“Affordable for whom?”
“¿Asequible para quién?”

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“Affordable for whom?”

Judge hears arguments in rezoning lawsuit

By Gregg McQueen

 

“It’s disappointing when we’re labeled a progressive city,” said Pilar De Jesús.

It’s a waiting game now.

A year after the city approved the rezoning of Inwood, opponents suing the city to block the plan finally had their day in court – and the judge’s decision could come at any time.

“Her ruling could come in a few weeks, or a few months,” said Inwood resident Philip Simpson, one of the lawsuit’s plaintiffs. “Basically, we play the waiting game now.”

On Wednesday in Manhattan Supreme Court, Justice Verna Saunders heard oral arguments in the lawsuit filed last December by 15 plaintiffs, including advocacy group Northern Manhattan is Not For Sale, residents, and small business owners.

The suit argues that the city failed to fully study the rezoning’s impact on preferential rents, minority and women-owned business enterprises, traffic congestion, and displacement of residents of color.

Attorney Michael Sussman said that studies to understand the consequences of the city’s plan should be done “before the rezoning occurs, not after.”

At a press conference outside the court, Sussman suggested that the rezoning will take the neighborhood in the “absolutely wrong direction,” especially for low-income residents struggling to find affordable housing.

Sussman chided the city for arguing that the neighborhood is being rezoned in order to protect housing for people in need.  “This is coming out of Disney,” he remarked.

He said the city’s promise of 1,600 new affordable apartments might not be a solution for many of the area’s residents. “The pregnant question is, affordable for whom? That wasn’t answered,” he said.

“Bill de Blasio is systematically rezoning working class neighborhoods of color,” said Karla Fisk of Inwood Legal Action, which hosted the press conference and rally following the court appearance. “It’s time for it to end.”

Inwood is one of several neighborhoods slated for rezoning.

Amy McCamphill of the city’s Law Department presented the case for the de Blasio administration. According to Simpson, she argued that the impact studies mentioned by plaintiffs are not required as part of the Environmental Impact Study (EIS) process.

“The city said they gave the community what we asked for with contextual rezoning, and included mandatory inclusionary housing,” he said. “Their position was that they did complete studies for the rezoning, even if they weren’t the ones we would have preferred, they still followed the rules.”

While the rally drew mostly Inwood residents opposed to the rezoning, people from other neighborhoods came to show their support.

Winston Chau of Chinatown said residents are being pushed out of that neighborhood, as developers are planning to construct several skyscrapers.

“Mayor Bill de Blasio is able to help, but he refuses. He chooses to help developers,” Chau said.

“I know family and friends whose rent is skyrocketing,” said Bronx resident Melissa Castillo. “They’re afraid of being pushed out. People are moving out of the city.”

“New York claims to be a sanctuary city, but they’re selling out low-income people,” she added. “If we don’t rally and organize, things won’t change.”

Ed Figueroa of the Citywide Alliance Against Displacement complained that residents opposing rezoning have to resort to suing the city, as they have in Inwood, East Harlem and Two Bridges.

“We have to lawyer up in order to be heard. It’s a disgrace,” he said.

“Basically, we play the waiting game now,” said Philip Simpson, one of the lawsuit’s plaintiffs.

Ayisha Oglivie, Chair of Community Board 12’s Housing Committee, said the rezoning is already impacting Inwood residents, noting that real estate companies have been snapping up numerous buildings and have been accused of attempting to push longtime tenants out.

“From where I sit, since the Inwood rezoning passed, the wheels are already turning,” he said.

Assemblymember Carmen De La Rosa, a lifelong Inwood resident, noted that state legislators passed landmark tenant protections this year in Albany, but insisted there are still risks.

“What good are these laws if speculation will continue to drive people out?” she asked.

De La Rosa spent several years working for City Councilmember Ydanis Rodríguez, who supported the rezoning plan and voted to approve it in the Council.

“I’m OK with disagreeing with our City Councilmember on this issue,” she said. “When the people speak, our job as elected officials is to listen. And the community came out time and time again and said no to this upzoning of Inwood.”

State Senator Robert Jackson said the Inwood legal case would have ramifications for other potential rezonings.

“Anyone who is fighting against rezonings around the city, they are watching,” he said.

In a statement, the de Blasio administration upheld its process for rezoning Inwood.

“The City stands by the approvals it made authorizing this important initiative,” said Law Department spokesperson Christian Madrid. “We remain committed to delivering the investments this community needs, which includes the preservation and development of affordable homes, restoration and creation of waterfront parks, new jobs, educational resources and small business support.”

Activists are now waiting on a ruling from Saunders.

“When the people speak, our job as elected officials is to listen,” said Assemblymember Carmen De La Rosa.

East Harlem resident Pilar De Jesús noted that a similar lawsuit to stop that neighborhood’s rezoning was unsuccessful. She expressed frustration at the city’s persistence with rezoning plans despite intense community opposition.

“I think it’s disappointing when we’re labeled a progressive city,” she said.

“We’ve had people demonstrating, we’ve stopped traffic in the street to protest these rezonings,” she added. “We let the city know we do not want this, but they still proceed.”

 

For more, please visit inwoodlegalaction.org.

 

“¿Asequible para quién?”

Juez escucha argumentos en demanda de rezonificación

Por Gregg McQueen

“Es una desgracia”, dijo Ed Figueroa.

Es un juego de espera ahora.

Un año después de que la ciudad aprobara la rezonificación de Inwood, los opositores que demandaron a la ciudad para bloquear el plan finalmente tuvieron su día en la corte, y la decisión de la juez podría llegar en cualquier momento.

“Su decisión podría llegar en unas pocas semanas o en unos meses”, dijo el residente de Inwood Philip Simpson, uno de los demandantes. “Básicamente, jugamos a esperar ahora”.

El miércoles en la Corte Suprema de Manhattan, la juez Verna Saunders escuchó los argumentos orales en la demanda presentada en diciembre pasado por 15 demandantes, incluido el grupo de defensa El Norte de Manhattan No Está En Venta, residentes y propietarios de pequeños negocios.

La demanda argumenta que la ciudad no estudió a fondo el impacto de la rezonificación en los alquileres preferenciales, las empresas comerciales propiedad de mujeres y minorías, la congestión del tráfico y el desplazamiento de los residentes de color.

El abogado Michael Sussman dijo que los estudios para comprender las consecuencias del plan de la ciudad deben hacerse “antes de que ocurra la rezonificación, no después”.

En una conferencia de prensa afuera de la corte, Sussman sugirió que la rezonificación llevará al vecindario en la “dirección absolutamente equivocada”, especialmente para los residentes de bajos ingresos que luchan por encontrar viviendas asequibles.

Sussman reprendió a la ciudad por argumentar que el vecindario está siendo rezonificado para proteger la vivienda de las personas necesitadas. “Esto surgió de Disney”, comentó.

Dijo que la promesa de la ciudad de 1,600 nuevos apartamentos asequibles podría no ser una solución para muchos de los residentes del área. “La pregunta significativa es: ¿asequible para quién?, eso no fue respondido”, dijo.

“Bill de Blasio está rezonificando sistemáticamente los vecindarios de color de la clase trabajadora”, dijo Karla Fisk de Acción Legal de Inwood, quien organizó la conferencia de prensa y la manifestación después de la comparecencia ante el tribunal. “Es hora de que termine”.

El abogado Michael Sussman argumentó que la rezonificación llevará al vecindario en la “dirección absolutamente equivocada”.

Amy McCamphill, del Departamento Jurídico de la ciudad, presentó el caso del gobierno de De Blasio. De acuerdo con Simpson, argumentó que los estudios de impacto mencionados por los demandantes no son necesarios como parte del proceso del Estudio de Impacto Ambiental (EIS, por sus siglas en inglés).

“La ciudad dijo que le dieron a la comunidad lo que pedimos con la rezonificación contextual, e incluyeron viviendas inclusivas obligatorias”, dijo. “Su posición fue que completaron los estudios para la rezonificación, incluso si no eran los que hubiéramos preferido, siguieron las reglas”.

Si bien la manifestación atrajo a la mayoría de los residentes de Inwood opuestos a la rezonificación, personas de otros vecindarios vinieron a mostrar su apoyo.

Winston Chau de Chinatown dijo que los residentes están siendo expulsados de ese vecindario, ya que los desarrolladores planean construir varios rascacielos.

“El alcalde Bill de Blasio puede ayudar, pero se niega. Él elige ayudar a los desarrolladores”, comentó Chau.

“Conozco a familiares y amigos cuyo alquiler se está disparando”, dijo Melissa Castillo, residente del Bronx. “Tienen miedo de ser expulsados. La gente se está mudando fuera de la ciudad”.

“Nueva York afirma ser una ciudad santuario, pero están traicionando a las personas de bajos ingresos”, agregó. “Si no nos manifestamos y nos organizamos, las cosas no cambiarán”.

Ed Figueroa, de la Alianza de la Ciudad contra el Desplazamiento, se quejó de que los residentes que se oponen a la rezonificación deben recurrir a demandar a la ciudad, como lo han hecho en Inwood, East Harlem y Two Bridges.

“Tenemos que conseguir un abogado para ser escuchados. Es una desgracia”, dijo.

“Si no nos manifestamos y nos organizamos, las cosas no cambiarán”, dijo Melissa Castillo.

Ayisha Oglivie, presidenta del Comité de Vivienda de la Junta Comunitaria 12, dijo que la rezonificación ya está afectando a los residentes de Inwood, y señaló que las compañías de bienes raíces han estado comprando numerosos edificios y han sido acusados de intentar expulsar a inquilinos de toda la vida.

“Desde donde estoy, desde que fue aprobada la rezonificación de Inwood, las ruedas ya están girando”, señaló.

La asambleísta Carmen de la Rosa, una residente de Inwood de toda la vida, señaló que los legisladores estatales aprobaron protecciones históricas para los inquilinos este año en Albany, pero insistió en que aún existen riesgos.

“¿De qué sirven estas leyes si la especulación continuará expulsando a la gente?”, preguntó.

De La Rosa pasó varios años trabajando para el concejal de la ciudad, Ydanis Rodríguez, quien apoyó el plan de rezonificación y votó para aprobarlo en el Concejo.

“Estoy de acuerdo con no estar de acuerdo con nuestro concejal en este tema”, dijo. “Cuando la gente habla, nuestro trabajo como funcionarios es escuchar. Y la comunidad salió una y otra vez y dijo no a esta depuración de Inwood”.

El senador estatal Robert Jackson comentó que el caso legal de Inwood tendría ramificaciones para otras posibles rezonificaciones.

“Cualquiera que esté luchando contra la rezonificación en la ciudad, está observando”, señaló.

En un comunicado, el gobierno de De Blasio defendió su proceso de rezonificación de Inwood.

“La ciudad respalda las aprobaciones que hizo al autorizar esta importante iniciativa”, dijo el portavoz del Departamento Jurídico, Christian Madrid. “Seguimos comprometidos con la entrega de las inversiones que necesita esta comunidad, incluyendo la preservación y el desarrollo de viviendas asequibles, la restauración y la creación de parques frente al mar, nuevos empleos, recursos educativos y apoyo a los pequeños negocios”.

Los activistas ahora esperan un fallo de Saunders.

“Cualquiera que esté luchando contra la rezonificación, está observando”, dijo el senador estatal Robert Jackson (centro).

Pilar de Jesús, residente de East Harlem, señaló que una demanda similar para detener la rezonificación de ese vecindario no tuvo éxito. Expresó su frustración por la persistencia de la ciudad con los planes de rezonificación a pesar de la intensa oposición de la comunidad.

“Creo que es decepcionante cuando nos etiquetan como una ciudad progresista”, dijo.

“Hemos tenido gente manifestándose, hemos detenido el tráfico en la calle para protestar por estas rezonificaciones”, agregó. “Le hicimos saber a la ciudad que no queremos esto, pero aun así, continúan”.

 

Para más información, por favor visite inwoodlegalaction.org.