A spiritual journey for members of Ghosts
Viaje espiritual para miembros de Ghosts

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A spiritual journey for members of Ghosts

Story and photos by Sherry Mazzocchi

Video by Sherry Mazzocchi

Maija García is the producer, director and choreographer of Ghosts of Manhattan, a new theater experience in Fort Tryon Park that details the city’s cultural evolution over 500 years.

Maija García is the producer, director and choreographer of Ghosts of Manhattan, a new theater experience in Fort Tryon Park that details the city’s cultural evolution over 500 years.

When actor Armando Batista first learned about Juan (Jan) Rodríguez, he never dreamed he’d be portraying him in the huge performance piece Ghosts of Manhattan that debuted in Fort Tryon Park this weekend.

But, Rodríguez immediately rose from the dead when director and choreographer Maija García asked Batista who he would be in the Ghosts production.

Ghosts of Manhattan is an epic multi-media performance imagined as “a walk-through theater experience that presents an interactive history through music, dance, design and storytelling.”

It takes actors and audiences through a 500-year span of time and space. It explores events taken from one year of each century from 1512 to present day. Each era is staged in a different area of Fort Tryon Park.

The inner preparation for characters also took actors on an emotional journey. García asked them who they would be 100, 200 years or even longer ago?

“For a lot of my actors and dancers, that was a very difficult question because a lot of us are people of color,” García said.

Not only is García the director and choreographer, she’s also self-producing Ghosts. Lesser mortals would shrink from the triple workload, but she’s proven both fearless and focused.

Boxer Jack Johnson is interpreted by actor Femi Olagoka during his 1910 “Fight of the Century” against James Jeffries.

Boxer Jack Johnson is interpreted by actor Femi Olagoka during his 1910 “Fight of the Century” against James Jeffries.

She’s also talented.

García has collaborated with Bill T. Jones as the creative director and associate choreographer of FELA! Her resume is a long list of theater, dance and performances at venues including the Public Theater, PBS, the Colbert Report and the Yale School of Drama.

Yet, many of her cast members aren’t traditional actors or dancers.

Batista describes himself as “a mover.”

He channels Rodríguez with movement. Sometimes Rodríguez is a chameleon who tries to blend in. Other times he’s a cat who observes and dashes away quickly when required.

Batista resonated with Rodríguez in lots of ways.

Both their ancestries are anchored in Hispaniola.  Both are trailblazers.

In the early 1600s, Rodríguez was the first known free man of color to establish himself in Manhattan. Batista hails from St. Nicholas Avenue and 187th Street.

Valerie Evering plays Lucille, the prized racehorse owned by the eccentric businessman C.K.G. Billings in Ghosts.

Valerie Evering plays Lucille, the prized racehorse owned by the eccentric businessman C.K.G. Billings in Ghosts.

He recently returned to the city after stints at boarding school, military college, London and Los Angeles to establish himself as an independent artist.

Actor Femi Olagoka also feels a certain kinship with his character, boxer Jack Johnson. Originally from Nigeria, he’s an athlete and trained with an Olympic boxer before embarking on a career as an actor.

Johnson was the first black heavy weight champion of the world.

In Ghosts, Olagoka reenacts the 1910 “Fight of the Century” where Johnson beats the undefeated heavyweight champ James Jeffries, who came out of retirement for the fight.

Johnson defeated him in the 15th round under the searing summertime Nevada heat.

Nigerians and Americans think differently in terms of race, Olagoka said.

In Nigeria, people see each other as the same. “When you come here,” he said, “you know or you’re told you’re black. And you should know your role.”

But Johnson was a larger than life character who broke through barriers. He did what he wanted—dressed in the finest clothes, ate in fancy restaurants, dated and married white women.

“He was unapologetic for his behavior,” Olagoka said. “He saw himself as equal—if not even better than everyone else.”

Armando Batista, a self-described “mover” brings to life Juan “Jan” Rodriguez, the first known free man of color to establish himself in Manhattan.

Armando Batista, a self-described “mover” brings to life Juan “Jan” Rodriguez, the first known free man of color to establish himself in Manhattan.

Possibly the most unusual character in Ghosts is played by Valerie Evering. She plays Lucille, the prized racehorse owned by the eccentric businessman, C.K.G. Billings.

Cornelius Kingsley Garrison Billings paid two or three times what Lucille would have normally sold for because he admired her beauty and grace. To prepare for the part, Evering studied horses’ facial expressions and movement.

“It’s a little bit of magical realism,” she said. “The implication is there is some sort of relationship there—an intimate relationship. Is she a woman or is she a horse?” Billings spent so much time with her, some believed something more was afoot.

García said she was moved by how capably the actors take on challenging roles. “I’m asking a lot of them,” she said.

“I’m really grateful that they are with me on this,” she said. “They are moving through and trudging through this process with such generosity and bravery.”

To hear from the cast and crew of Ghosts of Manhattan, please visit http://bit.ly/MT_054.

To hear from Juan “Jan” Rodriguez, please visit http://bit.ly/MT_055.

For more information on Ghosts of Manhattan, show dates and times, please visit http://www.organicmagnetics.com/ghosts-of-manhattan/.

Viaje espiritual para miembros de Ghosts

Historia y fotos por Sherry Mazzocchi

Video por Sherry Mazzocchi

Cuando el actor Armando Batista supo por primera vez de Juan (Jan) Rodríguez, nunca se imaginó que estaría representándolo en la gran pieza ‘Ghosts of Manhattan’ que debutó en el Parque Fort Tryon este fin de semana.

Pero Rodríguez inmediatamente se levantó de los muertos cuando la directora y coreógrafa Maija García le preguntó a Batista que si estaría en la producción de ‘Ghosts’.

The 'Ghosts' team at Fort Tryon Park.

El equipo de ‘Ghosts’ en el Parque Fort Tryon.

‘Ghosts of Manahttan’ es una presentación épica imaginada como “una caminata a través de la experiencia teatral que presenta una historia interactiva a través de la música, baile, diseño y narración”.

Lleva a los actores y a la audiencia a través de un lapso de tiempo y espacio de 500 años. Explora eventos tomados de cada año del siglo desde el 1512 hasta el presente. Cada era es presentada en un área diferente del Parque Fort Tryon.

Armando Batista, a self-described “mover” brings to life Juan “Jan” Rodriguez, the first known free man of color to establish himself in Manhattan.

Armando Batista, un auto descrito “movedor” lleva a la vida a Juan “Jan” Rodríguez, el primer hombre de color conocido en establecerse en Manhattan.

La preparación interior para los personajes también lleva a los actores en un viaje emocional. García les preguntó quienes serían hace 100, 200 años o aun hace más tiempo atrás.

“Para muchos de mis actores y bailarines, esa fue una pregunta bien difícil porque muchos de nosotros somos personas de color”, dijo García.

García no solo es la directora y coreógrafa, también está auto produciendo Ghosts. Muchos se encogerían con la triple carga de trabajo, pero ella ha probado ser intrépida y enfocada.

También es talentosa.

García ha colaborado con Bill T. Jones como directora creativa y coreógrafa asociada de ¡FELA! Su resume incluye una larga lista de teatros, bailes y presentaciones en lugares incluyendo ‘Public Theather’, PBS, Colbert Report y Yale School of Drama.

Aunque muchos de los miembros de su elenco no son actores y bailarines tradicionales.

Batista se describe a si mismo como “un movedor”.

El canaliza a Rodríguez con movimiento. Algunas veces Rodríguez es un camaleón que trata de mezclarse. Otras veces es un gato que observa y se va rápidamente cuando es necesario. Batista resonó con Rodríguez de muchas maneras.

Ambos de sus ancestros están anclados en Hispaniola. Ambos son pioneros. A principios del 1600 Rodríguez fue el primer hombre de color libre conocido en establecerse en Manhattan. Batista proviene de la Avenida St. Nicholas y la Calle 187.

Valerie Evering plays Lucille, the prized racehorse owned by the eccentric businessman C.K.G. Billings in Ghosts.

Valerie Evering interpreta a Lucille, el preciado caballo de carrera propiedad del excéntrico hombre de negocios C.K.G. Billings en Ghosts.

Recientemente regresó a la ciudad luego de estar en un internado, colegio militar, Londres y Los Angeles para establecerse a si mismo como un artista independiente.

El actor Femi Olagoka también siente cierto parentesco con su personaje, el boxeador Jack Johnson. Originalmente de Nigeria, es un atleta y entrenado por un boxeador Olímpico antes de embarcarse en una carrera como actor.

Johnson fue el primer negro campeón de peso pesado del mundo.

En Ghosts, Olagoka recrea la “Pelea del Siglo” en el 1910 donde Johnson le gana al invicto campeón de peso pesado James Jeffries, quien había salido de su retiro para la pelea.

Los nigerianos y los americanos piensan diferente en términos de raza, dijo Olagoka.

En Nigeria, la gente todos se ven como iguales. “Cuando vienes aquí”, dijo el, “tu sabes o te dicen que eres negro. Y debes de saber tu papel”.

Pero Johnson era un personaje más grande que la vida que pudo romper barreras. Hizo lo que quiso – se vistió con las mejores ropas, comió en restaurantes lujosos, salio y se casó con una mujer blanca.

“El no se disculpó por su comportamiento”, dijo Olagoka. “El se vio como igual –o hasta mejor que todo el mundo”.

Posiblemente el personaje más poco usual en Ghosts es interpretado por Valerie Evering. Interpreta a Lucille, el preciable caballo de carreras propiedad del excéntrico hombre de negocios, C.K.G. Billings.

Boxer Jack Johnson is interpreted by actor Femi Olagoka during his 1910 “Fight of the Century” against James Jeffries.

El boxeador Jack Johnson es interpretado por el actor Femi Olagoka durante la “Lucha del Siglo” en el 1910 contra James Jeffries.

Cornelius Kingsley Garrison Billings pagó dos o tres veces por encima del valor de Lucille porque admiraba su belleza y gracia. Para prepararse para la parte, Evering estudió las expresiones faciales y movimientos de los caballos.

“Es un poco de mágico realismo”, dijo ella. “La implicación es que hay cierta clase de relación ahí – una relación intima. ¿Es ella una mujer o un caballo? Billings pasaba tanto tiempo con ella que algunos pensaban que había algo más.

García dijo que estaba emocionada de cómo los actores asumían los papeles desafiantes. “Les estoy pidiendo mucho”, dijo ella.

“Estoy realmente agradecida de que están conmigo en esto”, dijo ella. “Se están moviendo a través de este difícil proceso con tanta generosidad y valentía”.

Para escuchar del elenco y equipo de ‘Ghosts of Manhattan’, favor de visitar http://bit.ly/MT_054.

Para más información de ‘Ghosts of Manhattan’, fechas y horas, favor de visitar: http://www.organicmagnetics.com/ghosts-of-manhattan/.