An Open Letter to Mayor-Elect de Blasio

Una Carta Abierta al Alcalde Electo de Blasio

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An Open Letter to Mayor-Elect de Blasio

Dr. Vasthi R. Acosta

Dr. Vasthi R. Acosta

Dear Mr. Mayor-elect Bill de Blasio,

Before you take office, I want to address some of the misconceptions regarding charter schools that were glaringly obvious during the mayoral campaign season.

First, not all charter schools are part of a large hedge fund monies rich network. Quite the opposite. Most experienced and long-standing charter schools in the city are community-grown. These charter schools emerged out of a community’s deep need to ensure their children would get an education that would pave the way toward a successful future. The local zone school did, and in some cases continues to, fail these communities. These charter schools were created, and are now still run, by community-based organizations that have long toiled and served the disenfranchised and underprivileged in our city.

My charter school, Amber Charter School, and the Family Life Academy Charter School, and Harbor Arts and Science Charter School are examples of such community-grown charter schools.

Second, we can’t leave anyone behind; it makes little sense for the most progressive mayor in New York City history to focus on the 95% of students in district schools. Notice that I didn’t label them as ‘public’ schools but as district schools. Charter schools are also ‘public’ schools. The students in our schools come from the lowest socio-economic strata; they are the students who have been documented to have the largest achievement gaps (Blacks and Latinos); they are immigrant children as well as students with special needs. The student population present in charter schools is no different than those in district schools. At Amber, 87% of the student population receives free or reduced lunch; 13% have an individualized education plan [IEP]; and 100% are minority students.

Mayor-elect Bill de Blasio

Mayor-elect Bill De Blasio

Third, charter schools were created as the research and development arm of public education. The fact is that American education was failing; our students were unprepared and something had to be done. Charter schools were designed to provide an avenue to research and to develop strategies and methods that would improve education. City charter schools have done that. The recent State of the Sector Report [2012] by the NYC Charter Center reported how charter schools have implemented a longer school day and longer school year; flexibility to structure educator’s employment; re-thinking on how work is divided, and a hard look at how educators are compensated, recruited, developed and dismissed. These success stories show that charter schools have something to offer and share with district schools to help their students. But rather than adopting these strategies or piloting some of these ideas, the district schools and others in control, have instead chosen to create an adversarial climate between district and charter schools. It is a false and totally manufactured conflict.

Development and research has governmental precedent.

For example, when former New York State Chief Judge Judith Kaye saw that there were some cases bringing together a confluence of legal, social and economic issues that were not being handled adequately by one of the best legal systems in the world, she worked with the Center for Court Innovation as the legal system’s research and development arm. This is the genesis of problem-solving community courts, one of the most successful experiments in modern legal history, bringing community justice in Red Hook, Harlem and other parts of the city.

schoolwriting_webThis is no different in the private sector. If the Apple Corporation, or any successful company for that matter, chose to ignore the innovations and research its department created, it would be non-existent today. Any successful corporation must rely on its research and development department or they would soon stagnate, lose ground in performance, and fold.

Why then shouldn’t our educational system have a research and development sector from which innovative strategies for instruction are developed, and where the focus is to find what works in educating our children for a successful future? And yet, a climate has been created where instead of working together and sharing best practices, the charter schools are disparaged, blamed and accused of falsehoods.

They are painted as the enemy.

Whose enemy?

Not the students who are doing better in charter schools than in the district schools. Not the parents who feel they are supported and who actively demonstrate satisfaction with the school. Not the system – since charter schools are scrutinized and held to a higher degree of accountability than district schools.

All charter schools must meet their goals within five years or they are shut down.

Mr. Mayor-Elect, we count on your leadership to put away what has passed for educational debate in the last several years.

We need constructive leadership that brings us together for the betterment of our children.

Finally, there is the misconception that charter schools are not unionized. Wrong. There are several charter schools that are unionized; Amber is one of them. I will note that the option to unionize is a critical option and is necessary in order to maintain the research and development opportunities available. Not all charter schools should unionize.

Yet, Amber has been a unionized charter school since its inception. We are a charter school that has outperformed the district school for several years, received a rating of “Highly Effective” from the New York State Department of Education, and given a grade of “A” from the NYC Department of Education’s progress report.

Mr. Mayor-elect de Blasio, come and visit Amber Charter School. Come and see a community-grown, unionized, and successful charter school that is not an enemy, but your partner in educating New York City’s neediest students.

Please consider this an open invitation.

Dr. Vasthi R. Acosta, Head of School/Principal

Una Carta Abierta al Alcalde Electo de Blasio

Dra. Vasthi

Dra. Vasthi

Querido Alcalde-electo Bill de Blasio:

Antes de usted asumir su merecida posición de alcalde de Nueva York, quiero abordar algunos de los conceptos erróneos sobre las escuelas charter que fueron debatidos durante la campaña para la alcaldía.

En primer lugar, no todas las escuelas charter son gobernadas por corporaciones con grandes recursos. Todo lo contrario. Las escuelas chárter con larga historia en la ciudad son escuelas con raíces en la comunidad. Estas escuelas surgieron de un deseo profundo comunitario a ver nuestros hijos obtengan una educación que prepare el camino para un futuro exitoso. Las escuelas de la zona local estaban fallando en su misión de educar. Estas escuelas chárter fueron creadas y aún son governadas por organizaciones comunitarias que por mucho tiempo han trabajado a servir a los marginados y desfavorecidos en nuestra ciudad. Mi escuela charter, Amber Charter, por ejemplo, es una escuela chárter creada por la Asociación Comunal de Dominicanos Progresistas [ACDP].

En segundo lugar, no podemos dejar a nadie atrás; tiene poco sentido que el alcalde más progresista en la recién historia de la ciudad de Nueva York se concentre en servir solamente el 95% de los estudiantes que están en las escuelas del distrito. Tome cuenta que no dije escuelas ‘públicas’, sino dije escuelas del distrito. Las escuelas charter son escuelas ‘públicas’ también. Los estudiantes en nuestras escuelas provienen de los estratos socioeconómicos más bajos; son los estudiantes con las mayores brechas de logro; son los hijos de inmigrantes, y son los estudiantes con necesidades especiales. La población estudiantil en las escuelas charter no es diferente que en las escuelas del distrito. En el Amber, el 87% de la población estudiantil recibe almuerzo gratis o reducido; 13% tiene un plan de educación individualizado [IEP]; y el 100% son estudiantes de grupos minoritarios.

Alcalde Electo de Blasio

Alcalde Electo de Blasio

En tercer lugar, las escuelas charter fueron creadas como el brazo de investigación y desarrollo de la educación pública. El hecho es que la educación Estadounidense estaba fallando; nuestros estudiantes no estaban preparados y se tenía que hacer algo. Las escuelas charter fueron diseñadas para proporcionar una vía a la investigación y desarrollar estrategias y métodos que mejorarían la educación. Las escuelas charter de la ciudad han hecho eso y mas. El reciente informe del Estado del Sector [2012] por el NYC Charter Center informó cómo las escuelas chárter han implementado una jornada escolar completa, un año escolar más largo, flexibilidad de empleo para el educador, innovación en cómo se divide el trabajo y cómo se recompensan los educadores, y el entrenamiento. Estas historias de éxito demuestran que las escuelas charter tienen algo que ofrecer y compartir con las escuelas del distrito para ayudar a todos los estudiantes. Pero en lugar de adoptar estas estrategias, o probar estas nuevas ideas, las escuelas del distrito y otros en control, han optado por crear un clima de confrontación entre el distrito y las escuelas chárter. Es un conflicto falso y completamente fabricado.

Investigación y desarrollo como estrategia para innovación tiene precedente gubernamental. Por ejemplo, cuando la Juez Suprema del estado de Nueva York, Judith Kaye, vio que habían algunos casos que reúnen a una confluencia de problemas legales, sociales y económicos que no estaban siendo manejados adecuadamente por uno de los mejores sistemas jurídicos del mundo, ella trabajó con el Centro para la Innovación de Corte, una agencia creada para la investigación y desarrollo del sistema legal. Este es el génesis de tribunales de Justicia Comunal, una de las experiencias más exitosas en la historia legal moderna. Yo se que usted lo sabe ya que recientemente anuncio su nuevo Comisionado de Policía precisamente en la corte comunal de Red Hook.

schoolwriting_webEsto no es nada nuevo ya que también ocurre en el sector privado. Si la corporación Apple, o cualquier empresa exitosa, optara por ignorar las innovaciones creadas por su departamento de investigación, sería inexistente hoy día. Cualquier empresa exitosa depende de su departamento de investigación y desarrollo sino se estanca, perdiendo terreno en su rendimiento y finalmente cierran. ¿Por qué entonces nuestro sistema educativo no debe tener un sector de investigación y desarrollo del cual se desarrollan estrategias innovadoras para la instrucción, y donde el objetivo es encontrar lo que funciona en la educación de nuestros hijos? Sin embargo, se ha creado un clima donde en vez de trabajar juntos y compartir las mejores prácticas, las escuelas charter son menospreciadas, culpadas y acusadas de falsedades.

Nos pintan como el enemigo. ¿Enemigo de quién? No de los estudiantes, quienes están funcionando mejor que los estudiantes del distrito. No los padres, quienes demuestran estar feliz y satisfechos con la escuela charter. No el sistema, ya que las escuelas charter son escudriñadas y tiene que por ley rendir un mayor progreso con sus estudiantes que las escuelas del distrito. Todas las escuelas charter tienen que cumplir con sus metas dentro de cinco años o las cierran.

Señor Alcalde-electo, contamos con su liderazgo constructivo que nos reunirá para el mejoramiento de nuestros hijos.

Finalmente, existe la idea errónea de que las escuelas charter no están sindicalizadas. No es verdad. Hay varias escuelas chárter que están sindicalizadas, Amber es una de ellas. Quiero decir, que la posibilidad de sindicalizarse es una opción fundamental, necesaria para mantener las oportunidades de investigación y desarrollo. No todas las escuelas charter deben organizarse.

Amber ha sido una escuela charter sindicada desde sus inicios. Nuestra escuela charter ha superado la escuelas del distrito por varios años, recibimos la calificación de “altamente eficaz” por el Departamento de educación del estado de Nueva York, y una nota de “A” por el Departamento de Educación de la ciudad de Nueva York.

Señor Alcalde-electo de Blasio, venga a visitar a Amber Charter School. Venga a ver una escuela charter fundada por la comunidad, sindicalizada y exitosa que no es un enemigo, sino su socio en educar a los estudiantes más necesitados de la ciudad de Nueva York. Por favor, considere esta una invitación abierta.

Dra. Vasthi