Aisle Allies 
Aliados del pasillo  

Aisle Allies 

Connecting small vendors with large retail chains

Story and photos by Gregg McQueen

As Whole Foods prepared to open its store in Harlem this year, many community members viewed the move with apprehension.

The new store is located on 125th Street.
The new store is located on 125th Street.

Locals feared the chain store, located at 125th Street and Lenox Avenue, was a sign of the neighborhood’s gentrification and could signal harm for small businesses.

Vendors work to get their products on the shelves.
Vendors work to get their products on the shelves.

Yet the introduction of Whole Foods has provided opportunity for several small entrepreneurs, due to a unique program led by Harlem Park to Park.

The Harlem Local Vendor Program has helped 20 businesses from the neighborhood get their product on the shelves of Whole Foods Harlem, which opened on July 21.

Kenneth Knuckles, President of the Upper Manhattan Empowerment Zone (UMEZ), acknowledged that the store’s arrival was “a source of concern,” but said the opening of large businesses isn’t a bad thing if the community benefits from it.

“Change does not have to victimize someone,” remarked Knuckles. “Change can be positive if the tide lifts all the boats.”

Whole Foods plans on expanding the number of Harlem vendors in the store to 100 within two years, store officials said.

The market opened earlier this summer.
The market opened earlier this summer.

The Harlem Local Vendor Program is a business incubator designed to prepare local entrepreneurs for sales relationships with retail and institutional buyers. In addition to Whole Foods, participants have been matched up to sell their products in Macy’s and dining locations within Columbia University.

Participants, mostly food and skin product vendors, go through a rigorous six months of business development training, including a five-week course from Columbia University and Hot Bread Kitchen.

“When they come out of that, they’ve received five weeks of the best education they could have,” said Nikoa Evans-Hendricks, Executive Director of Harlem Park to Park. Vendors also take part in monthly networking sessions and several vendor fairs.

Participants undergo six months of business development training.
Participants undergo six months of business development training.

“We put all the vendors in a room and the Harlem businesses pitch to them,” said Evans-Hendricks.

Mama's One Sauce is on the shelves.
Mama’s One Sauce is on the shelves.

The program is run by Harlem Park to Park in collaboration with the Harlem Community Development Corporation, Whole Foods Market, Hot Bread Kitchen Incubates and Columbia-Harlem SBDC.

Another session of the vendor program will begin in January 2018 with an application period opening on November 15. This time, vendors will also be matched up with Bed Bath and Beyond, Fresh Direct, Fairway, Barnes and Noble and Dell, said Evans-Hendricks.

On September 14, program partners gathered at Sylvia’s Restaurant in Harlem to celebrate the success of the Whole Foods partnership.

State Senator Brian Benjamin said the vendor program was an innovative solution to show “how does the private sector work with the public sector to help communities.”

“We don’t have hedge fund investors rushing in to help with seed money,” he added.

"We knew we had a good product,” said Vy Higginsen.
“We knew we had a good product,” said Vy Higginsen.

Vy Higginsen, a playwright and former radio personality, is now producing a hot sauce titled Mama’s One Sauce, and participated in the initial session of the vendor program.

Higginsen said she began making the hot sauce several years ago for family and friends but was unsure how to market it to a wider audience.

“We knew we had a good product, but we didn’t know how to make it something bigger,” she said. “Now it’s in Whole Foods and doing very well.”

Charmaine Dacosta, who markets a line of lime-based drinks called Limation, said the vendor program provided specific guidance on how to make her beverages more suitable for store shelves.

“They taught me how to have my labels in compliance,” she said. “I learned all of these things you don’t immediately think about, but are necessary to make my product a world-class product.”

Dacosta said Limation had gone out of business the previous year due to lack of distribution opportunities.

“They came to the rescue,” she said of the vendor program.

“There’s a lot of pride up here,” said Damon Young, store team leader.
“There’s a lot of pride up here,” said Damon Young, store team leader.

At Whole Foods, local vendors are designated with a special placard that includes a photo of the business owner and a description of the product.

“We get to come in and do demonstrations, tastings,” said Higginsen. “It’s really been great exposure.”

Benjamin said the growth of businesses in the program would ultimately spell more jobs for the neighborhood.

“Harlem businesses, when they grow, they hire Harlem residents,” he said.

Damon Young, team leader of Whole Foods’ Harlem store, noted that many locals were skeptical about his company’s intentions as it prepared to open shop in the neighborhood.

“The first question people would ask me is ‘When are you opening?’ The second question was always, ‘Are you from Harlem?’ recalled Young. “There’s a lot of pride up here.”

Young, who was born in Atlanta but spent a good amount of his childhood in Harlem after moving with his mother to New York, said that running a successful small business is the “essence of achieving the [American] dream” and vowed that Whole Foods was committed to helping more local entrepreneurs.

“We’re just getting started,” he remarked.

For more information or to apply for the Harlem Local Vendor Program, please visit

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Historia y fotos por Gregg McQueen

State Senator Brian Benjamin.
El senador estatal Brian Benjamin.

Busque estrellas locales en la tienda.

Mientras Whole Foods se preparaba para abrir su tienda en Harlem este año, muchos miembros de la comunidad vieron el movimiento con aprensión.

Los locales temían que el almacén de cadena, ubicado en la Calle 125 y la Avenida Lenox, fuese una señal del aburguesamiento del barrio y pudiera significar un daño para los pequeños negocios.

Sin embargo, la introducción de Whole Foods ha proporcionado oportunidades para numerosos pequeños empresarios, gracias a un programa único dirigido por Harlem Park to Park.

El Programa de Vendedores Locales de Harlem ha ayudado a 20 negocios del vecindario a poner su producto en los estantes de Whole Foods Harlem, que se inauguró el 21 de julio.

Kenneth Knuckles, presidente de la Zona de Empoderamiento del Alto Manhattan, reconoció que la llegada de la tienda era “una fuente de preocupación”, pero dijo que la apertura de grandes negocios no es mala si la comunidad se beneficia de ella.

“El cambio no tiene que victimizar a alguien”, comentó Knuckles. “Puede ser positivo si la marea levanta todos los barcos”.

Whole Foods planea expandir el número de vendedores de Harlem en la tienda a 100 dentro de dos años, dijeron funcionarios.

El Programa de Vendedores Locales de Harlem es una incubadora de negocios diseñada para preparar a los empresarios locales para las relaciones comerciales con compradores minoristas e institucionales. Además de Whole Foods, los participantes han sido emparejados para vender sus productos en Macy’s y comedores en la Universidad Columbia.

Los participantes, en su mayoría vendedores de alimentos y productos para la piel, pasan por un riguroso entrenamiento de desarrollo empresarial de seis meses, incluyendo un curso de cinco semanas de la Universidad Columbia y Hot Bread Kitchen.

“Change can be positive,” said UMEZ President Kenneth Knuckles.
“[El cambio] puede ser positivo”, dijo el presidente de UMEZ Kenneth Knuckles.
“Cuando terminan, han recibido cinco semanas de la mejor educación que pueden tener”, dijo Nikoa Evans-Hendricks, director ejecutivo de Harlem Park to Park. Los vendedores también participan en sesiones mensuales de relacionamiento y en varias ferias de proveedores.

“Ponemos a todos los vendedores en una habitación y los negocios de Harlem hacen su discurso de ventas”, dijo Evans-Hendricks.

El programa es dirigido por Harlem Park to Park en colaboración con la Corporación de Desarrollo Comunitario de Harlem, Whole Foods Market, Incubates de Hot Bread Kitchen y Columbia-Harlem SBDC.

Otra sesión del programa de vendedores comenzará en enero de 2018 con un período de solicitud que abrirá el 15 de noviembre. Esta vez, los vendedores también serán emparejados con Bed Bath and Beyond, Fresh Direct, Fairway, Barnes and Noble y Dell, dijo Evans-Hendricks.

El 14 de septiembre, los socios del programa se reunieron en Sylvia’s Restaurant en Harlem para celebrar el éxito de la asociación con Whole Foods.

El senador estatal Brian Benjamin dijo que el programa de vendedores es una solución innovadora para mostrar “cómo el sector privado trabaja con el sector público para ayudar a las comunidades”.

“No tenemos inversionistas de fondos de cobertura que se apresuran a ayudar con el capital inicial”, añadió.

Vy Higginsen, dramaturga y ex-personalidad de la radio, ahora produce una salsa picante llamada Mama’s One Sauce, y participó en la sesión inicial del programa de vendedores.

Higginsen dijo que comenzó a hacer la salsa picante hace varios años para la familia y amigos, pero no estaba segura de cómo comercializarla a un público más amplio.

Nikoa Evans-Hendricks is the Executive Director of Harlem Park to Park.
Nikoa Evans-Hendricks es la Directora Ejecutiva de Harlem Park to Park.

“Sabíamos que teníamos un buen producto, pero no sabíamos cómo hacer algo más grande”, dijo. “Ahora está en Whole Foods y le va muy bien”.

Charmaine Dacosta, quien comercializa una línea de bebidas a base de lima llamada Limation, dijo que el programa de vendedores le instruyó cómo hacer que sus bebidas fueran más adecuadas para los estantes de las tiendas.

“Me enseñaron cómo tener mis etiquetas en cumplimiento”, dijo. “Aprendí todas estas cosas en las que no piensas inmediatamente, pero que son necesarias para hacer del producto uno de clase mundial”.

Dacosta dijo que Limation salió del negocio el año anterior debido a la falta de oportunidades de distribución.

“Llegó al rescate”, dijo sobre el programa de vendedores.

En Whole Foods, los vendedores locales son señalados con un cartel especial que incluye una foto del dueño del negocio y una descripción del producto.

“Llegamos y hacemos demostraciones, degustaciones”, dijo Higginsen. “Realmente ha sido una gran exposición”.

Benjamin dijo que el crecimiento de las empresas en el programa, en última instancia, se traduciría más puestos de trabajo para el vecindario.

“Los negocios de Harlem, cuando crecen, contratan a residentes de Harlem”, dijo.

"They came to the rescue," said Charmaine Dacosta of the vendor program. 
“Ellos vinieron al rescate”, dijo Charmaine Dacosta del programa.

Damon Young, líder del equipo de la tienda Harlem de Whole Foods, señaló que muchos lugareños estaban temerosos de las intenciones de su compañía mientras se preparaba para abrir en el barrio.

“La primera pregunta que la gente me hacía era: ¿Cuándo abren?, la segunda pregunta fue siempre: ¿Eres de Harlem?”, recordó Young. “Hay mucho orgullo aquí”.

Young, quien nació en Atlanta, pero pasó buena parte de su infancia en Harlem después de mudarse a Long Island, dijo que dirigir un pequeño negocio exitoso es la “esencia de lograr el sueño [americano]” y prometió que Whole Foods tiene el compromiso de ayudar a más empresarios locales.

“Estamos empezando”, comentó.

Para obtener más información o para solicitar un espacio en el Programa de Vendedores Locales de Harlem, vaya a

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