A New Taste Tale
Una nueva historia de sabor

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A New Taste Tale

Story by Mariela Regalado

The event was held at El Sitio Feliz.

The event was held at El Sitio Feliz.

They were the sweet – and savory – sixteen.

Sixteen local purveyors set up shop outdoors recently for a bustling evening of food, drink, and music with the Ochun Afro-Latin Band.

The lively rhythms and fragrance of summer BBQ welcomed visitors to “El Sitio Feliz” (“The Happy Place”) on a warm July evening. The community garden located at 237 East 104th Street, between 2nd and 3rd Avenues, was the site of the first annual “Taste of East Harlem” celebration.

The sold-out food and beverage event on July 20th was hosted by local non-profit Union Settlement Business Development Center as part of its “Buy Local Initiative” which showcased the diversity of the neighborhood’s culinary offerings.

Among those in attendance were Manhattan Borough President Gale Brewer and Councilmember Diana Ayala.

Vegan fare.

Vegan fare.

East Harlem boosts over 40,000 residents. According to the city’s Small Business Services (SBS) agency, approximately 17 percent of the businesses in the neighborhood are food purveyors.

Representatives from local restaurants, cafes, bakeries, and distilleries offered their wares upon a long line of tables snaking around the garden.

“Real Mexicans eat vegan!” exclaimed Lisseth Morales, Chef and Owner of Cenkali Products, as she passed out colorful samples of her fresh watermelon juice. She explained that her decision to meticulously craft vegan indigenous Mexican cuisine was a matter of reassessing culinary history.

“The Mexican food that is mainstream and popular is far from what the Mayans, Aztecs and indigenous people ate,” argued Morales. “The food you have now is the result of colonization.”

She and her family take pains with food preparation. They wake up at dawn to grind corn for tortillas and to slow cook the mole sauce Morales uses in her vegan tamales. They also carve up and press large watermelons for her trademark beverage. And though Morales has been approached by corporations and restaurants who want to mass produce her food, to date she has refused. Instead, you can find her virtually every Saturday morning by Marcus Garvey Park serving her customers one on one.

A few tables from Morales stood three generations of a single Dominican family, all part of the Bitter Orange Café team on Park Avenue. They offered chofan, a kind of Caribbean-inspired fried rice, and crispy empanadas stuffed with savory fillings.

It was the first celebration of “Taste of East Harlem.”

It was the first celebration of
“Taste of East Harlem.”

Head Chef Francisco Tovias Paulino and his partner Yohanis Paulino run the kitchen while their three daughters manage the eatery’s business and marketing operations. Everything from the menu to the name is a family affair. Naranja agria, or bitter orange, is an homage to the staple ingredient that infuses many of their dishes.

Uptown Veg & Juice Bar owner Dave Simmons runs a vegan restaurant on East 125th Street which includes mac-and-cheese and chicken stir fry plates that are all soy and plant based. He said he has cultivated recipes, especially such childhood staples, for over 20 years.

Three of his “feel good” all-natural juices are available at Whole Foods, “right in the second aisle,” said the proud entrepreneur.

Attendees agreed that the dishes were a far cry from fast food, and lauded the laborious efforts of the purveyors.

“This is what camaraderie is all about, helping each other out,” said Manhattan Borough President Gale Brewer. “And this is what East Harlem is all about.”

For more information, please visit unionsettlement.org or call 212.828.6000.

Una nueva historia de sabor

Historia por Mariela Regalado

Fueron los dulces -y sabrosos- dieciséis.

Dieciséis proveedores locales establecieron una tienda al aire libre recientemente para una animada velada de comida, bebida y música con la banda Afro-Latina Ochun.

Los animados ritmos y la fragancia de la barbacoa de verano dieron la bienvenida a los visitantes a “El Sitio Feliz” en una cálida tarde de julio. El jardín comunitario ubicado en el No. 237 de la calle 104 este, entre las segunda y tercera avenidas, fue el sitio de la primera celebración anual de “El sabor de East Harlem”.

El evento con entradas agotadas de comida y bebida el 20 de julio fue albergado por la organización local sin fines de lucro Centro de Desarrollo de Negocios Union Settlement como parte de su “Iniciativa compra local” que mostró la diversidad de las ofertas culinarias del vecindario.

Entre los asistentes estuvieron la presidenta del condado de Manhattan Gale Brewer y la concejala Diana Ayala.

East Harlem impulsa a más de 40,000 residentes. De acuerdo con la agencia de Servicios para Pequeños Negocios (SBS, por sus siglas en inglés) de la ciudad, aproximadamente el 17 por ciento de los negocios del vecindario son proveedores de alimentos.

Dieciséis proveedores participaron.

Dieciséis proveedores participaron.

Representantes de restaurantes, cafés, panaderías y destilerías locales ofrecieron sus productos en una larga fila de mesas que serpenteaban alrededor del jardín.

“¡Los verdaderos mexicanos comen vegano!”, exclamó Lisseth Morales, chef y dueña de Productos Cenkali, mientras repartía coloridas muestras de su jugo fresco de sandía. Explicó que su decisión de elaborar meticulosamente cocina vegana indígena mexicana era una cuestión de replantear la historia culinaria.

“La comida mexicana que es convencional y popular está muy lejos de lo que comían los mayas, los aztecas y los indígenas”, argumentó Morales. “La comida que tenemos ahora es el resultado de la colonización”.

Ella y su familia se esfuerzan con la preparación de alimentos. Se despiertan al amanecer para moler maíz para las tortillas y cocinar lentamente la salsa mole que Morales usa en sus tamales veganos. También trinchan y presionan grandes sandías para su bebida característica. Y a pesar de que Morales ha sido contactada por corporaciones y restaurantes que quieren producir en masa su comida, hasta la fecha se ha negado. En cambio, puede encontrarle prácticamente todos los sábados por la mañana en Marcus Garvey Park sirviendo a sus clientes uno a uno.

Algunas mesas de Morales representaban tres generaciones de una sola familia dominicana, todas  parte del equipo de Bitter Orange Café en Park Avenue. Ofrecieron chofan, una especie de arroz frito inspirado en el Caribe, y empanadas crujientes con rellenos salados.

Con color.

Con color.

El jefe de cocina Francisco Tovias Paulino y su socia Yohanis Paulino dirigen la cocina mientras sus tres hijas administran las operaciones comerciales y de mercadotecnia del restaurante. Todo, desde el menú hasta el nombre, es un asunto familiar. Naranja agria es un homenaje al ingrediente básico que infunde muchos de sus platillos.

El dueño de Veg & Juice Bar, Dave Simmons, en el norte del condado, dirige un restaurante vegetariano en la calle 125 este, que incluye platos de mac-and-cheese y salteado de pollo que son a base de soya y vegetales. Dijo que ha trabajado recetas, especialmente alimentos básicos para la infancia, durante más de 20 años.

Tres de sus jugos naturales “sentirse bien” están disponibles en Whole Foods, “justo en el segundo pasillo”, dijo el orgulloso empresario.

Los asistentes estuvieron de acuerdo en que los platos estaban muy lejos de la comida rápida y elogiaron los laboriosos esfuerzos de los proveedores.

“De eso se trata la camaradería, de ayudarnos unos a otros”, dijo la presidenta del condado de Manhattan, Gale Brewer. “Y de eso se trata East Harlem”.

 

Para obtener más información, por favor visite unionsettlement.org o llame al 212.828.6000.