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AG files suit against co-op
Fiscal general presenta demanda contra cooperativa

AG files suit against co-op

Story by Sherry Mazzocchi

“We need to send a message,” says Juan Ignacio Rosa.

New York Attorney General Eric T. Schneiderman has sided with local tenants, filing a lawsuit against a Washington Heights housing cooperative.

The suit, filed in New York State Supreme Court on Thurs., Jan. 15th, alleges that instead of promoting home ownership, the co-op acts exclusively as a rental building and deprives tenants the protection of rent stabilization laws.

Tenants told the AG’s office that the building at 121-131 Fort George Avenue was listed as a co-op, yet all of the apartments were rentals.

In 2014, long-time tenants seeking to renew their leases were confronted with rent increases of several hundred dollars a month.

“Housing cooperatives are meant to promote homeownership, not provide an end-around rent stabilization protections,” Schneiderman said in a statement.

The suit, filed against Ft. George Apt. Corp. and its shareholders, affiliated entities Fort George Property LLC, Fort George Realty LLC and NY Tryon Realty LLC, seeks dissolution of the housing cooperative.

AG Schneiderman
The suit was filed by New York Attorney General Eric T. Schneiderman.

Jose Rosa and his wife Marta Bido moved into the Fort George building in 1992. At that time, they paid about $700 a month for a two-bedroom apartment. It was tight but manageable for a couple with three young children and two working-class incomes.

Some years their landlord didn’t raise rents. Other times, they received increases of $200 a month. When they complained, city agencies said there was nothing they could do to prevent it because the building was a co-op.

In 2014, the building changed hands. Tenants were given rent hikes of $350 for one-year lease renewals and $650 for two-year lease renewals. No one in the building could afford it.

This time, government officials took notice.

“I’m sure this is not the only case in New York City where this has happened,” said Juan Ignacio Rosa. Rosa, son of the long-time tenants, was instrumental in bringing the suit to the AG’s office.

At the time of the rent increases, Rosa was Chief of Staff for Assemblymember Gabriella Rosa (no relation). The building was in her district.

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The building is located at 121-131 Fort George Avenue.

Before working for the Assemblymember, Rosa had worked for other elected officials. He’d interned for State Senator Adriano Espaillat. He’d also worked with Borough President Scott Stringer and Councilmember Robert Jackson. He also recently became Democratic District Leader for the 71st Assembly District, Part A.

During his tenure at different offices, Rosa said he noticed disparities between the Councilmember’s district, which was mostly west of Broadway, and the 72nd Assembly District, which encompasses Marble Hill, Inwood and a large slice of Washington Heights, mostly east of Broadway. In Northern Manhattan, buildings west of Broadway were less transient and more stable. Residents were vocal, politically active and in touch with elected officials.

“I always urge people to talk with their elected officials,” Rosa said. “They know the best people to contact in city agencies.”

But in the neighborhoods east of Broadway, said Rosa, it seemed a different story. The numbers of immigrants are higher and many don’t speak English. Few were politically engaged. Instead, a steady stream of people came to the Assemblymember’s office with eviction notices.

Rosa recalled that one new landlord sought to evict tenants from a basement apartment on the grounds that they had an illegal day care center. After the Assemblymember’s staff investigated, they found instead that two families with numerous children shared the apartment.

“That’s what he assumed was an illegal day care,” Rosa said.

“I’m proud to [help] return this building to rent-regulated status,” said Manhattan Borough President Gale Brewer.
“Every week in the 72nd Assembly District, people are getting evicted left and right,” he said. “That’s were the real crisis is.”

After realizing his own family’s home was part of the crisis, he spoke to the Attorney General’s office. “I was very clear throughout all of the time that I had a connection to the building,” he said. “I didn’t want a conflict of interest. All I did was connect people to talk to one another.”

During the AG’s investigation, Assemblymember Rosa resigned from her post.  She admitted to making false statements to immigration officials about her marriage and in a bankruptcy proceeding. She is currently serving a one-year prison term.

When she resigned, Rosa worked to bring the case to the attention of Manhattan Borough President Gale Brewer’s office.

“They did a marvelous job,” he said. “She put four staff members on this one issue.”

Her staffers organized tenant meetings while the AG’s office found that rents were increasing by 25% or more.

The suit alleges that since no tenants are actual homeowners, the hikes are egregious and exploit tenants who would otherwise be protected by rent stabilization laws.

If the court rules in the AG’s favor, it could dissolve the co-op and allow rent increases to be governed by rent stabilization laws.

“121-131 Ft. George Ave. in Washington Heights has exactly the kind of affordable apartments policymakers must try to preserve. I’m proud to have played a role in helping return this 44-unit building to rent-regulated status,” Brewer said in a statement.

“This is the first case of its kind,” Rosa said. “It sends a message to any investor who’s out there thinking about profits. They come in and they don’t care what happens to people or where they go. We need to send a message from people in our community—we’re not going to take that.”

The parties named in the lawsuit refused to comment.

Fiscal general presenta demanda contra cooperativa

Historia por Sherry Mazzocchi

“Tenemos que enviar un mensaje”, dice Juan Ignacio Rosa.

El fiscal general de Nueva York, Eric T. Schneiderman, se unió a los inquilinos y presentó una demanda contra una cooperativa de vivienda de Washington Heights.

La demanda, presentada en la Corte Suprema del estado de Nueva York el pasado jueves 15 de enero, afirma que en lugar de promover la propiedad de la vivienda, la cooperativa actúa exclusivamente como edificio de alquiler y priva a los inquilinos de la protección de las leyes de estabilización de alquileres.

Los inquilinos dijeron a la oficina del fiscal que el edificio ubicado en el 121-131 de la avenida Fort George fue catalogado como una cooperativa, sin embargo, todos los apartamentos son rentados.

En 2014, los inquilinos de mucho tiempo que buscaban renovar sus contratos de arrendamiento se enfrentaron a aumentos en el alquiler de varios cientos de dólares mensuales.

“Las cooperativas de vivienda tienen el propósito de promover la propiedad de vivienda, no jugar con la protección de estabilización”, dijo Schneiderman en un comunicado.

La demanda, presentada en contra de Ft. George Apt. Corp. y sus accionistas, las entidades afiliadas Fort George Property LLC, Fort George Realty LLC y NY Tryon Realty LLC, busca la disolución de la cooperativa de vivienda.

AG Schneiderman
El fiscal general de Nueva York, Eric T. Schneiderman presento la demanda.

Jose Rosa y su esposa, Marta Bido, se mudaron al edificio Fort George en 1992. En ese momento pagaban cerca de $700 dólares mensuales por un apartamento de dos dormitorios. Era apretado, pero manejable, para una pareja con tres niños pequeños y dos ingresos de clase trabajadora.

Durante algunos años su arrendador no aumentó las rentas. Otras veces recibieron aumentos de $200 dólares mensuales. Cuando se quejaron, las agencias municipales dijeron que no había nada que pudieran hacer para evitarlo porque el edificio era una cooperativa.

En 2014 el edificio cambió de manos. A los inquilinos se les aumentaron las rentas por $350 dólares para renovaciones de un año y por $650 para las de dos años. Nadie en el edificio podía pagarlo.

Esta vez, los funcionarios del gobierno prestaron atención.

“Estoy seguro de que no es el único caso que ha ocurrido en la ciudad de Nueva York”, dijo Juan Ignacio Rosa. Rosa, hijo de los inquilinos desde hace mucho tiempo, fue instrumental para llevar la demanda a la oficina del fiscal general.

En el momento de los aumentos de alquiler, Rosa era jefe de gabinete de la asambleísta Gabriela Rosa (sin relación). El edificio estaba en su distrito.

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El edificio esta ubicado en el 121-131 de la avenida Fort George.

Antes de trabajar para la asambleísta, Rosa laboró para otros funcionarios electos. Había hecho pasantías con el senador estatal Adriano Espaillat, también había trabajado con el presidente del condado Scott Stringer y con el concejal Robert Jackson.

Durante su estancia en las diferentes oficinas, Rosa notó las diferencias entre el distrito del concejal, sobre todo al oeste de Broadway, y el distrito 72 de la asamblea, que abarca Marble Hill, Inwood y una gran parte de Washington Heights, en su mayoría al este de Broadway. En el norte de Manhattan, los edificios al oeste de Broadway eran menos transitorios y más estables. Los residentes eran de voz fuerte, políticamente activos y estaban en contacto con los funcionarios electos.

“Yo siempre animo a la gente a hablar con sus funcionarios electos”, dijo Rosa. “Ellos conocen a las mejores personas a las cuales contactar en las agencias municipales”.

Pero en los barrios del este de Broadway, dijo Rosa, parecía una historia diferente. El número de inmigrantes es mayor y muchos no hablan inglés. Pocos están comprometidos políticamente, sin embargo, un flujo constante de personas llegó a la oficina de la asambleísta con notificaciones de desalojo.

Rosa recordó que un nuevo arrendador trató de desalojar a los inquilinos de un apartamento en el sótano con el argumento de que tenían una guardería ilegal. Después de que el personal de la asambleísta investigó, encontraron que dos familias con numerosos hijos compartían el apartamento.

“Él supuso que era una guardería ilegal”, dijo Rosa.

“Me siento orgulloso [haber ayudado] a devolverle a este edificio a la condición de renta regulada”, dijo la presidenta del condado Gale Brewer.
“Cada semana en el distrito 72 de la asamblea, la gente es desalojada”, señaló. “Ahí es donde está la verdadera crisis”.

Tras darse cuenta de que su casa familiar era parte de la crisis, se dirigió a la oficina del fiscal general. “Todo el tiempo fue muy claro que tenía una conexión con el edificio”, dijo. “Yo no quiero un conflicto de intereses. Todo lo que hice fue conectar a las personas para que hablaran entre sí”.

Durante la investigación de la fiscal general, la asambleísta Rosa renunció a su cargo. Ella admitió haber realizado declaraciones falsas a funcionarios de inmigración sobre su matrimonio y en un procedimiento de quiebra. Actualmente se encuentra cumpliendo una pena de prisión de un año.

Cuando renunció, Rosa trabajó para llevar el caso a la atención de la oficina de la presidenta del condado de Manhattan, Gale Brewer.

“Hicieron un trabajo maravilloso”, dijo. “Ella asignó a cuatro miembros del personal en este tema”.

Sus empleados organizaron reuniones de inquilinos, mientras que la oficina del fiscal general encontró que los alquileres habían sido aumentados en un 25% o más.

La demanda afirma que dado que ningún inquilino es el verdadero dueño, los aumentos son atroces y los arrendatarios son explotados, y de otro modo estarían protegidos por las leyes de estabilización de alquiler.

Si el tribunal falla a favor del fiscal general, podría disolver la cooperativa y permitir aumentos de alquiler que sean regidos por las leyes de estabilización de alquileres.

“El número 121-131 de la avenida Ft. George en Washington Heights tiene exactamente el tipo de apartamentos asequibles que los responsables de formular políticas deben tratar de preservar. Me siento orgulloso de haber desempeñado un papel para ayudar a devolverle a este edificio de 44 unidades la condición de renta regulada”, Brewer dijo en un comunicado.

“Este es el primer caso de este tipo”, comentó Rosa. “Envía un mensaje a cualquier inversionista que está por ahí pensando en las ganancias. Vienen y no les importa lo que les suceda a las personas o a dónde irán. Tenemos que enviar un mensaje de la gente en nuestra comunidad: no lo vamos a permitir”.

Las partes nombradas en la demanda no pudieron ser contactadas para hacer comentarios.

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