A plea for pardon
Súplica por indulto

A plea for pardon

Immigrant advocates ask Obama to issue pardons for DACA enrollees

Story and photos by Gregg McQueen

"It's been very frightening, “said Ivy Teng Lei.
“It’s been very frightening, “said Ivy Teng Lei.

Ivy Teng Lei has been living in fear.

Ever since Donald Trump’s victory in the presidential election, Chinese immigrant Lei said she has been receiving hate mail from Trump supporters.

“It’s been very frightening to witness the hate that is out there, and backlash against immigrants,” said Lei, a recipient of Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA).

A self-described immigrant activist, Lei penned an article for The Guardian in February, which detailed how DACA helped her achieve a better life in America. That piece and subsequent media appearances have made her a target for anti-immigrant sentiment, she said.

Lei joined fellow advocates and elected officials on the steps of City Hall on Wed., Nov. 16, as they called on President Barack Obama to issue presidential pardons to nearly 800,000 youth enrolled in DACA nationwide.

Implemented by Obama in a 2012 executive action, DACA has granted work permits and driving privileges, and prevented deportation of children brought into the United States by their parents.

“Time is of the essence,” said activist Cesar Vargas.
“Time is of the essence,” said activist Cesar Vargas.

“We’re calling on President Obama to take his actions further,” said State Assemblymember Marcos Crespo, who led the City Hall press conference, held simultaneously with a similar media event in Albany.

“[Obama] was the one who brought us DACA, he was the one who said we should do better by our immigrant community, primarily those young children who were brought here, through no decision of their own, who have known no other country other than ours, who are ready to contribute,” Crespo said.

He noted that there is historical precedent for such a presidential pardon. President Andrew Johnson, in attempt to help heal the nation after the Civil War, issued blanket pardons to all Confederate soldiers, while President Jimmy Carter granted pardons to Vietnam War draft evaders in 1977.

Vargas with other volunteers on Election Day.
Vargas with other volunteers on Election Day.

When Obama exits the White House, DACA will be under threat of repeal by President-elect Trump, which could leave almost 50,000 New York DACA enrollees without legal protection.

Advocates are calling for President Barack Obama to issue pardons.
Advocates are calling for President Barack Obama to issue pardons.

“Make no mistake, we are facing the fight of our lives,” stated Steven Choi, Executive Director of the New York Immigration Coalition (NYIC).

“For the next four years, we are going to need to fight for our immigrant communities,” Choi said. “DACA will be the first battle, and we need to do everything we can to make sure DACA is protected.”

“This is one of the saddest moments in American history,” remarked State Senator-elect Marisol Alcántara. “We saw the election of the first black president, and eight years later, we see a candidate who won a campaign based on racism and misogyny and the worst that America has to offer.”

Alcántara noted that Obama has been responsible for high deportation numbers himself, and suggested that a pardon could serve as a symbolic parting gift to immigrants.

“Obama has deported over two million immigrants,” she said. “As he’s leaving office, this would be historical. It would send a message.”

Advocates said that a pardon for DACA enrollees, while not solving their immigration status, would bring a sense of calm to counteract the bitterness and apprehension many feel toward the incoming administration.

“This would be historical,” said State Senator-elect Marisol Alcántara.
“This would be historical,” said State Senator-elect Marisol Alcántara.

“Support of immigrants has been the foundation of our country, that is who we are,” Crespo said. “But then a presidential candidate brought a very divisive message — one that vilified that immigrant community, one that insulted so many people from different nationalities and backgrounds, one that was scary in nature and aggressive in tone.”

“The fact that that candidate is now our President-elect sends shivers down the spine of so many of us, particularly the very immigrant communities that have been vilified,” Crespo added.

Lei, whose family came to the United States when she was seven years old, applied for DACA in 2013 and was approved in 2014, she said.

“DACA gave me a social security number and a chance at the American dream,” Lei remarked.

A Chinatown resident and graduate of Baruch College, Lei is currently pursuing a career in marketing.

“I love this country, and DACA gave me a chance to give back to this country,” she said.

DACA students met at the White House.
DACA students met at the White House.

Crespo commented that a pardon for DACA enrollees like Lei would allow Obama to repay the faith of immigrants who helped elect him.

Organizers are rallying in response to concerns.
Organizers are rallying in response to concerns.

“They believed in President Obama, and believed in him and his administration, and now they find themselves in a very delicate or perilous situation, one that can at the very least be mitigated through an executive pardon,” remarked Crespo.

“We have thousands of undocumented immigrants who have come to this country for the same reasons that Donald Trump’s wives have come here — for a better life, and to work,” added Alcántara.

Advocates are seeking a presidential pardon, rather than a DACA-related executive action, which could be overturned by Trump once he enters the Oval Office. A pardon would block Trump from moving toward immediate deportation for DACA recipients.

The move has been mirrored by advocates and legislators around the country, including a recent push by Congressional leaders such as Reps. Zoe Lofgren and Luis Gutiérrez.

Still, the White House has indicated that Obama seems unlikely to issue the pardon before leaving office.

In an email sent on Thurs. Nov. 17th to The Hill, the Washington D.C. periodical, a White House official insisted that a pardon would not grant legal status to DACA recipients.

“We’re calling on President Obama to take his actions further,” said State Assemblymember Marcos Crespo.
“We’re calling on President Obama to take his actions further,” said State Assemblymember Marcos Crespo.

“We note that the clemency power could not give legal status to any undocumented individual,” said the official. “As we have repeatedly said for years, only Congress can create legal status for undocumented individuals.”

But organizers have pledged to push forward.

Cesar Vargas, an undocumented law school graduate and political activist, said he understands what is at stake as a new administration prepared to take over the White House. A New York court ruled in 2015 that the native of Mexico could practice law in the state.

“I could be sent out of the country,” he said of the uncertainties ahead. “My family could be sent out of the country. I could lose my law license.”

Vargas said that in coming days, a group of immigrant activists would begin the “Caravan of Courage,” a march from Trump Tower in New York City to Washington D.C. to call on federal lawmakers to join the request for a presidential pardon.

“This is something that New York State is leading, but we want to make sure that our members of Congress and federal officials know where we stand because time is of the essence,” Vargas said.

Crespo explained that members of the state legislature would draft a letter for New York lawmakers based in Washington, D.C. to sign, reiterating the pardon request, and would use social media to gain support from elected officials from across the country.

He noted that the clock is ticking, as Obama’s remaining days in office is short.

“We are running very low on time to get something done,” Crespo said.

For more information, please visit


Súplica por indulto

Defensores piden indultos a los afiliados a DACA

Historia y fotos por Gregg McQueen

“We are going to need to fight," said Steven Choi, Executive Director of the New York Immigration Coalition (NYIC).
“Vamos a tener que luchar”, dijo Steven Choi, director ejecutivo de la Coalición de Inmigración de Nueva York (NYIC por sus siglas en inglés).

Ivy Teng Lei ha estado viviendo con miedo.

Desde la victoria de Donald Trump en la elección presidencial, la inmigrante china Lei dijo que ha estado recibiendo correo de odio de los partidarios de Trump.

“Ha sido aterrador presenciar el odio existente y la reacción negativa contra los inmigrantes”, dijo Lei, beneficiaria de la Acción Diferida para los Llegados durante la Infancia (DACA por sus siglas en inglés).

Autodenominada activista inmigrante, Lei escribió un artículo para The Guardian en febrero, que detalló cómo DACA le ayudó a lograr una vida mejor en Estados Unidos. Esa pieza -y subsiguientes apariciones en medios de comunicación- la han convertido en un objetivo del sentimiento anti-inmigrante, dijo.

Lei se unió a compañeros defensores y funcionarios electos en las escalinatas del Ayuntamiento el miércoles 16 de noviembre para pedirle al presidente Barack Obama que emita indultos presidenciales a casi 800,000 jóvenes inscritos en DACA en todo el país.

Implementada por Obama a través de una acción ejecutiva de 2012, DACA ha otorgado permisos de trabajo, privilegios de conducir y ha evitado la deportación de niños traídos a los Estados Unidos por sus padres.

DACA students met at the White House.
Reunión de estudiantes DACA en la Casa Blanca.

“Pedimos al presidente Obama llevar sus acciones más allá”, dijo el asambleísta estatal Marcos Crespo, quien dirigió la conferencia de prensa del Ayuntamiento, realizada simultáneamente a un evento mediático similar en Albany.

Vargas with other volunteers on Election Day.
Vargas con otros voluntarios el día de las elecciones.

“[Obama] fue el que nos trajo DACA, él fue quien dijo que debíamos hacer lo mejor por nuestra comunidad de inmigrantes, principalmente por los niños que fueron traídos aquí sin que lo decidieran ellos mismos y que no han conocido otro país que el nuestro, que están dispuestos a contribuir”, dijo Crespo.

Señaló que existe un precedente histórico para un indulto presidencial: el presidente Andrew Johnson, buscando ayudar a sanar a la nación después de la Guerra Civil, emitió indultos amplios a todos los soldados confederados, mientras que el presidente Jimmy Carter concedió indultos a los evasores de la Guerra de Vietnam en 1977.

Cuando Obama salga de la Casa Blanca, DACA estará bajo amenaza de derogación por el presidente electo Trump, que podría dejar a casi 50,000 neoyorquinos inscritos a DACA sin protección legal.

“No nos equivoquemos, estamos enfrentando la lucha de nuestras vidas”, dijo Steven Choi, director ejecutivo de la Coalición de Inmigración de Nueva York (NYIC por sus siglas en inglés).

“Durante los próximos cuatro años, tendremos que luchar por nuestras comunidades inmigrantes”, dijo Choi. “DACA será la primera batalla y debemos hacer todo lo que podamos para asegurarnos de que DACA esté protegida”.

“Este es uno de los momentos más tristes de la historia de Estados Unidos”, señaló la senadora estatal Marisol Alcántara. “Vimos la elección del primer presidente negro y ocho años después vemos a un candidato que ganó una campaña basada en el racismo, la misoginia y lo peor que Estados Unidos tiene para ofrecer”.

Alcántara señaló que Obama ha sido responsable de altos números de deportación y sugirió que el indulto podría servir como un regalo simbólico de despedida para los inmigrantes.

“Obama ha deportado a más de dos millones de inmigrantes”, señaló. “Dado que está dejando el cargo, esto sería histórico. Enviaría un mensaje”.

“We’re calling on President Obama to take his actions further,” said State Assemblymember Marcos Crespo.
“Le pedimos al presidente Obama llevar sus acciones más allá”, dijo el asambleísta estatal Marcos Crespo.

Los abogados dijeron que un indulto para los afiliados de DACA, aunque no resolvería su estatus de inmigración, les daría una sensación de calma para contrarrestar la amargura y la aprehensión que muchos sienten hacia la administración entrante.

“El apoyo de los inmigrantes ha sido la base de nuestro país, es lo que somos”, dijo Crespo. “Pero entonces un candidato presidencial trajo un mensaje muy divisorio, uno que difamó a esa comunidad de inmigrantes, que insultó a tantas personas de diferentes nacionalidades y orígenes, un mensaje de naturaleza alarmante y con un tono agresivo”.

“El hecho de que ese candidato sea ahora nuestro presidente electo envía escalofríos por la columna vertebral de muchos de nosotros, particularmente las comunidades inmigrantes que han sido vilipendiadas”, agregó Crespo.

Lei, cuya familia llegó a los Estados Unidos cuando tenía siete años, solicitó DACA en 2013 y recibió la aprobación en 2014, dijo.

“DACA me dio un número de seguro social y una oportunidad para el sueño americano”, comentó.

Organizers are rallying in response to concerns.
Los organizadores se están movilizando en respuesta a las preocupaciones.

Residente de Chinatown y graduada del Baruch College, Lei actualmente se dedica a su carrera en mercadotecnia.

“Me encanta este país y DACA me dio la oportunidad de retribuirle”, dijo.

Crespo comentó que un indulto para los inscritos en DACA como Lei permitiría a Obama devolver la fe a los inmigrantes que lo ayudaron a elegirlo.

“Ellos creyeron en el presidente Obama y en su administración, y ahora se encuentran en una situación muy delicada o peligrosa, una que por lo menos puede ser mitigada a través de un indulto ejecutivo”, señaló Crespo.

“Tenemos miles de inmigrantes indocumentados que han venido a este país por las mismas razones que las esposas de Donald Trump: para tener una vida mejor y trabajar”, agregó Alcántara.

Los defensores buscan un indulto presidencial, más que una acción ejecutiva relacionada con DACA, que podría ser anulada por Trump una vez que entre en la Oficina Oval. Un indulto impediría que Trump inicie con la deportación inmediata de los receptores de DACA.

“This would be historical,” said State Senator-elect Marisol Alcántara.
“Esto sería histórico”, dijo la senadora estatal electa Marisol Alcántara.

El movimiento ha sido reflejado por defensores y legisladores alrededor del país, incluyendo un impulso reciente de líderes del congreso, como los representantes Zoe Lofgren y Luis Gutiérrez.

Sin embargo, la Casa Blanca indicó que parece poco probable que Obama emita el indulto antes de dejar el cargo.

En un correo electrónico enviado el jueves 17 de noviembre a The Hill, el periódico de Washington D.C., un funcionario de la Casa Blanca insistió en que el indulto no otorgaría un estatus legal a los receptores de DACA.

“Destacamos que el poder de clemencia no otorgaría un estatus legal a ningún individuo indocumentado”, dijo el funcionario. “Como hemos dicho repetidamente durante años, sólo el Congreso puede crear un estatus legal para los individuos indocumentados”.

Pero los organizadores se han comprometido a seguir adelante.

César Vargas, un graduado indocumentado de la Facultad de Derecho y activista político, dijo que entiende lo que está en juego con una nueva administración lista para hacerse cargo de la Casa Blanca. Un tribunal de Nueva York dictaminó en 2015 que el nativo de México podría ejercer la abogacía en el estado.

“Podría ser expulsado del país”, dijo sobre la incertidumbre del futuro. “Mi familia podría ser expulsada y podría perder mi permiso de abogado”.

Vargas explicó que en los próximos días, un grupo de activistas inmigrantes iniciaría la “Caravana del Valor”, una marcha desde la Torre Trump -en la ciudad de Nueva York- a Washington D.C. para pedir a los legisladores federales que se unan a la petición de un indulto presidencial.

Advocates are calling for President Barack Obama to issue pardons.
Defensores piden que el presidente Barack Obama emita indultos.

“Esto es algo que el estado de Nueva York está liderando, pero queremos asegurarnos de que nuestros miembros del Congreso y los funcionarios federales sepan nuestra postura, porque el tiempo es esencial”, dijo Vargas.

Crespo explicó que los miembros de la legislatura estatal redactarían una carta para que firmen los legisladores de Nueva York con sede en Washington, D.C., reiterando la solicitud de indulto, y que usarían las redes sociales para obtener el apoyo de funcionarios electos de todo el país.

Señaló que el reloj está en marcha, ya que los días restantes de Obama en el cargo son pocos.

“Nos estamos quedando con muy poco tiempo para hacer algo”, dijo Crespo.

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