feelings of envy.

Calvin is a Success Academy student and the two had joined thousands of fellow family members, students and administrators of charter schools this past Wed., Oct. 7th at the steps of City Hall in support of the privately-run network of schools.

Torres recalled his own experience attending Bronx public schools, which he said were dangerous and lacking opportunities.

“My life might have turned out better if I went to this type of school,” said Torres.

Supporters on Wednesday took similar issue with the city’s education system, insisting that too many children are stuck in failing public schools.

Using the theme “a tale of two school systems,” the advocates were joined by Bronx Borough President Rubén Díaz Jr., who called on Mayor Bill de Blasio to provide equitable treatment for charter schools and find space for additional charter locations.

Borough President Rubén Díaz Jr. greets charter school advocates. Photo: Families for Excellent Schools
Borough President Rubén Díaz Jr. greets charter school advocates.
Photo: Families for Excellent Schools

Organized by lobbying group Families for Excellent Schools (FES), the City Hall press conference followed a rally at Cadman Plaza in Brooklyn which drew thousands of supporters and featured a musical performance by Grammy-winning singer Jennifer Hudson.

Several hundred families then marched across the Brooklyn Bridge to City Hall.

Wearing red t-shirts emblazoned with the slogan “I fight against inequality,” families showed up from dozens of charter schools, including more than 30 sites in the huge Success Academy network, whose founder Eva Moskowitz has been an outspoken opponent of de Blasio’s educational policies.

“I tip my hat to you,” Díaz said to the throng of charter supporters. “As parents, there is nothing more powerful, nothing more serious that you can do than to come out and advocate for a better education for your child.”

He referenced the rapid growth of charter schools in the Bronx, and said that his borough has seen positive collaboration between charters and public schools at co-located sites.

“The fact of the matter is that charter schools are here to stay,” said Díaz. “All we want from you, Mr. Mayor, is to treat them equitably.”

Parents called for an expansion of charter schools. Photo: Families for Excellent Schools
Parents called for an expansion of charter schools.
Photo: Families for Excellent Schools

Nigeria Hayes, whose son Louis is a fourth grader at Success Academy’s Harlem West location, said she was a believer in charter schools because they engage parents in the education process.

“I feel that charter schools give you more hands-on skills to help your child learn,” said Hayes.

Before switching to a charter school, Hayes’ son attended a poorly ranked Harlem public school, which Hayes said was disengaged from helping his academic performance.

“They just had parents sign stuff and return it,” Hayes remarked. “There was no effort to involve us in his learning.”

Charter schools also bring a greater atmosphere of discipline, says Hayes.

“There’s more respect for the rules,” she remarked. “They wear uniforms, and feel like they’re all part of the same family.”

When her daughter’s reading skills languished while attending a failing District 7 public school, Bronx parent Kenia Rivera decided to move her kids to a charter school.

“The public school didn’t seem interested in finding out why she was struggling,” commented Rivera. “The charter school provided help with reading, and even noticed signs of dyslexia.”

Rivera also has a five-year-old autistic son, currently in public school.

“I’m advocating very much for him,” she said. “I’d like to see more charter schools opened that can handle autistic children.”

Mayor Bill de Blasio unveiled an "Equity and Excellence" plan in September.
Mayor Bill de Blasio unveiled an “Equity and Excellence” plan in September.

As with a similar rally the group sponsored last year, the October 7 event was a show of force for FES, which has become the biggest lobbying group in the state, spending nearly $10 million dollars on events in 2014.

Its efforts appear to be earning political clout ― last year, Governor Andrew M. Cuomo signed a law requiring New York City to give charter schools free space or else pay a portion of their rent, if private space was required. The group continues to push for more space within public school buildings.

In response to the rally, the Mayor’s office pointed to the administration’s initiatives to improve public school education, including pre-K for all, and programs that offer reading support for second graders and Advanced Placement classes for all students.

In September, de Blasio unveiled an “Equity and Excellence” plan for boosting public schools, which will cost the city $186 million annually, with full implementation of all programs expected by 2026.

Intended to improve math and technology instruction and increase graduation rates, the plan also includes funding to create partnerships between district and charter schools, in order to share best practices.

“Mayor de Blasio is focused on ensuring that every child, in every classroom, has a future that isn’t limited by their zip code,” said City Hall spokesperson Wiley Norvell. “We believe that’s the path to raising achievement ― not just for some students ― but for all students.”

Representatives from more than 30 sites of the network attended.
Representatives from more than 30 sites of the network attended.

While the treatment of charter schools has been a hotly contested political issue, Díaz ― seen as a potential challenger to de Blasio in the next mayoral race ― told the crowd that political rhetoric from either side has a negative influence on children.

“Be careful with the vitriol,” Díaz remarked. “Our babies are smart. They hear what you’re saying.”

Consignas por las escuelas charter

Historia por Gregg McQueen

Supporters rallied at City Hall. Photo: M. Barnkow
Los defensores se reunieron en el Ayuntamiento.
Foto: M. Barnkow

“Es difícil decir esto”, dijo Eduardo Torres. “Pero estoy celoso de mi hijo”.

Torres estaba con su hijo de siete años de edad mientras hablaba sobre sus sentimientos de envidia.

Calvin es un estudiante de Success Academy y los dos se unieron a miles de familiares, compañeros estudiantes y administradores de las escuelas charter el pasado miércoles 7 de octubre en las escalinatas de la alcaldía en apoyo a la red de gestión privada de escuelas.

Torres recordó su propia experiencia asistiendo a las escuelas públicas del Bronx, que dijo eran peligrosas y carentes de oportunidades.

“Mi vida pudo haber sido mejor si hubiese asistido a este tipo de escuela”, dijo Torres.

Los partidarios el día miércoles tuvieron problemas similares con el sistema educativo de la ciudad, insistiendo en que demasiados niños están atrapados en escuelas públicas deterioradas.

Eva Moskowitz is founder of the Success Academy network.
Eva Moskowitz es la fundadora de la red Success Academy.

Usando el tema de “una historia de dos sistemas escolares”, los defensores estuvieron acompañados por el presidente del condado del Bronx, Rubén Díaz Jr., quien hizo un llamado al alcalde Bill de Blasio para proporcionar un trato equitativo a las escuelas charter y encontrar espacios para ubicacr más escuelaschárter..

Organizada por el grupo de cabildeo Familias por Escuelas Excelentes (FES por sus siglas en inglés), la conferencia de prensa del Ayuntamiento fue seguida por un mitin en Cadman Plaza, en Brooklyn, que atrajo a miles de seguidores y contó con la actuación musical de la cantante ganadora del Grammy Jennifer Hudson.

Varios cientos de familias marcharon a través del puente de Brooklyn hacia el Ayuntamiento.

Usando camisetas rojas estampadas con el lema “Yo lucho contra la desigualdad”, aparecieron familias de docenas de escuelas charter, entre ellas más de 30 sitios de la enorme red Success Academy, cuya fundadora Eva Moskowitz ha sido una abierta opositora de las políticas educativa del alcalde de Blasio.

“Me quito el sombrero ante ustedes”, dijo Díaz a la multitud de partidarios de las escuelas charter. “Como padres no hay nada más poderoso, nada más serio que puedan hacer que salir y abogar por una mejor educación para sus hijos”.

Thousands gathered in Brooklyn. Photo: Families for Excellent Schools
Miles se reunieron en Brooklyn.
Foto: Familias por Escuelas Excelentes

Se refirió al rápido crecimiento de las escuelas charter en el Bronx y dijo que su condado ha sido testigo de la colaboración positiva entre las escuelas públicas y las charter en los sitios en los que comparten el edificio.

“El hecho es que las escuelas charter están aquí para quedarse”, dijo Díaz. “Todo lo que queremos de usted, señor alcalde, es que les dé un trato equitativo”.

Nigeria Hayes, cuyo hijo Louis es estudiante del cuarto grado en Success Academy de West Harlem, dijo ser una creyente de las escuelas charter, ya que involucran a los padres en el proceso educativo.

“Siento que escuelas charter nos dan más habilidades prácticas para ayudar a nuestros hijos a aprender”, explicó.

Antes de cambiarlo a una escuela charter, el hijo de Hayes asistía a una escuela pública de Harlem mal clasificada, la cual, según Hayes, se desvinculaba de ayudarle en su rendimiento académico.

“Simplemente hacían que los padres firmaran cosas y las devolvieran”, comentó. “No había ningún esfuerzo para involucrarnos en su aprendizaje”.

Public district schools were criticized. Photo: G. McQueen
Las escuelas públicas del distrito fueron criticadas.
Foto: G. McQueen

Las escuelas charter también aportan un ambiente con mayor disciplina, dice Hayes.

“Hay más respeto por las reglas”, remarcó. “Usan uniformes y se sienten como si fueran parte de la misma familia”.

Cuando las habilidades de lectura de su hija languidecían mientras asistía a una deteriorada escuela pública del distrito 7, la madre Kenia Rivera del Bronx decidió cambiar a sus hijos a una escuela charter.

“La escuela pública no parecía interesada en saber por qué a ella le costaba trabajo”, comentó Rivera. “La escuela charter le brindó ayuda con la lectura e incluso notó señales de dislexia”.

Rivera también tiene un hijo autista de cinco años de edad que actualmente asiste a una escuela pública.

“Estoy aquí, manifestándome, por él”, dijo. “Me gustaría ver más escuelas charter abiertas que puedan manejar a niños autistas”.

Con una manifestación similar que el grupo patrocinó el año pasado, el evento del 7 de octubre fue una demostración de fuerza de FES, que se ha convertido en el mayor grupo de cabildeo en el estado, gastando casi $10 millones de dólares en los eventos de 2014.

Sus esfuerzos parecen estar ganando peso político. El año pasado el gobernador Andrew M. Cuomo firmó una ley requiriendo a la ciudad de Nueva York brindar espacio gratuito a las escuelas chárter, o bien pagar una parte de su renta si se requiere de un espacio privado. El grupo sigue presionando para obtener más espacio dentro de los edificios escolares públicos.

Representatives from more than 30 sites of the network attended.
Asistieron representantes de más de 30 lugares de la red.

En respuesta a la manifestación, la oficina del alcalde se refirió a las iniciativas del gobierno para mejorar la educación pública, incluyendo el pre-jardín de infantes para todos y los programas que ofrecen apoyo de lectura para los alumnos de segundo grado y clases de nivel avanzado para todos los estudiantes.

En septiembre, de Blasio dio a conocer el plan “Equidad y Excelencia” para impulsar las escuelas públicas, que le costará a la ciudad $186 millones de dólares anuales con plena implementación de todos los programas previstos para 2026.

Mayor Bill de Blasio unveiled an "Equity and Excellence" plan in September.
El alcalde Bill de Blasio dio a conocer el plan “Equidad y Excelencia” en septiembre.

Destinado a mejorar la enseñanza de las matemáticas y la tecnología y aumentar las tasas de graduación, el plan también incluye fondos para crear asociaciones entre las escuelas del distrito y las charter, con el fin de compartir mejores prácticas.

“El alcalde de Blasio está enfocado en asegurar que cada niño, en cada aula, tenga un futuro que no esté limitado por su código postal”, dijo el portavoz del Ayuntamiento, Wiley Norvell. “Creemos que ese es el camino para aumentar el rendimiento no sólo de algunos, sino de todos los estudiantes”.

Si bien el trato de las escuelas charter ha sido un tema político muy disputado, Díaz -visto como un potencial aspirante contra de Blasio en la próxima competencia por la alcaldía- dijo a la multitud que la retórica política de cada lado tiene una influencia negativa en los niños.

“Sean cuidadosos con las críticas”, comentó Díaz. “Nuestros bebés son inteligentes y escuchan lo que están diciendo”.

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